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El cabeza rapada reformado Bryon Widner se sometió a 25 cirugías para quitarse los tatuajes en la cara, el cuello y las manos. Crédito: AP/CBS News.

Quizás no haya mejor encarnación del sentimiento de arrepentimiento que un mal tatuaje. Mal en este caso puede significar muchas cosas. Tal vez el artista fracasó miserablemente; lo que se suponía que era un león majestuoso resultó ser un gatito mutante que miraba bizco desde tu hombro. O tal vez el nombre de su supuesta alma gemela grabado en su antebrazo ya no es relevante desde que se separaron. Hay, de hecho, muchas razones por las que las personas pueden cambiar de opinión y les gustaría revertir una decisión que pensaban que era permanente.

Afortunadamente, ahí es donde entran en juego los procedimientos de eliminación de tatuajes. Sin embargo, le costará mucho dinero, tiempo y mucho dolor. En algunos casos, el procedimiento puede dejar cicatrices.

¿Por qué los tatuajes son permanentes?

Los macrófagos dérmicos absorben el pigmento verde del tatuaje (izquierda). El pigmento se libera cuando estas células mueren (centro) pero, 90 días después, se recupera en nuevos macrófagos que han reemplazado a los antiguos (derecha). Crédito: Baranska et al., 2018.

La misma biología que permite que los tatuajes permanezcan en la piel indefinidamente también explica por qué son tan difíciles de eliminar, incluso con la tecnología láser moderna.

Cuando una aguja de tatuaje perfora la piel, atraviesa la epidermis (la capa externa de la piel) y derrama tinta en la dermis (la capa interna de la piel) que está inundada de vasos sanguíneos y nervios. A medida que una pistola de tatuajes empuja una aguja en la piel hasta 150 veces por segundo, activa los receptores del dolor mientras administra una pequeña cantidad de tinta en la dermis. El sistema inmunitario, al detectar una herida que deja entrar a invasores extraños, se prepara instantáneamente, lo que envía células inmunitarias llamadas macrófagos para limpiar el desorden.

Fieles a su nombre, que significa gran comedor en griego, los macrófagos acuden al sitio de la lesión, devoran la tinta y quedan suspendidos en la dermis. Después de morir, los macrófagos pasan la tinta a sus reemplazos. Es este ciclo sucesivo de captura-liberación-captura lo que evita que los tatuajes desaparezcan en lugar de manchar las células de la piel, escribieron investigadores franceses en un estudio publicado en el Journal of Experimental Medicine . No estarías equivocado al decir que un tatuaje es una infección permanente. Simplemente no uses esta línea en una primera cita.

Cómo se eliminan los tatuajes

Dado que los macrófagos que se alimentan de tinta son los que hacen los tatuajes, los científicos han propuesto eliminar los tatuajes no deseados activando algunas otras células inmunitarias para agarrar la tinta y llevarla a los ganglios linfáticos, para que sea transportada en el líquido linfático. Pero esto es solo una idea por ahora.

Actualmente, los procedimientos de eliminación de tatuajes más utilizados implican disparar pulsos de láser ultracortos sobre las partículas de tinta para romperlas. Los láseres disparan un pulso cada billonésima de segundo, entregando mucha energía a las partículas en muy poco tiempo. Este procedimiento se conoce como fototermólisis y es exactamente el mismo proceso que se utiliza en la depilación láser.

Una vez que el láser rompe las partículas de tinta que pueden estar compuestas de dióxido de titanio, plomo, cromo, níquel, óxidos de hierro, cenizas, negro de humo y otros ingredientes, los glóbulos blancos transportan los restos al hígado. Incluso sin que el láser rompa la tinta, ejércitos de glóbulos blancos siempre están alejando pequeñas cantidades de partículas de tinta del lugar del tatuaje. Sin embargo, son demasiado pequeños para engullir partículas de tinta enteras, por lo que su impacto es mínimo. Sin embargo, hacen que el tatuaje se desvanezca con el tiempo y pierda su brillo.

