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Si está leyendo esto, lo más probable es que haya encontrado menciones sobre el cambio climático más de un par de veces. Es posible que también haya encontrado menciones de consenso científico, calentamiento global provocado por el hombre o crisis y tal vez se haya preguntado de qué se trata todo eso. ¿Es realmente una crisis? ¿Somos realmente responsables de ello? ¿Qué tan seguros están los científicos de esto?

En pocas palabras, el cambio climático es una crisis global y existe un consenso científico de que las actividades humanas la están causando. Veamos cómo sabemos eso, qué tan mal están las cosas y qué podemos hacer al respecto.

El consenso científico no significa que un grupo de investigadores se reunió para tomar un café y de alguna manera estuvo de acuerdo. Hay miles y miles de estudios publicados sobre el tema que muestran no solo que el cambio climático está ocurriendo, sino que lo estamos causando. Si tuviera que imprimirlos en papel y apilarlos, sería literalmente una montaña de evidencia.

No entraremos en todos esos estudios ni intentaremos resumir toda la información científica relevante (después de todo, para eso están los informes del Panel Internacional sobre el Cambio Climático), pero veremos algunos de los principales ejemplos del cuerpo de evidencia sobre el cambio climático. .

Cómo sabemos que las temperaturas están subiendo

Bueno, este es bastante simple: lo hemos medido. Desde la Revolución Industrial (alrededor de 1850), varios laboratorios y organizaciones de investigación independientes han rastreado las temperaturas en varios lugares del mundo. Inicialmente, los datos eran bastante escasos, pero a medida que pasaban los años, más y más grupos comenzaron a rastrearlos y las evaluaciones de la temperatura global mejoraron sustancialmente. Desde que lanzamos satélites, los datos se han vuelto aún más claros.

En el siglo pasado, las temperaturas globales aumentaron alrededor de 1 grado centígrado. El crecimiento no ha sido suave ya que existen variaciones naturales de un año a otro, pero la tendencia general (y especialmente en el último medio siglo) es clara: las temperaturas están aumentando.

Sin embargo, el patrón de temperatura a largo plazo desde 1850 es claro. La tendencia histórica del calentamiento atmosférico observada durante los últimos 150 años es notable y es sustancialmente mayor de lo que pueden explicar las variaciones naturales.

Podemos confiar mucho en estos datos. El proceso científico de medir temperaturas ha mejorado y se ha refinado. Los científicos realizan comprobaciones con regularidad, y ya existen varios conjuntos de datos fiables, y todas sus observaciones cuentan una historia similar: las temperaturas medias globales están aumentando.

¿No es esto un cambio natural?

Algunas variaciones en el clima de los planetas son, por supuesto, normales. Muchas cosas pueden hacer que las temperaturas suban o bajen. Sin embargo, este aumento no se parece a nada que hayamos visto en la historia de la Tierra, y no puede explicarse por causas naturales.

El derretimiento de los casquetes polares es uno de los primeros síntomas del cambio climático. Créditos de la imagen: Melissa Bradley.

Los investigadores han analizado y tenido en cuenta los efectos de los agentes naturales (actividad solar, erupciones volcánicas, etc.) y, aunque estos pueden tener un efecto notable, no pueden explicar la tendencia general al calentamiento. Los procesos que tienen lugar a escala planetaria suelen tardar mucho más tiempo. Por ejemplo, los cambios como los de la órbita de la Tierra (que ocurren constantemente) son predecibles, y esto no es lo que estamos viendo aquí.

Bien, entonces, ¿qué está causando el cambio climático?

Los principales impulsores son los gases de efecto invernadero. El dióxido de carbono es el principal de ellos, y otros gases (como el metano) también juegan un papel.

Desde el comienzo de la Revolución Industrial (cuando las personas comenzaron a usar combustibles fósiles a gran escala), las concentraciones de dióxido de carbono en la atmósfera han aumentado de alrededor de 280 partes por millón a alrededor de 410 partes por millón en la actualidad. Las concentraciones de metano también han aumentado de 715 partes por billón en 1750 a 1866 partes por billón en 2018. Este cambio es lo que está impulsando el cambio climático.

