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¿Qué es el ámbar?

El ámbar es una de las gemas de la naturaleza. Cuando un árbol se lesiona, puede crear una resina que sella la herida y se endurece. La resina resistente que encuentra su camino entre las capas de sedimento se fosiliza y se vuelve ámbar duro después de millones de años. ¡Es necesario tener exactamente las condiciones adecuadas! El ámbar es interesante porque puede contener criaturas y plantas de hace millones de años. También se ha utilizado en joyería durante algunos miles de años.

¿De dónde viene el ámbar?

Podrías haber pensado que el ámbar proviene de la savia de los árboles. En realidad, se crea a partir de resina. La diferencia es que la savia transporta los nutrientes por el árbol mientras que la resina es semisólida y actúa como una respuesta de defensa para el sistema inmunológico de las plantas. Cuando el árbol tiene una herida (como una rama rota) o si es atacado por insectos u hongos, exuda la resina espesa que tapa la herida y evita daños mayores. Sella y esteriliza la lesión.

Goteo de resina de un cerezo. Créditos de la imagen: Kreuzschnabel.

Cuando se secreta resina, no es seguro que se convierta en ámbar. La mayoría de las veces, se desgasta. En primer lugar, la resina debe ser químicamente estable y no degradarse con el tiempo. Tiene que ser resistente al sol, lluvia, temperaturas extremas y microorganismos como bacterias y hongos. Hay dos tipos de resina producida por plantas que pueden fosilizarse. Los terpenoides son producidos por gimnospermas (coníferas) y angiospermas. Están compuestos por estructuras anulares hechas de unidades de isopreno (C5H8). Las resinas fenólicas solo las producen las angiospermas. Un tipo extinto de árboles llamados medullosans produjo otro tipo único de resina.

El siguiente factor es que la resina debe estar en las condiciones adecuadas para fosilizarse. El ámbar joven podría transportarse en agua de mar (flota) y luego enterrarse bajo sedimentos para fosilizarse. En el Báltico, los glaciares derribaron muchos árboles y los enterraron, permitiendo que se fosilizaran. Los sedimentos húmedos de arcilla y arena conservan bien la resina porque no contienen mucho oxígeno y los sedimentos eventualmente se transforman en rocas. La presión y las temperaturas intensas hacen que la resina se convierta en una gema naranja sólida. Primero, la polimerización molecular forma copal (ámbar joven) y luego el calor y la presión eliminan los terpenos y completan la transformación en ámbar.

La mayor parte del ámbar encontrado tiene entre 30 y 90 millones de años, aunque no se sabe con certeza cuánto tiempo toma realmente el proceso para convertir la resina en ámbar. El ámbar más antiguo descubierto es del Carbonífero Superior, hace 320 millones de años. La mayor parte del ámbar proviene de pinos u otras coníferas, aunque hay una variedad de árboles de los que pueden provenir. Sin embargo, la mayor parte del ámbar proviene de especies extintas porque la resina exudaba hace mucho tiempo.

Perfectamente conservado

El ámbar puede ser interesante porque puede contener piezas de plantas, insectos y otras criaturas. La resina es pegajosa y líquida, y atrae a los insectos por su dulzura. Quedan atrapados en la resina a medida que se endurece y se conservan. El ámbar más antiguo con un organismo en su interior tiene ácaros y data de hace 230 millones de años en el noreste de Italia. Los pedazos de plantas pueden ayudar a identificar la fuente del ámbar y los insectos y otras criaturas a menudo se conservan perfectamente, lo que brinda información sobre ellos. El proceso de ámbar conserva partes que no se conservarían a través de la fosilización regular. El ámbar con restos también es buscado para joyería porque se ve muy bien.

El ámbar se ha utilizado desde la edad de piedra (hace 13.000 años) en decoración y joyería. El ámbar vendido puede ser imitaciones, las más comunes son las resinas jóvenes que no están completamente formadas en ámbar o vidrieras o plástico. Una forma de saber si el tuyo es real es que flote en agua salada.

Una hormiga dentro del ámbar báltico. Créditos de imagen: Anders L. Damgaard.

El ámbar puede tener diferentes colores y verse de diferentes maneras. Un color miel claro es típico, pero el ámbar puede variar desde un color blanco hasta casi negro e incluso azul o rojo. Depende del tipo de árbol. El ámbar más claro proviene de la resina excretada en la corteza, el ámbar más turbio proviene del interior de los árboles.

El ámbar se puede encontrar en todo el mundo. Puede ser minado a cielo abierto o subterráneo. La mayor parte del ámbar extraíble del mundo se encuentra en el Óblast de Kaliningrado. El ámbar se extrae de aquí desde el siglo XII. A veces, el ámbar se lava del fondo del mar y termina en la playa o se recolecta mediante buceo o dragado. Un tipo de ámbar llamado dominicano es de color azul y muy apreciado porque es muy raro. Se extrae a través de campanas, lo que es peligroso porque los túneles pueden colapsar.

El preciado ámbar azul dominicano. Créditos de la imagen: Vassil.

El ámbar es una piedra preciosa que tarda millones de años en formarse. Ahora puedes apreciar este hecho si posees algún ámbar.

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