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La mayor parte del carbón se formó hace aproximadamente 300 millones de años a partir de los restos de árboles y otra vegetación. Estos restos quedaron atrapados en el fondo de los pantanos, acumulándose capa tras capa y creando un material denso llamado turba. A medida que esta turba se enterraba cada vez más bajo tierra, las altas temperaturas y la presión la transformaban en carbón.

Formación de carbón

Imagen vía Pixabay.

El carbón sigue siendo la mayor fuente de energía para la generación de electricidad en todo el mundo, aunque se está eliminando gradualmente en muchas partes del mundo debido a su impacto en el clima. Pero si queremos entender los orígenes del carbón, tenemos que mirar mucho más atrás, a un período llamado Carbonífero.

El Carbonífero (por el nombre latino del carbón) tuvo lugar hace aproximadamente 360 ​​a 300 millones de años. Los anfibios eran los vertebrados terrestres dominantes y vastas franjas de enormes árboles cubrían el singular megacontinente Pangea. El contenido atmosférico de oxígeno estaba en su nivel más alto de la historia: 35%, en comparación con el 21% actual; todas las condiciones estaban maduras para la formación de lechos de carbón masivos.

El carbón nunca se formó antes del Carbonífero y muy rara vez se formó después. Dos condiciones se consideran cruciales para este evento:

  • la aparición de árboles de madera con corteza; una gran cantidad de madera fue enterrada en este período porque los hongos y los microorganismos aún no habían descubierto cómo descomponer los árboles. Después de que lo hicieran, las formaciones de carbón se volvieron mucho más raras.
  • los niveles inferiores del mar; la disminución del nivel del mar creó muchos ambientes pantanosos en lo que hoy es América del Norte y Europa. Estos pantanos fueron vitales para la formación de carbón.

Formación de carbón. Imagen a través del Servicio Geológico de Kentucky.

Como se mencionó antes, estos árboles no fueron descompuestos por nada y se conservaron. Con el tiempo, fueron enterrados. A medida que se adentraban más y más, la temperatura y la presión comenzaron a acumularse y comenzaron a transformar el carbón.

tipos de carbon

El proceso geológico de cambiar algo bajo el efecto de la temperatura y la presión se llama metamorfismo. El carbón generalmente se clasifica en tipos según el grado de metamorfismo, cuanto mayor es el grado de metamorfismo, más energía contiene:

Tipos de carbón. Imagen vía CUNY.

  • La turba generalmente se considera un precursor del carbón, pero se ha utilizado como combustible en algunas áreas, especialmente en Irlanda y Finlandia. En su forma deshidratada, puede ayudar a absorber los derrames de petróleo.
  • el lignito es el de menor calidad y el primero en formarse.
  • El carbón subbituminoso se usa con mayor frecuencia como combustible para la generación de energía eléctrica a vapor.
  • El carbón bituminoso es una roca sedimentaria densa, generalmente de alta calidad.
  • El carbón térmico es un tipo de transición entre bituminoso y antracita.
  • la antracita es el rango más alto de carbón. Es una roca dura, brillante y muy valorada por sus propiedades.
  • el grafito generalmente no se considera un tipo de libra de carbón porque no se puede usar para calentar. Se usa con mayor frecuencia en lápiz sor como lubricante (cuando está en polvo).

El carbón se puede utilizar en su forma natural o se puede gasificar, licuar o refinar. Sin embargo, no importa el tipo de carbón o cómo lo use, el carbón es un recurso no renovable. En términos realistas, no se está formando carbón para reabastecer los recursos que estamos utilizando.

Los efectos adversos del carbón

El carbón es uno de los principales contribuyentes al calentamiento global, y la minería del carbón y su combustible para las centrales eléctricas causan daños ambientales importantes.

Históricamente, la minería del carbón ha sido muy peligrosa. La lista de accidentes en minas de carbón es larga, e incluso hoy en día, los accidentes siguen siendo sorprendentemente comunes. Muchos mineros también sufren de neumoconiosis de los trabajadores del carbón, conocida coloquialmente como pulmón negro. Pero el principal problema del carbón son sus emisiones.

En 2008, la Organización Mundial de la Salud (OMS) calculó que la contaminación por carbón por sí sola es responsable de un millón de muertes al año en todo el mundo; otras organizaciones han presentado cifras similares. Según un informe de EE. UU. publicado en 2004, las centrales eléctricas de carbón acortan casi 24.000 vidas cada año en EE. UU. (2.800 por cáncer de pulmón). En China, la situación es aún más grave ya que el smog es una ocurrencia común en muchas de las principales ciudades chinas.

La quema de carbón libera grandes cantidades de dióxido de carbono al aire y también libera metano, un gas de efecto invernadero mucho más potente. El metano representa el 10,5 % de los gases de efecto invernadero, por ejemplo, como emisiones creadas por la actividad humana. Es posible que el carbón haya permitido que se produjera la revolución industrial, pero si queremos construir un futuro sostenible, simplemente tenemos que eliminar el carbón e implementar otras fuentes de energía en su lugar.

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