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Birdeater goliat macho. Crédito: Flickr, Juan.

La aracnofobia es uno de los miedos más comunes que tienen las personas. Incluso las arañas domésticas más pequeñas e inofensivas pueden provocar un grito de terror. Si ese es tu caso, también podría cerrar esta página ahora mismo porque me gustaría presentarte a Theraphosa blondi , también conocida como goliat birdeater, reconocida oficialmente como la araña más grande del mundo.

Está bien, solo bromeaba sobre la parte de irse. Este es un espacio seguro, lo prometo. Además, a pesar de su tamaño amenazante y sus enormes colmillos, el goliat birdeater es bastante inofensivo para los humanos a menos que seas alérgico. Aunque sus colmillos contienen veneno, como la mayoría de las arañas, no duele más que una picadura de avispa.

Ahora que lo hemos aclarado, profundicemos en el fascinante mundo de esta tarántula sudamericana.

Una tarántula del tamaño de un plato que puede comerse una zarigüeya

Comencemos con el elemento más llamativo del menú: el tamaño. El tamaño del cuerpo de T. blondi puede alcanzar hasta 12 centímetros (unas 5 pulgadas), y si le sumas la envergadura de sus patas, mide hasta 28 centímetros (11 pulgadas). Pesa hasta 170 gramos (6 onzas). Si fueras a cenar una tarántula, ocuparía todo el plato.

Hablando de eso, Rick West, uno de los expertos en tarántulas más importantes del mundo, en realidad se comió una mientras estaba en el Amazonas. Esta cena en particular fue preparada por la gente local de Piaroa utilizando una técnica y receta de cocina especial. Según West, los músculos de las arañas saben a gambas, mientras que el contenido abdominal, que está hervido en una hoja enrollada, tiene un sabor arenoso y amargo. Como una forma adecuada de terminar esta espantosa comida, es tradicional usar los colmillos de las arañas de dos centímetros (tres cuartos de pulgada) como palillos de dientes.

Recorriendo la red alimentaria, en cuanto a lo que le gusta comer al goliat birdeater, las aves son sorprendentemente raras en el menú. Su apodo de comedor de pájaros es un nombre inapropiado que se remonta a un grabado del siglo XVIII que representa a otra tarántula de una especie diferente comiendo un colibrí.

En lugar de pájaros, que son muy difíciles de atrapar, T. blondi prefiere devorar insectos y gusanos. Pero cuando se presenta la oportunidad, esta tarántula no evitará comer animales relativamente grandes como ranas, lagartijas y otros anfibios. Algunas personas son bastante audaces y pueden optar por presas aún más grandes. Durante una noche en la selva peruana, Michael Grundler de la Universidad de Michigan presenció con sus propios ojos cómo un goliat comedor de pájaros mató y comenzó a comerse una zarigüeya ratón ( Marmosa murina ).

La zarigüeya ya había sido atrapada por la tarántula y todavía luchaba débilmente en ese momento, pero después de unos 30 segundos dejó de patear, dijo Grundler. Estábamos bastante emocionados y conmocionados, y realmente no podíamos creer lo que estábamos viendo.

La araña no atrapó a la zarigüeya en una red. Eso hubiera sido todo un espectáculo. En cambio, como todas las tarántulas, T. blondi salta sobre presas desprevenidas y usa sus grandes colmillos para morder y matar.

Eso no quiere decir que T. blondi no produzca ni use seda. La tarántula vive en madrigueras poco profundas debajo del suelo del bosque, que recubre con seda ultra fuerte para mejorar la estabilidad de la estructura.

Pelos diminutos como una lluvia de flechas

Crédito: Piotr Naskreck.

Este refugio es importante tanto para cazar como para escapar de sus propios depredadores. Después de todo, en la selva amazónica acechan muchos peligros. Si un depredador intenta atacar a T. blondi , tiene sus fieles colmillos para ayudarlo a defenderse. Pero primero, la tarántula emplea su primera línea de defensa que consiste en pelos urticantes que recubren su abdomen.

Estos pequeños pelos en forma de arpón son muy irritantes y pican, y pueden ser fatales para los mamíferos más pequeños como los ratones que los inhalan. T. blondi simplemente tiene que frotar sus piernas contra su abdomen para liberar una lluvia de estos pelos afilados en el aire, que infligen un daño masivo. Al frotar el cabello, la tarántula gigante también produce un silbido fuerte que se puede escuchar a una distancia de 4 a 5 metros (15 pies). El sonido a veces puede disuadir a los depredadores, ahuyentándolos.

Los comedores de pájaros Goliat también tienen un patrón reproductivo intrigante. Después de reproducirse, las hembras pondrán entre 50 y 200 huevos en un saco gigante tejido con seda. En buena medida, el saco del tamaño de una pelota de tenis está cubierto de pelos que pican para mantener alejados a los depredadores. La mamá goliat llevará su saco a donde quiera que vaya para asegurarse de que sus crías estén protegidas, una característica única entre las tarántulas. En lugar de ser fertilizados internamente, estos óvulos son fertilizados por esperma recolectado del apareamiento después de que salen de su cuerpo.

Los jóvenes eclosionan de 6 a 8 semanas después de la puesta de los huevos, pero pasarán otros dos o tres años antes de que alcancen la madurez sexual, mucho tiempo para una araña. Durante este tiempo, se puede esperar que las crías muden cinco o seis veces, despojándose de sus viejos exoesqueletos en el proceso y emergiendo en uno nuevo y más grande cada vez.

Las hembras pueden vivir hasta la asombrosa cantidad de veinte años, pero los machos generalmente no superan los tres años de edad y, a menudo, mueren poco después del apareamiento. Eso no es una tragedia para la mujer. Los comedores de pájaros Goliat son criaturas solitarias nocturnas que solo se juntan para hacer la hazaña una vez en una luna azul.

Algunos afirman que la araña cazadora gigante ( Heteropoda maxima ) es, de hecho, la araña más grande del mundo. Este es de hecho un arácnido formidable, cuyas piernas retorcidas pueden estirarse hasta 30 centímetros (casi 12 pulgadas). Tal vez haya individuos de esta extraña araña, que camina como un cangrejo y solo se puede encontrar en una cueva en Laos, que pueden ser más grandes que el goliat comedor de pájaros. Sin embargo, por ahora, el Guinness World Records reconoce a T. bondi como la araña más grande. Además, el goliat sigue siendo mucho más masivo que el cazador. Es como comparar una jirafa con un elefante, dijo a WordsSideKick.com Piotr Naskrecki, entomólogo y fotógrafo del Museo de Zoología Comparada de la Universidad de Harvard .

El goliat birdeater se considera bastante común y no está en peligro de extinción. Sin embargo, es muy tímido.

He estado trabajando en los trópicos de América del Sur durante muchos, muchos años, y en los últimos 10 a 15 años, solo me encontré con la araña tres veces, dijo Naskrecki.

Así que supongo que son buenas noticias para sus aracnofóbicos nerds.

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