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Es posible que haya pensado que cosas como la moneda o el dinero son conceptos conocidos únicamente por los humanos. Si bien es cierto que algunos animales pueden tener un sentido de propiedad, el comercio de recursos y similares no se han observado en ninguna otra especie además del Homo sapiens . Sin embargo, en 2005, un dúo de economistas y psicólogos de la Universidad de Yale logró enseñar a siete monos capuchinos cómo usar el dinero. El estudio entró en un territorio inesperado poco después.

Juego sucio

Mañana tengo que pagar el alquiler de la jaula. Todavía faltan unos cuantos dólares de mono.

El capuchino tiene un cerebro pequeño y está más centrado en la comida y el sexo, dijo Keith Chen, economista de Yale que, junto con Laurie Santos, psicóloga, son los dos investigadores que han realizado el estudio. Realmente deberías pensar en un capuchino como un estómago sin fondo de deseo, dice Chen. Puedes alimentarlos con malvaviscos todo el día, vomitarán y luego volverán por más.

Son exactamente estos deseos egoístas los que intentaron explotar y experimentar con gran éxito después de enseñar a los capuchinos a comprar uvas, manzanas y gelatina. El economista quería estudiar los incentivos que motivaban a los especímenes a comportarse de cierta forma, mientras que el psicólogo analizaba el comportamiento mismo.

Las correlaciones del mono de Chen con la economía humana se remontan a cuando él era un graduado de Harvard y, además, muestra algunos hechos más interesantes. En Harvard, trabajó con Marc Hauser, un psicólogo, en un proyecto que estudiaba los comportamientos altruistas en el tití cabeciblanco.

Al principio, pusieron dos monos en jaulas diferentes, cada una con una palanca. Cuando se tiraba de la palanca, el mono vecino recibía comida. Si no el altruismo, todavía era una forma de cooperación que se puso a prueba: el tití típico tiró de la palanca alrededor del 40 por ciento de las veces.

La parte más interesante vino después de que los investigadores introdujeran nuevos comportamientos. Ahora, entrenaron a un mono para tirar siempre de la palanca (altruista sin sentido), y a otro para que nunca tire de ella (ego-monkey). Luego, los dos se insertaron en el juego con otros monos.

Al principio, el altruista sin sentido tiraba de la palanca todo el tiempo, sin perder nunca la oportunidad de entregar comida, mientras que los otros titíes respondían de la misma manera el 50 por ciento de las veces. Sin embargo, los otros monos pronto comprendieron que el altruista sin sentido simplemente estaba tirando de la palanca de todos modos, independientemente de si era correspondido o no, su respuesta se redujo al 30 por ciento del tiempo.

El ego-mono fue expuesto al trato más duro, como era de esperar muy duro. [Los otros tamarinos] simplemente se volvían locos , recuerda Chen cuando le presentaron a otros monos. Tirarían sus heces a la pared, caminarían hacia la esquina y se sentarían sobre sus manos, como enfurruñados.

Compré un Adam Sandler por 7 dólares de mono.

Cuando Chen y Santos comenzaron su estudio, no tenían un objetivo en particular en mente. Era tan simple como darle un dólar a un mono y ver qué pasaba, que era exactamente el caso. En lugar del dólar, sin embargo, se empleó un disco de plata con un agujero en el centro como moneda para los capuchinos.

Fueron necesarios varios meses de entrenamiento para que los capuchinos aprendieran que podían cambiar tal obsequio por fruta. Después de que entendieron esto, a cada mono se le dieron 12 fichas para que decidieran cómo gastarlas en alimentos valorados a diferentes precios.

Los investigadores observaron que los monos incluso podían presupuestar. Luego, los investigadores cambiaron el mercado y pusieron Jell-O a un precio más bajo, para ver si los monos comprarían menos uvas y más Jell-O. Actuaron exactamente como dictan las leyes actuales de la economía para los humanos también.

Luego les enseñaron a apostar y vieron que tomaban las mismas decisiones irracionales que tomaría un jugador humano. Los datos generados por los monos capuchinos, dice Chen, los hacen estadísticamente indistinguibles de la mayoría de los inversores del mercado de valores.

Los monos capuchinos entendían el dinero, no solo lo usaban

Pero, ¿los capuchinos realmente entendieron el valor del dinero o simplemente se comportaron sin pensar para recibir comida? Uno de los investigadores cortó rodajas circulares de pepino, similares a los discos que se entregaron a los capuchinos como dinero, y se los dio de comer a los monos en lugar de su forma habitual de cubo.

Uno de los monos tomó una rebanada, la masticó un poco y luego fue inmediatamente a uno de los investigadores para ver si podía comprar algo más sabroso con ella.

También hubo robos. Ni un solo mono salvó ninguna de las fichas, pero la mayoría trató de restar algunas fichas más cuando se las entregaron.

Los monos recibieron fichas una por una, que se insertaron en una cámara separada de la de sus viviendas, pero en una ocasión todo se convirtió en un caos cuando un capuchino intentó escapar con una bandeja llena de fichas. El caos fue intenso. Ese fue un momento difícil para los investigadores.

Algo más sucedió entonces también. Comprender la noción de moneda simplemente significa que comprende que puede intercambiar dinero por bienes y servicios. Pues bien, uno de los investigadores, durante el caótico episodio mencionado anteriormente, observó cómo uno de los monos intercambiaba dinero con otro a cambio de sexo. Después de que terminó el acto, el mono al que se le pagó inmediatamente lo usó para comprar una uva.

Ahí lo tienen amigos, ¿suena familiar? En casi todos los aspectos, los capuchinos logran entender el dinero y usarlo de una manera no muy diferente a la del viejo homo sapiens. El estudio, titulado ¿Qué tan básicos son los sesgos de comportamiento? La evidencia del comportamiento comercial del mono capuchino se puede leer aquí.

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