El hecho de que los gases de efecto invernadero son capaces de atrapar el calor y mantenerlo en la atmósfera se demostró a mediados del siglo XIX; No hay duda de esto, es un hecho simple y bien establecido. La acumulación de gases de efecto invernadero está provocando que el planeta se caliente en respuesta al dióxido de carbono (CO2) que puede durar siglos en la atmósfera.

El efecto invernadero no es, en sí mismo, algo malo. El hecho de que exista (y que los gases de efecto invernadero se encuentren naturalmente en la atmósfera de nuestro planeta) es parte de lo que hace que nuestro planeta sea habitable. En una situación normal, el carbono estaría en un estado de equilibrio, pero hemos cambiado ese equilibrio. Al quemar combustibles fósiles y limpiar la tierra, producimos más gases de efecto invernadero de los que puede absorber el sistema planetario. Hay otras formas en que los seres humanos producen emisiones (como la gestión del suelo agrícola o la cría de ganado).

Espera, pero solo comenzamos a medir recientemente. ¿Cómo sabemos lo que sucedió en el pasado?

Buena pregunta. Para comprender cómo cambió el clima en el pasado, antes de que midiéramos las temperaturas directamente, los investigadores del clima se basan en pruebas indirectas llamadas proxies. Los anillos de los árboles son un ejemplo: si miras los anillos de un árbol, puedes averiguar cómo era el clima de ese año (en términos generales). Los núcleos de hielo y los esqueletos de coral pueden retroceder mucho más que eso, lo que ayuda a los investigadores a reconstruir cómo cambiaron las temperaturas durante períodos de tiempo más largos.

Por supuesto, esto no es tan preciso como nuestras estimaciones modernas, pero es lo suficientemente bueno para darnos una idea general de lo que sucedió. Usando estos proxies y pozos perforados profundamente en la corteza terrestre, los investigadores pueden identificar cambios de temperatura durante períodos de tiempo más largos. Así es como tenemos una idea de lo que sucedió muchos años antes de que realmente empezáramos a medir la temperatura.

Bien, ¿entonces es solo que las temperaturas están subiendo?

¡No! La temperatura de la superficie es solo un indicador de un clima cambiante. Los patrones de las nevadas y el viento están cambiando, al igual que las distribuciones de animales y plantas. Todos estos llevan huellas dactilares humanas en ellos.

Además, incluso cuando decimos que las temperaturas globales han aumentado 1 grado, no es como si todo el mundo fuera solo un grado más caliente todo el tiempo. El cambio climático no ocurre de manera uniforme y tranquila, es posible que algunos lugares no experimenten ningún calentamiento, mientras que otros verán un calentamiento mucho mayor que el promedio. Además, la calefacción no está bien repartida todos los días del año. En cambio, el cambio climático puede provocar un calor extremo durante el verano, pero también un frío extremo durante el invierno.

Los investigadores han observado una multitud de efectos diferentes asociados con el cambio climático. Estos son solo algunos de los más graves:

  • Disminución de las capas de hielo y derretimiento de la nieve. Groenlandia y la Antártida están perdiendo miles de millones de toneladas de hielo al año.
  • Aumento del nivel del mar. Incluso cantidades relativamente bajas de aumento del nivel del mar podrían desplazar a cientos de millones de personas en todo el mundo.
  • Calentamiento de los océanos y acidificación de los océanos. Los océanos no solo se están calentando, sino que se están volviendo más ácidos a medida que absorben dióxido de carbono, lo que crea un entorno inhabitable para muchas criaturas marinas.
  • Eventos climáticos extremos. Las investigaciones muestran cada vez más que es probable que los fenómenos meteorológicos extremos, como las olas de calor y las grandes tormentas, se vuelvan más frecuentes e intensos debido al cambio climático.

¿Por qué importa esto?

El cambio climático afectará nuestras vidas de múltiples formas. Desde los efectos climáticos directos y la reducción del rendimiento de los cultivos hasta el daño a los ecosistemas y la propagación de los hábitats de mosquitos y garrapatas, el cambio climático afectará su vida, sin importar en qué parte del mundo viva.

¿Es esto realmente algo malo?

Sí, lo es.

