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Cuando escuchas la palabra desierto, la mente generalmente se desplaza hacia el sol, la arena y las dunas. Pero en verdad, los desiertos son mucho más variados de lo que imaginas. Vienen en todas las formas y tamaños y varían mucho de una parte del mundo a otra.

Probablemente te sorprenda saber que el desierto más grande del mundo es en realidad la Antártida.

El desierto de la Antártida. Flickr de crédito

Los desiertos son mucho más que los paisajes desolados que solemos imaginar. Son hábitats biológicamente ricos con una gran variedad de animales y plantas que se han adaptado a vivir allí. Algunos desiertos se encuentran entre las últimas áreas que quedan de verdadera naturaleza salvaje en el planeta, sin embargo, muchas personas los llaman hogar: más de mil millones de personas (una sexta parte de la población mundial) viven en regiones desérticas.

Los desiertos cubren más de una quinta parte de la superficie terrestre de la Tierra y se pueden encontrar en todos los continentes y solo el 20% de ellos están cubiertos de arena.

  • 1 El desierto más grande del mundo
  • 2 Otros grandes desiertos del mundo
  • 3 Desertificación y desafíos ambientales
  • Entonces, ¿qué hace un desierto?

    Un lugar que recibe menos de 25 centímetros (o 10 pulgadas) de lluvia al año se considera un desierto. Forman parte de un tipo más amplio de región llamada tierras secas, que se definen por la escasez de agua. Las tierras secas pueden perder más humedad por evaporación que la que obtienen por precipitación.

    A pesar de los conceptos erróneos habituales, los postres pueden ser tanto fríos como calientes. El Sahara es el desierto caliente más grande del mundo y puede alcanzar temperaturas de hasta 122 grados Fahrenheit (50 grados Celsius) durante el día.

    Pero los desiertos también pueden ser fríos, como los de la Antártida y el Ártico, que también son los dos desiertos más grandes en general. Los desiertos fríos no necesariamente tienen que estar helados: el desierto de Gobi en Asia se considera un desierto frío ya que a veces está cubierto de nieve y escarcha. Sin embargo, los vientos pueden causar cambios drásticos de temperatura en el desierto de Gobi, pasando de 40 C (40 F) en invierno a 45 C (113 F) en verano. Estos rápidos cambios de temperatura ocurren no solo estacionalmente, sino que incluso pueden ocurrir en el mismo día.

    Una dama mongola vestida para el desierto de Gobi. Créditos de la imagen: Víctor He.

    Los desiertos más secos del mundo, como el desierto de Atacama en Chile, tienen áreas que reciben menos de 0,08 pulgadas (o dos milímetros) de precipitación al año. Son ambientes tan duros que los investigadores los han estudiado para tener una mejor idea de la vida en Marte. Pero cada pocos años hay un período muy lluvioso llamado súper floraciones. El desierto de Atacama puede ser el desierto más antiguo de la tierra, siendo hiperseco durante más de 3 millones de años.

    El desierto más grande del mundo.

    Puramente en términos de tamaño, el Desierto Antártico es el desierto más grande del planeta, con un total de 13,8 millones de kilómetros cuadrados (o 5.500.000 millas cuadradas). La Antártida no solo es el continente más aislado de la Tierra, sino también el más frío. Se considera un desierto ya que su precipitación anual es inferior a 51 milímetros (o dos pulgadas).

    Esto también es un desierto. Imagen en dominio público.

    Para poner eso en perspectiva, gran parte del desierto del Sahara recibe el doble de lluvia que la Antártida. Las regiones costeras de la Antártida reciben más lluvia, pero aún promedian solo 200 milímetros (u ocho pulgadas) por año. Sin embargo, a diferencia de la mayoría de las regiones desérticas, la lluvia no penetra en el suelo. En cambio, la nieve se acumula encima de sí misma.

    A pesar de tener tan poca lluvia, la Antártida todavía recibe tormentas de viento masivas. Al igual que las tormentas de arena que se ven en los desiertos cálidos, los fuertes vientos levantan nieve y se convierten en ventiscas. Las tormentas pueden alcanzar velocidades de hasta 320 km por hora (200 mph) y son una de las razones por las que el continente es tan frío.

    El continente está cubierto por una capa de hielo permanente que contiene el 90% del agua dulce de la Tierra y tiene un espesor promedio de 1,6 kilómetros. Solo el 2% de la Antártida no está cubierta por hielo, un área ubicada principalmente a lo largo de las costas donde residen pingüinos, ballenas, aves, focas y otros animales.

    No hay residentes humanos permanentes en la Antártida, pero se pueden encontrar entre 1000 y 5000 investigadores en diferentes épocas del año en las estaciones de investigación de todo el continente. La más grande es la estación McMurdo, ubicada en la punta de la isla Ross y administrada por los Estados Unidos.

