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Un artefacto sorprendente descubierto en Panamá, fechado entre 700 y 1000 d.C. Colgante Alado, Gran Cocl. Créditos de la imagen: Museo Gilcrease

Reverenciado por sus propiedades estéticas y metalúrgicas durante miles de años, el oro sigue siendo uno de los metales preciosos más buscados. No hay duda de que para bien o para mal, el oro ha jugado un papel único para la humanidad. Hoy exploraremos la fascinante ciencia detrás del origen de los átomos de oro y veremos cómo el preciado elemento llegó a donde está hoy, aquí en la Tierra.

Por qué el oro es importante

Desde las colinas israelíes de la Edad del Cobre hasta la necrópolis búlgara de Varna en el cuarto milenio, desde los faraones egipcios hasta los conquistadores españoles, el encanto del oro, su poderoso efecto sobre nosotros, ha sido consistente e inconfundible. De hecho, los egipcios llamaban al oro el aliento de Dios. Y no son solo los antiguos los que tenían el oro en alta estima.

Para mostrar su gloria imperial, Napoleón doró París con oro, mientras que incluso más recientemente Hitler buscó controlar todo el oro de Europa como apoyo para su Reich de 1000 años. ¿Qué mitos hicieron del oro un producto tan preciado y qué propiedades de hecho aún lo respaldan como un metal precioso hasta el día de hoy?

Nuggets de Oro. Crédito: Chirpse enfermo

En primer lugar, lo que hace que un metal sea precioso es su rareza. Más raro que la plata o el cobre, otros dos metales extraídos desde la antigüedad, su valor era proporcionalmente mayor. En segundo lugar, el oro tiene propiedades fantásticas. No se deslustra, es muy fácil de trabajar, se puede estirar en alambre, martillar en láminas delgadas, se alea con muchos otros metales, se puede fundir y moldear en formas muy detalladas, tiene un color maravilloso y un brillo brillante. Todas estas propiedades podrían aprovecharse desde la antigüedad, como hoy, simplemente calentando pepitas de oro a altas temperaturas y usando herramientas simples como martillos o moldes.

En resumen, el oro es muy memorable, por lo que no debería sorprender que su uso principal sea en joyería.

Desde tiempos inmemoriales, el brillo resplandeciente de los metales nobles permite que sea diseñado en las joyas más codiciadas y exquisitas del mundo, aptas para reinas o reyes. Hoy en día, la mayor parte del oro recién extraído o reciclado se utiliza en la fabricación de joyas. Alrededor del 78% del oro disponible, en lugar de almacenado, cada año se utiliza para este propósito.

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Debido a que el oro es muy valorado y su suministro es muy limitado, se ha utilizado durante mucho tiempo como medio de intercambio o dinero. El primer uso conocido del oro en transacciones se remonta a más de 6000 años.

Las primeras transacciones se hacían con piezas de oro o piezas de plata. La rareza, la utilidad y el atractivo del oro lo convierten en una sustancia de valor a largo plazo.

Las primeras monedas de oro se acuñaron por orden del rey Creso de Lidia (una región de la actual Turquía) alrededor del año 560 a. Las monedas de oro se usaban comúnmente en transacciones hasta principios del siglo XX, cuando el papel moneda se convirtió en una forma de intercambio más común. Estados Unidos una vez usó un patrón oro y mantuvo una reserva de oro para respaldar cada dólar en circulación. Bajo este patrón oro, cualquier persona podía presentar papel moneda al gobierno y exigir a cambio un valor igual de oro.

Posiblemente, el mayor uso del oro para la humanidad no se hizo evidente hasta principios del siglo pasado, cuando salieron a la luz sus fantásticas propiedades de conductividad eléctrica. Los dispositivos electrónicos de estado sólido usan voltajes y corrientes muy bajos que se interrumpen fácilmente por la corrosión o el deslustre en los puntos de contacto. El oro es el conductor altamente eficiente que puede transportar estas pequeñas corrientes y permanecer libre de corrosión, razón por la cual la electrónica hecha con oro es altamente confiable. Se utiliza una pequeña cantidad de oro en casi todos los dispositivos electrónicos sofisticados. Esto incluye teléfonos celulares, calculadoras, asistentes digitales personales, unidades de sistemas de posicionamiento global y otros dispositivos electrónicos pequeños.