Los tatuajes de color negro son los más fáciles de eliminar, ya que la tinta oscura absorbe prácticamente todas las longitudes de onda del láser. Los pigmentos de color deben tratarse con láseres disparando a ciertas frecuencias, lo que generalmente requiere sesiones más largas para eliminarlos.

Antes y después de una única sesión de eliminación láser de un tatuaje. Más para ir. Crédito: ChronicInkTattoo.

Según el tamaño y los pigmentos utilizados en la tinta, un tatuaje puede tardar entre dos y una docena de sesiones en eliminarse por completo de la piel. El láser elimina algunas partículas, luego la piel necesita sanar antes de que el láser pueda descomponer nuevas partículas de piel. Entre cada sesión, la piel necesita curarse durante un par de semanas, por lo que esto puede llevar mucho tiempo. De hecho, la eliminación completa de un tatuaje puede requerir hasta dos años.

La eliminación de tatuajes con láser no es la única opción sobre la mesa, pero definitivamente supera a las alternativas. Alternativamente, puede probar la dermoabrasión, que consiste en lijar la epidermis o extirpar quirúrgicamente la piel tatuada y coser la piel restante nuevamente.

¿Qué tan doloroso es la eliminación de tatuajes?

Si bien la eliminación de tatuajes con láser es una experiencia dolorosa, es probable que no duela tanto como hacerse el tatuaje. Los pulsos de láser se sienten como una banda elástica que se rompe contra la piel, y las consecuencias se sienten como una quemadura solar grave. Todo profundamente molesto, pero tolerable.

Sin embargo, las personas no experimentan el dolor de la misma manera, por lo que la experiencia puede variar enormemente. Vale la pena trabajar con un dermatólogo capacitado que pueda ajustar el tratamiento a su nivel de comodidad o aplicar un anestésico local para adormecer el dolor.

Y al igual que hacerse el tatuaje en primer lugar, la ubicación es importante cuando se trata de la tolerancia al dolor porque los receptores sensibles al dolor no están distribuidos uniformemente por toda la piel. El área de la caja torácica, la frente, los tobillos, las muñecas y las axilas son algunos de los lugares más dolorosos tanto para colocar un tatuaje como para eliminarlo.

Para eliminar el mayor dolor posible de la experiencia, las cremas anestésicas tópicas o incluso la aplicación de hielo en el tatuaje antes de la cita pueden ayudar. Después del procedimiento, se necesita protector solar para evitar daños en el área tratada de la piel, que será vulnerable durante las próximas cuatro semanas. En esta nota, debe usar protector solar con frecuencia, independientemente de si está considerando eliminar un tatuaje o no. Algunas clínicas se niegan a eliminar los tatuajes que han estado muy expuestos al sol.

El sangrado puede ocurrir durante la eliminación con láser, sin embargo, son solo pequeños pinchazos que desaparecen en unos pocos días. Esto no es motivo de preocupación siempre y cuando tomes precauciones y mantengas el área protegida de infecciones.

La piel que queda después de la eliminación del tatuaje con láser no es exactamente impecable. Cuando la eliminación de tatuajes con láser se realiza con un equipo de primera línea por un dermatólogo capacitado (en lugar de ir a un spa), la probabilidad de cicatrización es relativamente baja, pero puede suceder. Sin embargo, tenga en cuenta que el proceso de tatuaje en sí mismo es extremadamente traumático para la piel y puede dejar cicatrices si el tatuador no tiene mucha experiencia y perfora demasiado la piel. No debería ver cicatrices si tanto la eliminación con láser como el tatuaje inicial se realizaron sin problemas.

Aproximadamente una semana después de la eliminación con láser de los pigmentos de la tinta, es común ver un poco de blanqueamiento que los profesionales de la industria del tatuaje llaman glaseado. Una vez que la piel sana, la piel vuelve a su color normal.

Hasta no hace mucho tiempo, los tatuajes eran verdaderamente permanentes. Sin embargo, esto no significa que la decisión deba tomarse a la ligera. La eliminación de tatuajes puede costar desde unos pocos cientos de dólares hasta miles y el proceso es largo y doloroso. Así que mejor asegúrate antes de que te tatúen ese dragón en la espalda.

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