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Crédito: Diario Sabah.

Con una profundidad récord de 2.212 metros (7.257 pies), la cueva Vervkina (Veryovkina) es la cueva más profunda medida hasta ahora en el mundo. Está ubicado en el Macizo Arabika en Abjasia, una región separatista de Georgia que cuenta con el apoyo de Rusia. A pesar de su complicada geopolítica, la región alberga no una, sino cuatro de las cuevas más profundas de la Tierra.

Una historia de décadas de exploración para llegar a la cueva más profunda del mundo

Vervkina fue descubierta por primera vez en 1968 por espeleólogos soviéticos que solo exploraron una sección de 115 metros de profundidad (377 pies) y no pudieron comprender la verdadera escala de este gigantesco sistema de cuevas. En 1983, una expedición dirigida por Oleg Parfenov descendió por un pozo que llevó a los investigadores a una nueva rama de la cueva donde registraron una profundidad de 440 metros (1443 pies). Fue mucho más tarde, a principios de la década de 2000, que las organizaciones de espeleología Perovo Speleo y Speleoclub Perovo, con sede en Moscú, organizaron nuevas expediciones en Veryovkina.

El trabajo resultó muy difícil y traicionero. Cuanto más profundo fueron los investigadores, más les tomó sacar el material excavado a la superficie y mayor el peligro mortal de colapso. Después de algunas expediciones menores, los investigadores finalmente se abrieron paso y llegaron a nuevas secciones con una profundidad de más de 1000 metros (3200 pies). Esta victoria inspiró a los espeleólogos rusos a seguir explorando, lanzando expediciones cada dos o tres meses hasta que finalmente alcanzaron el oro en 2017 y alcanzaron la mayor profundidad del mundo para un sistema de cuevas.

Utilizando una serie de campamentos a lo largo del camino, los miembros de la expedición tardaron más de cuatro días en llegar al sumidero terminal a una profundidad de 2212 metros (7257 pies). Se tarda aproximadamente el mismo tiempo en volver a la superficie, por lo que la tripulación tuvo que pasar al menos una semana en el interior, que es mucho tiempo para un entorno tan extremo. Debido a la noche interminable, los espeleólogos rompen fácilmente sus biorritmos, trabajando de noche y durmiendo durante el día. Afortunadamente, los enlaces de comunicación con una base de superficie permiten a los espeleólogos ponerse en contacto con el mundo exterior y compartir actualizaciones sobre su progreso.

El mapa se basa en el perfil del club Perovskij speleo (Moscú, pres. Aleksej Barakov) de febrero de 2020; Los contornos de la superficie y otros datos se obtuvieron con la ayuda del equipo de Perovo speleo (también de Moscú, pres. Pavel Demidov). Fue compilado de febrero a julio de 2020 por Primo Jakopin – Klok, de DZRJL, Ljubljana Cave Exploration Society de Eslovenia. Crédito: Wikimedia Commons.

Tuvieron que descender miles de pies con cuerdas y arrastrarse a través de sifones obstruidos por agua y lodo. La cueva desciende casi verticalmente y está llena de pozos con pequeños pasajes horizontales. A partir de una profundidad de 800 metros (2600 pies), el agua que fluye a través de pequeños afluentes salpica agua a través de los estrechos pasadizos. Esto hace que la cueva sea extremadamente húmeda. La humedad es en realidad del 100% y con un rango de temperatura de 4 C a 7 C, esto significa que cualquiera que descienda se congelará en el camino.

En el camino, recolectaron muestras de camarones y escorpiones raros, y posiblemente nuevas especies de microorganismos. También hay fósiles, principalmente impresos en rocas, que ofrecen pistas sobre cómo podrían haber sido los organismos de la cueva hace millones de años, así como sobre cómo se formaron la cueva y las montañas circundantes.

Los héroes de la espeleología

Pavel Demidov en el campamento -400 después del primer aparejo del tajo Babatunda (155m). Cueva de Veryovkina, 2016. Crédito: Wikimedia Commons.

Pavel Demidov, el jefe de la expedición récord, fue uno de los primeros en alcanzarlo. Describió a Veryovkina "como si hubieras echado un vistazo al otro lado de la Luna", refiriéndose al entorno extraño de la cueva. Justo en el fondo de la cueva, hay un gran laberinto.

Demidov falleció el 23 de agosto de 2020 en Abjasia mientras descendía a una cueva inexplorada en la cordillera de Arabika, no muy lejos de Veryovkina. El hombre de 49 años murió por el estallido de una gran roca a una profundidad de 305 metros (1.000 pies).

La trágica muerte de Demidov ilustra los tipos de peligros a los que se enfrentan los espeleólogos durante sus viajes. En 2018, el equipo de Demidov, que incluía a Petr Lyubimov, Konstantin Zverev, Andrey Shuvalov, Evgeniy Rybka y Andrey Zyznikov, así como a los fotógrafos de National Geographic Robbie Shone y Jeff Wade, apenas logró salir con vida después de que la cueva se inundó. Las fuertes lluvias pueden hacer que el agua se acumule y luego, debido al volumen, repentinamente irrumpa a través de las aberturas de las cuevas.

