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Para los hombres de medios y educación sencillos, es fácil acreditar el racismo: el otro tipo es diferente a mí, su piel es de otro color, su cabello es extraño, su lenguaje suena estúpido. El racismo ha tenido un papel perverso en la sociedad desde la antigüedad, alimentando los asesinatos y esclavizando a millones de personas y culminando con los grandes holocaustos del siglo XX. Sin embargo, el racismo no pertenece a una cierta crianza o educación. Incluso en los llamados tiempos ilustrados del siglo XIX, muchos miembros de la élite mundial eran racistas autoproclamados, aunque tal vez no con esta terminología exacta.

Foto: Universidad de Cambridge

En 1839, Samuel George Morton publicó su obra magna, Crania Americana , un libro que cubre más de 78 ilustraciones de cráneos, desde cabezas embalsamadas hasta cráneos perforados por balas. El trabajo se considera el libro más distinguido y completo sobre el racismo científico. Comienza con una elaborada división de la humanidad en cinco razas fundamentales, antes de explicar cómo cada raza presenta un carácter particular relacionado con la forma de su cráneo. Morton escribió sobre los nativos americanos que la estructura de su mente parece ser diferente a la del hombre blanco.

Es posible que haya oído hablar de este tipo de razonamiento, que fue tan popular en el siglo XIX y más tarde. Se llama frenología, una pseudociencia cuyo tema central es relacionar los golpes en la cabeza con los rasgos de personalidad. La frenología fue desarrollada por un médico alemán llamado Franz Joseph Gall a fines del siglo XVIII. Gall notó que la corteza cerebral de los humanos era mucho más grande que la de los animales, lo que creía que era lo que hacía que los humanos fueran intelectualmente superiores. Finalmente, se convenció de que las características físicas de la corteza también se podían ver en la forma y el tamaño del cráneo.

ciencia y racismo

La idea central detrás de la frenología es que las habilidades morales e intelectuales son totalmente innatas, que el cerebro estaba compuesto por tantos órganos como diferentes facultades, propensiones y sentimientos existen, y que la forma del cráneo representaba y reflejaba la forma y el desarrollo del cerebro. órganos cerebrales.

Una de las ilustraciones que aparecen en el libro muestra un cráneo perforado por una bala. Foto: Universidad de Cambridge

No entraré en demasiados detalles, pero no hace falta decir que Morton fue un paso más allá y aplicó este tipo de razonamiento no a individuos, sino a razas enteras, después de observar que había ciertas características del cráneo que eran una función común de la raza. Morton creía que la capacidad craneal, el tamaño del cráneo, proporcionaba una medida precisa de la inteligencia. Cuanto más grande era tu cráneo, más grande era tu cerebro, más inteligente eras, por lo que Morton recolectó miles de cráneos y midió su capacidad craneal. Su estudio lo llevó a afirmar, entre otras cosas, que los cráneos de los nativos americanos eran en realidad de una consistencia diferente a la de los europeos, y pasó a describirlos en su conjunto como adversos al cultivo y lentos en la adquisición de conocimientos.

EXTRACTO DEL LIBRO

europeos

La Raza Caucásica se caracteriza por una piel naturalmente clara, susceptible de todos los matices; pelo fino, largo y rizado, y de varios colores. El cráneo es grande y ovalado, y su porción anterior llena y elevada. El rostro es pequeño en proporción a la cabeza, de forma ovalada, con facciones bien proporcionadas. . . . Esta raza se distingue por la facilidad con que alcanza las más altas dotes intelectuales. . . . La fertilidad espontánea del [Cáucaso] lo ha convertido en la colmena de muchas naciones, que extendiendo sus migraciones en todas las direcciones, han poblado las mejores porciones de la tierra y han dado a luz a sus más hermosos habitantes. . . .

Hoy en día, este tipo de afirmaciones serían etiquetadas como políticamente incorrectas, por decir lo menos, pero su libro conmovió a bastantes figuras destacadas de la comunidad científica y le valió una sólida base de seguidores. Solo se imprimieron 500 copias y no se enviaron más de 60 fuera de los Estados Unidos, pero aun así, un par de estas preciosas pocas llegaron a los estantes de las bibliotecas más distinguidas del mundo.

Un libro que le dio a la gente lo que quería escuchar, no la verdad.

En esta época, es posible que sus hallazgos no sean más que un galimatías chiflado, pero en el pasado, Crania Americana fue respaldada por gente como Charles Darwin, quien consideraba a Morton una autoridad en el tema de la raza.

