Los fósiles recién descubiertos de una antigua criatura parecida a un reptil ayudan a explicar cómo las tortugas desarrollaron su característica más reconocible: el caparazón. La especie recién nombrada, Pappochelys , griego para abuelo tortuga, vivió hace unos 240 millones de años y llena un punto dulce evolutivo que se encuentra entre los antepasados ​​​​anteriores de las tortugas y las especies establecidas más recientemente.

Nace una concha

Tanto un lagarto como una tortuga primitiva, Pappochelys llena un punto dulce evolutivo en la evolución de las tortugas. Imagen: Rainer Schoch/Naturaleza

Los investigadores del Museo de Historia Natural de Stuttgart, Alemania, en colaboración con el Museo Nacional Smithsoniano de Historia Natural de Washington, DC, analizaron sistemáticamente 18 especímenes fósiles, además de un cráneo completo. Reconstruyendo los restos complementarios, el equipo pintó una imagen completa de la antigua criatura: tenía veinte centímetros de largo o aproximadamente el tamaño de una tortuga de caja moderna, y aunque no tenía caparazón, definitivamente presentaba un precursor. Sus costillas eran anchas y robustas, pero al mismo tiempo se extendían en línea con la columna haciendo que el cuerpo aguantara más volumen y mejorando la flotabilidad. Si no tenía un caparazón, ¿qué lo convierte en un antepasado de tortuga entonces? Bueno, la pista principal es una línea de huesos en forma de caparazón que cubren su vientre, del tipo que tienen las tortugas de hoy.

Tiene los comienzos reales del desarrollo del caparazón del vientre, dice Hans-Dieter Sues, curador del Museo Nacional Smithsoniano de Historia Natural en Washington, DC, pequeñas estructuras parecidas a costillas que comienzan a fusionarse en placas más grandes.

Este no es un tipo de costilla que se encuentra en cualquier otra cosa, por lo que este fue el primer obsequio, dice. Estábamos seguros de que habíamos encontrado algo nuevo muy importante, y salimos y nos tomamos un par de cervezas de celebración, al buen estilo alemán.

Por supuesto, hay muchos animales, antiguos o modernos, que desarrollaron placas óseas de varios tipos, pero estar completamente encerrados, básicamente, en su propia pequeña casa ósea es algo exclusivo de las tortugas, según Sues.

Esqueleto de Pappochelys. Resaltado: arreglo de costillas en forma de tortuga y huesos del vientre. Imagen: Rainer Schoch

Posteriormente, la evidencia más temprana que conocemos de una tortuga con un caparazón completamente evolucionado tiene 214 millones de años. Anteriormente, un fósil de Sudáfrica de 260 millones de años sugiere un antepasado de tortuga aún más antiguo. En este contexto, Pappochelys encaja muy bien entre los dos, completando el linaje, como se informa en la revista Nature.

De repente, dice Sues, obtuvimos una especie de imagen de que sí, un caparazón de tortuga puede haberse desarrollado a partir de algo así.

Además, los hallazgos ayudan a resolver un antiguo debate: ¿las tortugas están más relacionadas con los dinosaurios o los reptiles? Pappochelys tiene dos aberturas en el cráneo detrás de las cuencas de los ojos, que es una característica de los reptiles. Específicamente, esta es una característica que se encuentra en reptiles como lagartijas y serpientes. Entonces, las tortugas no están relacionadas ni con los dinosaurios ni con otro grupo diferente de reptiles primitivos que ahora están extintos, como también se planteó anteriormente.

En el momento en que evolucionaron las tortugas, todos los continentes formaron una sola masa de tierra gigante conocida como Pangea, dice Sues para el Smithsonian. Por lo tanto, hubo pocos o ningún obstáculo importante para la dispersión de los animales, por lo que se pueden encontrar [fósiles de] especies muy estrechamente relacionadas en Sudáfrica y China, entre otros lugares.

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