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El cianometro . Crédito: Bibliothque de Genve, Suiza.

Cuando el científico suizo del siglo XVIII Horace-Bndict de Saussure tenía veinte años, tenía un objetivo épico en mente: escalar la cima del Mont Blanc, la montaña más alta de los Alpes. Sin embargo, siempre con una mente científica, no quería completar su búsqueda sin registrar objetivamente el color del cielo desde el pico más alto de Europa. Entonces, en 1789, Saussure inventó una herramienta para medir el azulado, un círculo de tonos azules llamado cyanomtre .

El método científico depende de la observación y la medición. En la antigüedad, el cuerpo humano estaba a la vanguardia de la medición, el ancho de un pie y la distancia de un paso eran todas medidas aceptadas. Hoy en día, tenemos instrumentos sofisticados que miden objetivamente cualquier cosa, desde la temperatura hasta el tiempo. Para Saussure, medir el azul del cielo también era importante.

Cuando Saussure era joven, la cumbre del Mont Blanc aún no había sido reclamada. El investigador suizo, que se convirtió en profesor de la Academia de Ginebra con tan solo 22 años, soñaba con ser de los primeros en escalar sus cimas. Desafortunadamente, sus esfuerzos siempre se quedaron cortos. Así que el joven científico, particularmente fascinado por la geología y la botánica de los Alpes, ofreció públicamente una recompensa a quien demostrara haber llegado a la cima de la traicionera cumbre.

El 8 de agosto de 1786, veintisiete años después de que Saussure lanzara su desafío, el gran premio fue reclamado por dos montañeros, Jacques Balmat y Michel Paccard. Había llegado a la meta donde nadie había llegado todavía, dijo entonces Balmat, ni siquiera el águila ni la gamuza.

Retrato de Horace-Bndict de Saussure, en la Biblioteca de Ginebra. Crédito: Biblioteca de Genve.

Más tarde, Saussure y otros alpinistas notaron que el cielo se volvía cada vez más azul a mayor altura. Mientras se preparaba para nuevos intentos de escalar el Mont Blanc, el científico suizo decidió que quería medir el color del cielo.

En el transcurso de varios años, Saussure refinó su idea en una herramienta llamada cyanomtre , una matriz circular de 53 secciones sombreadas impresas en una hoja de papel. Eso es todo.

Uno de los primeros cianómetros fabricado por Saussure en 1790. Crédito: Biblioteca de Biodiversidad.

Puede sonar como un invento tonto, pero solo porque es simple, no significa que sea inútil. Por el contrario, cuando Saussure finalmente reclamó su propia ascensión al Mont Blanc en 1787, justo un año después de Balmat y Paccard, midió que el cielo correspondía a un azul de grado 39.

Más tarde, el famoso geógrafo Alexander von Humboldt llevó el cianómetro a expediciones a través del Atlántico, donde midió el azul del cielo sobre las cumbres del Caribe, las Islas Canarias y toda América del Sur. El cielo más oscuro que registró Humboldt fue sobre el monte Chimborazo, el pico más alto de Ecuador, a 46 grados de azul.

La teoría de Saussure era que el cielo cambiaba de color con la altitud debido a la cantidad de vapor de agua en la atmósfera. En la década de 1860, John Tyndall demostró que la dispersión de la luz era la razón por la cual el cielo es azul durante el día pero rojo al atardecer.

Saussure inventó otros instrumentos para medir fenómenos meteorológicos, incluido el diafanómetro para juzgar la claridad de la atmósfera, el anemómetro para medir la velocidad y dirección del viento y el eudiómetro de montaña, un dispositivo que mide el cambio en el volumen de una mezcla de gases.

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