EXTRACTO DEL LIBRO

africanos

Caracterizado por una tez negra y cabello negro y lanoso; los ojos son grandes y prominentes, la nariz ancha y chata, los labios gruesos y la boca ancha; la cabeza es larga y estrecha, la frente baja, los pómulos prominentes, las mandíbulas salientes y el mentón pequeño. En disposición, el negro es alegre, flexible e indolente; mientras que las muchas naciones que componen esta raza presentan una singular diversidad de carácter intelectual, cuyo extremo más alejado es el grado más bajo de humanidad. . . . El carácter moral e intelectual de los africanos es muy diferente en las distintas naciones. . . . Los negros son proverbialmente aficionados a sus diversiones, en las que se involucran con gran exuberancia de espíritu; y un día de trabajo no es para ellos impedimento para una noche de jolgorio. Como la mayoría de las demás naciones bárbaras, sus instituciones se caracterizan con frecuencia por la superstición y la crueldad. Parecen aficionados a las empresas bélicas y no les falta valor personal; pero, una vez vencidos, ceden a su destino, y se acomodan con asombrosa facilidad a cada cambio de circunstancia. Los negros tienen poca invención, pero fuertes poderes de imitación, de modo que adquieren fácilmente las artes mecánicas. Tienen un gran talento para la música y todos sus sentidos externos son notablemente agudos.

Ahora, James Poskett del Departamento de Historia y Filosofía de la Ciencia de Cambridge está tratando de desentrañar cómo Crania Americana se volvió tan influyente en todo el mundo y cómo las ideas postuladas en el libro dan forma a las creencias.

Esta investigación es crucial para comprender cómo las teorías racistas ganan credibilidad, dijo Poskett. Particularmente a principios del siglo XIX, los académicos europeos tendían a tratar la ciencia estadounidense con recelo. Morton tuvo que trabajar duro para convencer a sus pares al otro lado del Atlántico de que Crania Americana debería tomarse en serio.

Si bien la idea de Morton se puede considerar actualmente infundada, el libro ganó una tracción considerable y ayudó a la ciencia estadounidense a lanzarse en suelo europeo, donde las principales figuras aún se mostraban escépticas sobre la investigación realizada en el nuevo mundo. Brilla en un aspecto ferina, ¡pero las ilustraciones son completamente impresionantes!

EXTRACTO DEL LIBRO

Nativos americanos

La Raza Americana está marcada por una tez morena; pelo largo, negro y lacio; y barba deficiente. Los ojos son negros y hundidos, la frente baja, los pómulos altos, la nariz grande y aguileña, la boca grande y los labios hinchados [hinchados] y comprimidos. . . . En su carácter mental, los americanos son reacios al cultivo y lentos en adquirir conocimientos; inquieto, vengativo y aficionado a la guerra, y totalmente desprovisto de aventuras marítimas. Son astutos, sensuales, desagradecidos, obstinados e insensibles, y gran parte de su afecto por sus hijos puede atribuirse a motivos puramente egoístas. Devoran los [alimentos] más repugnantes crudos y sin limpiar, y parecen no tener idea más allá de proveer para el momento presente. . . . Sus facultades mentales, desde la infancia hasta la vejez, presentan una niñez continuada. . . . [Los indios] no solo son reacios a las restricciones de la educación, sino que en su mayor parte son incapaces de un proceso continuo de razonamiento sobre temas abstractos. . . .

Estos fueron hechos por el artista de Mortons, John Collins, quien usó una técnica novedosa en ese momento llamada litografía. En el proceso litográfico, se aplica tinta a una imagen tratada con grasa sobre la superficie de impresión plana; Las áreas sin imagen (en blanco), que retienen la humedad, repelen la tinta litográfica. Esta superficie entintada luego se imprime directamente en papel, por medio de una prensa especial (como en la mayoría de las bellas artes), o en un cilindro de goma (como en la impresión comercial).

Particularmente, en este caso, Collins dibujó sus imágenes en bloques de piedra caliza en cera antes de fijar, entintar e imprimir. La piedra caliza permitió a Collins crear texturas de grano fino, reproduciendo los contornos sutiles de cada calavera de la colección de Morton.

Crania Americana fue el primer ejemplo de litografía científica estadounidense en obtener un reconocimiento generalizado en Europa, dijo Poskett. El efecto texturizado también permitió a hombres como Prichard hacer la afirmación perversa de que los cráneos de los nativos americanos eran en realidad de una consistencia diferente a la de los europeos.

Las ilustraciones están ahora en exhibición en la Biblioteca Whipple. Puede ver una versión escaneada aquí.

Corrección: una versión anterior de este artículo decía que Crania Americana se publicó en 1878. En realidad, se publicó en 1839.

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