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Irónicamente, un investigador masculino de Inglaterra usó tampones para detectar la contaminación de aguas grises, o el escurrimiento del sistema de lavado, que podría estar presente en las vías fluviales. Los tampones absorbieron químicos característicos clave que brillan en la oscuridad, haciéndolos fáciles de usar y económicos. Además, es más confiable que los métodos consagrados y costosos.

Por lo general, cada pueblo o ciudad tiene dos sistemas de alcantarillado separados. Hay uno para todos los desechos que tira por el desagüe, el inodoro, la lavadora o el lavavajillas, y otro para el agua de lluvia que se recolecta de lugares como techos, caminos pavimentados, estacionamientos, etc. Este último tipo de alcantarillado, llamado alcantarillado pluvial, es importante mantener limpio y despejado el alcantarillado sanitario ya que es drenado directamente a quebradas o ríos. A veces los dos se mezclan, sin embargo, por varias razones. Alguien podría haber tenido la brillante idea de hacer su propia plomería en casa y hacer un desastre. Algunos podrían contaminar intencionalmente las aguas pluviales.

Cualquiera que sea el caso, es importante ubicar los desechos en las vías fluviales lo antes posible para minimizar los daños. En general, las agencias ambientales de todo el mundo tienen un par de técnicas a su disposición. Sin embargo, estos son engorrosos, por decir lo menos. Por ejemplo, los espectrómetros se usan ampliamente para analizar contaminantes, pero son costosos y requieren personal altamente capacitado para usarlos. Un método de detección de aguas grises más nuevo consiste en insertar cables de fibra óptica, pero estos cuestan 13 USD por metro.

Inspirándose en la Agencia de Protección Ambiental de EE. UU., que usó almohadillas de algodón para monitorear la contaminación, dos investigadores de Yorkshire decidieron probar el método localmente usando una solución mucho más práctica y fácilmente disponible: tampones. Pero, ¿desde cuándo los tampones llevan espectrómetros? Esto requiere un poco de experiencia. ¿Alguna vez se preguntó cómo los detergentes hacen que su ropa se vuelva blanca y elimina las manchas amarillas? Bueno, todo implica un ingenioso truco; pista: el amarillo realmente no desaparece. Para hacer que la ropa luzca más blanca, los fabricantes de detergentes agregan un aditivo llamado abrillantador óptico que se absorbe en la tela y permanece absorbido después de terminar la colada. Hay muchas moléculas de este tipo que actúan como OB (léase brillo óptico, no la marca de tampones), pero todas parecen hacer lo mismo: emiten fluorescencia. Cuando se exponen a la luz ultravioleta, los químicos emiten una luz azul que ayuda a cancelar el tinte amarillo y engaña al ojo para que piense que la ropa es más blanca de lo que realmente es. Inteligente de hecho, pero oh tan complicado.

De todos modos, los OB se pueden utilizar como indicadores de la contaminación de las aguas grises. Si estos se encuentran en una alcantarilla pluvial, significa que el agua de las lavadoras se está filtrando por alguna parte. Una vez que detecte la fuga, todo es cuestión de rastrear la tubería hasta la fuente. El profesor David Lerner, profesor de ingeniería ambiental en la Universidad de Sheffield y sus colegas colocaron tampones, atados a postes de bambú, en 16 alcantarillas de agua superficial y los dejaron allí durante tres días. Luego tomaron las muestras y las pusieron bajo una luz negra. Las muestras contaminadas brillan intensamente en la oscuridad debido a los OB. Descubrieron que incluso en pequeñas concentraciones, los tampones contaminados brillaban.

La gente te mira de manera extraña, pero el tampón no es tan obvio, dijo el profesor David Lerner, profesor de ingeniería ambiental en la Universidad de Sheffield.

Es barato, es fácil y hace el trabajo de detective, agregó.

El método funciona tan bien que el mayor problema al que se enfrentaron los investigadores fueron los vecinos bien intencionados que identificaron erróneamente los tampones como si fueran basura y los tiraron a la basura. Debido a que cualquiera puede usar un tampón, los investigadores proponen una especie de proyecto de ciencia ciudadana donde se invita a los miembros de la comunidad a tomar muestras de sus alcantarillas locales y probar los resultados ellos mismos. Si se hace bien, junto con una aplicación en línea, por ejemplo, se podría hacer un buen mapa en red de percances de aguas pluviales, todo por la fracción que cuesta actualmente.

Más de un millón de hogares tienen sus aguas residuales conectadas incorrectamente a la red de agua superficial, lo que significa que sus aguas residuales se vierten en un río, en lugar de ir a una planta de tratamiento.

Es muy difícil detectar dónde está sucediendo esto, ya que la descarga es intermitente, no siempre se puede ver a simple vista y las pruebas existentes son complejas y costosas.

La principal dificultad para detectar la contaminación de las aguas residuales mediante la búsqueda de blanqueadores ópticos es encontrar algodón que no contenga estos productos químicos. Es por eso que los tampones, al no ser tratados explícitamente, brindan una solución tan ordenada. Nuestro nuevo método puede ser poco convencional, pero es barato y funciona.

Por supuesto, se requieren más investigaciones para determinar si el método es tan confiable como parece. Sin embargo, los resultados publicados en el Water and Environment Journal definitivamente son prometedores.