    La Antártida también puede volverse extrañamente fría. La temperatura más fría jamás registrada se tomó en la estación soviética Vostok en la meseta antártica. Alcanzó un mínimo histórico de -89,2C (-129F) el 21 de julio de 1983 y se obtuvo mediante mediciones terrestres. Los datos satelitales indicaron una temperatura de alrededor de -93,2 C el 10 de agosto de 2010, pero la lectura no ha sido confirmada.

    Otros grandes desiertos del mundo

    Curiosamente, el segundo desierto más grande del mundo también es frío. El Desierto Ártico cubre un área total de aproximadamente 13,7 millones de kilómetros cuadrados (5,29 millones de millas cuadradas). La cantidad total de precipitación es inferior a 250 mm (10 pulgadas), que es predominantemente en forma de nieve.

    El desierto ocupa parcialmente partes de territorios reclamados o controlados por Canadá, Dinamarca, Noruega, Rusia, Suecia y Estados Unidos. La temperatura promedio en el Desierto Ártico es de -20 C, alcanzando un mínimo de -50 C en el invierno. Durante el verano, el sol no se pone durante 60 días. Luego, en invierno, hay períodos prolongados de oscuridad.

    El Desierto Ártico. Crédito Wikipedia Commons

    El tercer desierto más grande del mundo es el conocido Sahara, que también es el desierto caliente más grande del mundo. Tiene un tamaño total de 9,4 millones de kilómetros cuadrados (o 3,3 millones de millas cuadradas). Ocupa la mayor parte de la tierra en el norte de África a excepción de las regiones del Magreb, las montañas del Atlas y la región costera junto al mar Mediterráneo.

    La precipitación media anual varía desde muy baja en las franjas norte y sur del desierto hasta casi inexistente en las partes central y oriental. La mayor parte del Sahara recibe menos de 20 milímetros (o 0,79 pulgadas). Las temperaturas también son bastante intensas en el Sahara, y pueden subir a más de 50 C.

    El desierto del Sahara. Flickr de crédito

    Situado en el oeste de Asia, el desierto de Arabia es el cuarto más grande de la Tierra. Cubre un área de 2,3 millones de kilómetros cuadrados (o 900.000 millas cuadradas). Abarca gran parte de Yemen, el Golfo Pérsico, Omán, Jordania e Irak. Su centro, conocido como los cuartos vacíos, forma el cuerpo continuo de arena más grande del mundo.

    El clima de esta zona es muy seco. Las temperaturas oscilan entre calor regular y característicamente alto en un extremo del espectro y heladas nocturnas estacionales en el otro. La precipitación anual es de alrededor de 100 mm en promedio, pero las áreas más secas reciben tan solo 30 a 40 mm de lluvia al año.

    También en Asia, el desierto de Gobi es conocido como el quinto desierto más grande del mundo. Tiene una superficie terrestre total de 1,2 millones de kilómetros cuadrados (o 500.000 millas cuadradas) y cubre partes del noroeste y el norte de China, así como el sur de Mongolia. Se llama el desierto de la sombra de la lluvia ya que las montañas del Himalaya bloquean la lluvia del desierto. No es un desierto arenoso y en su lugar tiene roca expuesta y desnuda.

    El desierto de Gobi. Flickr de crédito

    Desertificación y desafíos ambientales

    Un número significativo de las regiones semiáridas del mundo se están convirtiendo en desiertos a una velocidad récord a través de un proceso conocido como desertificación. Esto no es causado por la sequía natural sino por la deforestación y las demandas de las poblaciones humanas que se establecen en las tierras semiáridas.

    Por ejemplo, en el norte de China, la expansión de la urbanización, que dejó la tierra desprotegida contra la erosión eólica, y la acumulación de sedimentos del desierto circundante crearon recientemente un problema de desertificación. En respuesta, el gobierno construyó un llamado gran muro verde para actuar como una frontera contra el desierto.

    Pero ese no es el único desafío al que se enfrentan los desiertos. Las especies en los desiertos existentes están amenazadas por un mundo más cálido. Las temperaturas más altas provocan más incendios forestales que luego cambian los paisajes desérticos, eliminando árboles y arbustos de crecimiento lento y reemplazándolos con pastos de crecimiento rápido.

    Los científicos han advertido que el icónico árbol de Josué de California podría no sobrevivir a un clima más cálido. Si ese es realmente el caso, el efecto también sería grave en otras especies, como la polilla de la yuca, que deposita sus huevos en la flor del árbol de Josué y los efectos podrían repercutir en la cadena alimentaria. Muchas aves del desierto también podrían verse afectadas por la deshidratación y es posible que no puedan sobrevivir en desiertos más cálidos.

    Los desiertos son una parte natural de nuestro ecosistema, pero como suele ser el caso, la intervención humana está cambiando los ciclos naturales. Este cambio suele ser mucho más rápido que el cambio natural, que hace que los ecosistemas sean incapaces de adaptarse a tiempo.+

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