hechos sobre el oro

  • El número atómico del oro, lo que significa que hay 79 protones en el núcleo de cada átomo de oro.
  • Una onza de oro se puede estirar hasta una longitud de 50 millas; el alambre resultante tendría solo cinco micrones de ancho.
  • Se podía martillar una onza de oro puro en una sola hoja de nueve metros cuadrados.
  • Más del 90 por ciento del oro del mundo ha sido extraído desde la fiebre del oro de California.
  • Julio César entregó doscientas monedas de oro a cada uno de sus soldados del botín de guerra al derrotar a la Galia.
  • Fort Knox tiene 4.600 toneladas de oro.
  • Y la Reserva Federal de Estados Unidos tiene 6.200.
  • La temperatura del cuerpo humano es de 37 grados centígrados. Debido a la conductividad única del oro, las joyas de oro igualan rápidamente el calor de su cuerpo, convirtiéndose en parte de usted.
  • En el año 95 a. C., el emperador chino Hsiao Wu I acuñó una pieza conmemorativa de oro para celebrar el avistamiento de un unicornio.
  • El oro es comestible. Algunos países asiáticos ponen oro en las frutas, los bocadillos de gelatina, el café y el té. Desde al menos el año 1500, los europeos han puesto pan de oro en botellas de licor, como Danziger Goldwasser y Goldschlager. Algunas tribus nativas americanas creían que consumir oro podía permitir que los humanos levitaran.
  • El símbolo químico del oro es Au, de la palabra latina aurum que significa amanecer resplandeciente y de Aurora, la diosa romana del amanecer. En el año 50 a. C., los romanos comenzaron a emitir monedas de oro llamadas Aureus y solidus más pequeñas.
  • Entre el 307 y el 324 d.C., el valor de una libra de oro en Roma aumentó de 100.000 denarios (una moneda romana) a 300.000 denarios. A mediados del siglo IV, una libra de oro valía 2.120.000.000 denarios, ejemplo temprano de inflación galopante, que fue en parte responsable del colapso del Imperio Romano.

¿De dónde vino el oro?

Todos estaban hechos de materia estelar, y el oro no es una excepción. Imagen: NASA

Los antiguos aztecas creían que el oro era, de hecho, el sudor del sol. Aunque esto no es cierto, la frase es una metáfora muy precisa.

El oro, como la mayoría de los metales pesados, se forja dentro de las estrellas a través de un proceso llamado fusión nuclear. Al principio, tras el Big Bang, solo se formaron dos elementos: hidrógeno y helio. Unos cientos de millones de años después del Big Bang, las primeras estrellas ardían con sus fuegos nucleares. Estos incendios nucleares obligaron a los elementos más ligeros a unirse para formar elementos ligeramente más pesados, y estas reacciones nucleares liberaron una gran cantidad de energía.

Gradualmente, estas primeras estrellas comenzaron a producir elementos como el carbono, el nitrógeno y el oxígeno, abriéndose camino a través de la tabla periódica hacia el hierro. Pero todavía no había oro en el Universo. Una vez que estas estrellas anteriores se quedaron sin elementos ligeros para quemar, atacaron a los más pesados.

Finalmente, cuando quemaron silicio para hacer hierro, explotaron como una supernova y, durante unos instantes, cada estrella liberó tanta energía como todas las estrellas regulares de esa galaxia juntas. En esa explosión cataclísmica, por primera vez , se fabricaron átomos de oro y luego se arrojaron al Universo, junto con los demás escombros de esa explosión.

En la Tierra, el oro finalmente nos llegó unos 200 millones de años después de la formación del planeta cuando meteoritos repletos de oro y otros metales bombardearon su superficie. Durante la formación de la Tierra, el hierro fundido se hundió hasta su centro para formar el núcleo. Este llevó consigo a la gran mayoría de los planetas metales preciosos como el oro y el platino. De hecho, hay suficientes metales preciosos en el núcleo para cubrir toda la superficie de la Tierra con una capa de cuatro metros de espesor.

Otra teoría sobre la formación de oro que ha estado ganando mucha tracción hoy en día es que el elemento puede formarse después de la colisión de dos estrellas de neutrones. Tras el colapso de una estrella masiva al menos ocho veces más masiva que el Sol, lo que queda es un núcleo extremadamente denso. Tienen masas comparables a una estrella, pero esa masa se comprime en un objeto de aproximadamente 10 kilómetros de diámetro, o el tamaño de una ciudad en la Tierra. Otra forma de ver esto sería imaginar el Monte Everest en tu taza de café de la mañana para lograr la misma densidad que una estrella de neutrones. En estas enormes densidades, la física exótica estira el tejido, el espacio y el tiempo.

Dos estrellas de neutrones en órbita mutua pueden chocar cuando las ondas gravitacionales transportan suficiente energía fuera del sistema para desestabilizar la órbita. Cuando esto sucede, puede ocurrir un tipo de estallido de rayos gamma. Estas son las explosiones más poderosas del universo. La intensa energía sería suficiente para crear oro y otros elementos pesados, según un artículo publicado en Astrophysical Journal Letters .

Mire el video a continuación para obtener una breve explicación de la hipótesis de formación de oro de la estrella de neutrones.

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