Se podría argumentar que algunas partes del mundo se beneficiarían de un poco de calentamiento, pero como mencionamos antes, esto no es un aumento suave de unos pocos grados. Incluso si una minoría muy pequeña del planeta se beneficiará directamente del cambio climático, lo más probable es que aún sufra más debido a lo que sucede en el resto del mundo y, como promedio para todo el planeta, se espera que el cambio climático tenga efectos drásticos.

El cambio climático ya le está costando al mundo al menos unos pocos cientos de miles de millones de dólares cada año, con otras estimaciones que sitúan la cifra en billones y los números seguirán creciendo mientras nuestras emisiones no se reduzcan. Además, si llegamos a algunos puntos críticos, los efectos del cambio climático serán irreversibles y mucho más costosos.

¿Podemos hacer algo al respecto?

Absolutamente.

Sin embargo, las emisiones aún no han alcanzado su punto máximo y seguirán aumentando cuanto más rápido podamos alcanzar el punto máximo y luego trabajar para reducir las emisiones globales, mejor. Entonces, lo primero y más importante que debemos hacer es asegurarnos de que, como sociedad, reduzcamos nuestras emisiones tanto como sea posible.

Para garantizar una respuesta coordinada al cambio climático, los líderes mundiales firmaron el Acuerdo de París de 2015, que describe las acciones que debe tomar cada país para garantizar que las temperaturas no aumenten más de dos grados. Sin embargo, no lo estaban haciendo demasiado bien. Los investigadores han elaborado varios escenarios y las políticas actuales apuntan a un aumento de unos 3 grados centígrados.

Mantenernos dentro de los 2 grados nos evitaría algunos de los peores efectos del cambio climático, mientras que permanecer dentro de los 1,5 grados sería aún más beneficioso. Pero para eso, necesitamos mucha más acción.

¿Qué es algo que yo, como individuo, puedo hacer para ayudar?

Si bien la acción individual por sí sola (sin la ayuda de los gobiernos y las empresas) no será suficiente para detener el cambio climático, sigue siendo importante que trabajemos para impulsar las cosas en la dirección correcta. En 2017, un equipo analizó 39 artículos revisados ​​por pares, calculadoras de carbono e informes gubernamentales para calcular los efectos de las opciones de estilo de vida individuales en 148 escenarios posibles. Descubrieron que las 4 opciones más impactantes son:

  • tener un hijo menos. Para los países desarrollados, esto reduce las emisiones en 58,6 toneladas de CO2, con mucho, la opción más impactante, aunque es algo que la mayoría de la gente probablemente no consideraría discutir;
  • vivir sin coches (2,4 toneladas de CO2);
  • evitar viajes en avión (1,6 tCO2e ahorradas por vuelo transatlántico de ida y vuelta);
  • comer una dieta basada en plantas (0,8 tCO2e ahorradas por año). Esto también es algo que muchas personas no consideran cuando se trata de reducir las emisiones, pero la carne tiene una enorme huella de carbono (así como el uso del agua y la tierra).

Estas acciones, por lo tanto, tienen un potencial mucho mayor para reducir las emisiones que las estrategias comúnmente promovidas como el reciclaje integral (que es 4 veces menos efectivo que una dieta basada en plantas) o cambiar las bombillas domésticas (8 veces menos efectivo), dice el autor principal Seth Wynes. .

Esta infografía muestra opciones climáticas. Crédito: Seth Wynes/Kimberly Nicholas, Environmental Research Letters, 2017.

También es importante presionar a los políticos y las empresas para que hagan lo correcto y tomen medidas tangibles. Recuerda, estábamos todos juntos en esto.

La línea de fondo

El cambio climático es posiblemente el mayor desafío de nuestra generación. Si la pandemia es un automóvil fuera de control, el cambio climático es un camión de 18 ruedas con los frenos sueltos. Necesitamos comenzar a frenar lo más rápido posible para que, incluso si chocamos con algo, nuestra velocidad no sea demasiado alta. No será fácil, no será de la noche a la mañana, pero ya tenemos las herramientas necesarias para la tarea, así que será mejor que empecemos a frenar.

Arreglar el cambio climático no solo garantizará que creemos un futuro sostenible para nosotros y las generaciones venideras, sino que también puede ahorrarnos dinero a largo plazo. Es un problema que hemos causado y, nos guste o no, tendremos que arreglarlo o sufrir las consecuencias.

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