A pesar de las condiciones extremas, los investigadores continúan explorando Veryovkina y otras cuevas similares en Arabika Massive para varios proyectos de paleontología, biología y microbiología. Algunos organismos de las cavernas pueden ser beneficiosos para el desarrollo de antibióticos.

Cuatro de las cuevas más profundas del mundo se encuentran en el asombroso Arabika Massive. Además de Veryovkina, estos incluyen Krubera-Voronja (2199 m), Sarma (1830 m) y Snezhnaja (1760 m). Esto no es una coincidencia. Todas estas cuevas están excavadas en terreno kárstico, que es un paisaje accidentado con una gran elevación y muy rico en calizas gruesas solubles.

# Nombre Profundidad (m) Longitud (km) País
1 Cueva de Veryovkina 2212 13,5 km (8,4 millas) Abjasia / Georgia
2 Cueva Krubera-Voronja 2199 23,0 km (14,3 millas) Abjasia / Georgia
3 cueva de sarma 1830 19,2 km (11,9 millas) Abjasia / Georgia
4 cueva snezhnaja 1760 40,8 km (25,4 millas) Abjasia / Georgia
5 Lamprechtsofen 1735 61 km (38 millas) Austria
6 gouffre mirolda 1733 13 km (8,1 millas) Francia
7 Gouffre Jean-Bernard 1625 26,6 km (16,5 millas) Francia
8 Sistema del Cerro del Cueván 1589 7 km (4,3 millas) España
9 Pote Wot-U-Got 1560 113 km (70 millas) Austria
10 Sistema Huautla 1560 89 km (55 millas) México
11 Cueva Chev 1536 77,0 km (47,8 millas) México
12 Cueva Pantjuhinskaja 1508 7,9 km (4,9 millas) Abjasia / Georgia
13 Sima de la Cornisa 1507 6,4 km (4,0 millas) España
14 hola 2 1505 5,5 km (3,4 millas) Eslovenia
15 Sistema del Viaje 1441 9,1 km (5,7 millas) España
dieciséis cuevas de velébit 1431 3,7 km (2,3 millas) Croacia
17 sumidero de egma 1429 3,1 km (10.000 pies) Pavo
18 Boybuloq 1415 14,8 km (9,2 millas) Uzbekistán
19 Gouffre de La Pierre Saint-Martin 1410 83,6 km (51,9 millas) Francia, España
20 Cueva Kuzgún 1400 3,1 km (1,9 millas) Pavo

Las 20 cuevas más profundas del mundo. Fuente: Wikipedia.

Miles de otras maravillas ocultas subterráneas esperan ser descubiertas

Karst cubre hasta el 25% de la superficie terrestre de la Tierra, y donde hay karst, las cuevas están cerca. De hecho, los científicos creen que puede haber decenas de miles de cuevas sin descubrir en todo el mundo. Y algunos de ellos probablemente lleguen más profundo que Veryovkina. El único límite es qué tan lejos puede filtrarse el agua subterránea en la piedra caliza antes de que la presión sea demasiado grande, y sabemos por el pozo superprofundo de Kola de la era soviética que este límite está lejos de ser alcanzado por una cueva conocida.

El pozo superprofundo de Kola, el agujero más profundo del mundo, perforó la Tierra entre 1970 y 1994 hasta alcanzar una asombrosa profundidad de 12 262 metros (40 230 pies). Los geólogos soviéticos encontraron agua que aún circulaba a profundidades de 6,9 ​​km (4,3 millas), que es más de tres veces más profunda que el suelo de la cueva de Veryovkina.

Un candidato para el título de la cueva más profunda del mundo es el sistema de cuevas de Chev, un complejo subterráneo en expansión en la región de Oaxaca de México, donde el flujo de agua sugiere que puede descender casi 2,57 km (1,6 millas) en la Tierra. Puede haber muchos otros esperando ser explorados.

Sin embargo, cualquier cueva superprofunda es probablemente inaccesible desde la superficie y requeriría un poco de perforación para llegar a ellas, siempre que los científicos puedan localizarlas. La detección remota, como la resistividad eléctrica, la actividad sísmica y el radar de penetración en el suelo solo funcionan hasta una profundidad relativamente baja o no tienen la resolución necesaria para identificar un pasaje subterráneo de solo unos pocos pies de ancho.

Pero desarrollar nuevos métodos para llegar a las cuevas más profundas del mundo, por desafiante que sea, vale la pena. Las cuevas están llenas de organismos vivos, en particular invertebrados y microbios, que podrían ayudar a los científicos a descubrir nuevos antibióticos y otros medicamentos. También son cápsulas del tiempo del clima pasado de la Tierra, que refinan los modelos climáticos para tener mejores proyecciones de tendencias futuras.

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