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La mayoría de las especies de murciélagos tienen pequeños rostros parecidos a los de los roedores, pero el murciélago cabeza de martillo ( Hypsignathus monstrosus ) está en una liga propia. El mamífero volador de aspecto extraño tiene una cara súper alargada que hace que muchos de los que ven fotos de él en las redes sociales se cuestionen su existencia. Sin embargo, a pesar de su apariencia más grande que la vida, el murciélago con cabeza de martillo es muy real.

Crédito: SARAH H. OLSON.

El murciélago cabeza de martillo, también conocido como murciélago frugívoro cabeza de martillo y murciélago de labios grandes, es una especie de megamurciélago cuya área de distribución se distribuye por los bosques tropicales de África central. Prefiere los bosques húmedos de tierras bajas, los bosques ribereños y los bosques pantanosos, así como los manglares y los bosques de palmeras donde se posa en los árboles.

Con una enorme envergadura de hasta 38 pulgadas (97 cm), el tiburón martillo es el murciélago más grande de África. Su longitud corporal promedio, sin embargo, es mucho más modesta de 10 pulgadas (25 cm). Los machos son significativamente más grandes que las hembras. De hecho, son los machos a los que les crece la cabeza grande con rostro, laringe y labios agrandados los que hacen que la especie sea tan reconocible, mientras que las hembras se parecen a otros murciélagos frugívoros.

A diferencia de otras especies de murciélagos que se segregan según el sexo, los murciélagos cabeza de martillo machos y hembras se juntarán en grupos desde cuatro hasta veinticinco.

Los machos y las hembras tienen diferentes estrategias de alimentación, y las hembras usan trampas, en las que viajan por una ruta establecida con fuentes de alimento predecibles, incluso si ese alimento puede ser de menor calidad. Los machos emplean una estrategia mucho más arriesgada, viajando hasta 6 millas (10 km) en busca de parches de comida particularmente buenos. Cuando los murciélagos encuentran la comida que les gusta, pueden mordisquear un poco el árbol antes de recoger alguna fruta y llevársela a otro sitio para su consumo.

Su época de cría dura de uno a tres meses. Estos murciélagos exhiben el apareamiento clásico de lek, lo que significa que muchos pretendientes masculinos se congregarán en un sitio y participarán en exhibiciones competitivas y rituales de cortejo, conocidos como lekking, para atraer a las hembras visitantes. Para cortejar a las hembras que buscan posibles parejas, los machos hacen un sonido de llamada peculiar.

Crédito: SARAH H. OLSON.

Estoy simplemente asombrado por los murciélagos de la fruta con cabeza de martillo (Hypsignathus monstrosus). El primer plano de cualquier rasgo dado, ojo, pelaje, nariz, oreja, ala o pie, es extraordinario. En la mano, los bigotes aparecen en patrones aparentemente exclusivos de cada individuo, y los pliegues nasales y labiales de los machos adultos, como el que se muestra, brindan un acabado escultural al aspecto general de la cabeza de alce. A medida que los manejamos para recolectar muestras, muestran comportamientos distintos que van desde dóciles hasta trituradores de dientes, de ahí los guantes de cuero grueso. Funcionalmente, como los murciélagos frugívoros más grandes de África (los machos pesan alrededor de una libra), son máquinas voladoras de dispersión de semillas, fundamentales para la salud del bosque ecuatorial, escribió Sarah Olson, directora asociada de salud de la vida silvestre en la Sociedad de Conservación de la Vida Silvestre (WCS), en una publicación de blog de 2018.

Crédito: SARAH H. OLSON.

Olson y sus colegas han estado estudiando estos murciélagos esquivos durante varios años para comprender mejor su ecología y comportamiento. Quizás esto también pueda resultar de vital importancia en el futuro, considerando que todas las dificultades de la pandemia aún están frescas en la mente de todos.

Bendiciendo la línea de tiempo con un murciélago con cabeza de martillo. De nada. pic.twitter.com/u2EHH0opiW

El cormorán del diablo (@VeganRachel) 17 de octubre de 2020

El murciélago cabeza de martillo es solo una de las tres especies de murciélagos frugívoros africanos que pueden infectarse asintomáticamente con el temido virus del Ébola, aunque los científicos aún tienen que establecer si la especie es un huésped incidental o un reservorio del virus.

Además de las amenazas para la salud humana, este virus mortal está relacionado con la disminución masiva de las poblaciones de gorilas de tierras bajas occidentales en el Congo y Gabón. Nuestro trabajo como científicos es encontrar una manera de prevenir los brotes de ébola y ayudar a conservar estos murciélagos para las generaciones futuras, un murciélago a la vez, dijo Olson.

Este artículo se publicó originalmente en junio de 2021.

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