Seleccionar página

El perezoso gigante puede haber vivido en el carril lento, pero se extinguió mucho más rápido de lo estimado previamente, informa un nuevo estudio.

Herramienta lítica asociada con huesos de perezosos terrestres gigantes.
Créditos de la imagen Gustavo Politis, Pablo Messineo.

Investigadores de la Universidad Nacional del Centro de Buenos Aires, Olavarra, Stafford Research y La Brea Tar Pits and Museum, informan que el perezoso gigante se extinguió antes del Holoceno, el período geológico actual.

colágeno sucio

Investigaciones anteriores habían encontrado que el perezoso gigante desapareció durante el Pleistoceno, la época geológica que abarca desde hace unos 2,5 millones hasta hace 11 mil años, el último período de repetidas glaciaciones que se apoderaron de la Tierra (justo antes del Holoceno). Sin embargo, también hubo alguna evidencia que apuntaba a la supervivencia de esta especie en ciertas áreas de bolsa (de la actual Pampa, Argentina) hasta el Holoceno.

El presente estudio viene a invalidar esa hipótesis: los perezosos gigantes se extinguieron por completo antes del inicio del Holoceno, explica. Este nuevo documento utilizó una técnica de prueba más estricta para datar los restos de perezosos gigantes encontrados en el sitio de excavación de Campo Laborde en Argentina. El equipo recuperó colágeno de los restos y notaron que un solo hueso tenía colágeno recuperable que fecharon usando la técnica de radiocarbono y usaron para establecer la nueva línea de tiempo para la extinción de los perezosos.

El estudio también proporciona una idea de lo que salió mal con los intentos de datación anteriores: el colágeno utilizado en el estudio actual estaba muy contaminado con compuestos que se filtraban del suelo a su alrededor. Los esfuerzos anteriores de datación no habían tenido en cuenta esta contaminación, explican, lo que enturbió los resultados. El equipo usó técnicas de purificación química para limpiar el colágeno antes de realizar su análisis y luego extrajo aminoácidos específicos que solo podrían provenir del propio perezoso, explica el equipo.

Perezoso gigante.
Créditos de imagen Eden, Janine y Jim / Flickr

Su análisis muestra que el perezoso gigante se extinguió hace unos 10.570 años. Esto empujaría la línea de tiempo de su desaparición fuera del Holoceno (investigaciones anteriores encontraron que los animales se extinguieron hace unos 9.730 años, que es durante el Holoceno).

Es una distinción que puede sonar pedante, pero en realidad es bastante significativa. Actualmente, se considera que los humanos son la fuerza impulsora detrás de la extinción de muchas especies antiguas de megafauna, incluido el perezoso gigante. Los nuevos hallazgos no exoneran a nuestros antepasados, pero sí sugieren que ellos fueron solo una parte del problema; su caza de los perezosos gigantes sin duda ayudó, pero probablemente sucedió durante un tiempo en que la especie se estaba desmoronando, probablemente bajo la presión ambiental de los patrones climáticos cambiantes.

Los hallazgos también plantean la posibilidad de que otras especies de mamíferos enormes, especialmente los de América del Sur (pero posiblemente también en otros lugares del mundo) tampoco llegaron al Holoceno. Si se descubre que el colágeno en los restos en los que se basaron esos estudios está contaminado, los hallazgos podrían estar equivocados por miles de años.

El artículo A Late Pleistocene Giant Ground Sloth Kill and Butchering Site in the Pampas ha sido publicado en la revista Science Advances .

"