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Los caballitos de mar son una rareza única al ver cómo los machos, no las hembras, llevan el embarazo y dan a luz a las crías. Es como esa vergonzosa película de Arnold Schwarzenegger. Ya sabes, en el que participa en un extraño experimento científico y queda embarazado. Los caballitos de mar son mucho más interesantes, aunque lo hacen en la vida real. No se sabía mucho sobre este peculiar proceso que no se encuentra en ningún otro lugar del reino animal. Pero los investigadores australianos de la Universidad de Sydney ahora han analizado el mecanismo molecular y genético que los machos usan para criar a sus crías.

caballo de mar

Todo el proceso de reproducción del caballito de mar es interesante. El macho y la hembra primero se involucran en un hermoso baile, que puede extenderse durante días, cada uno de los cuales se turna en el ritual de baile. Una vez que los dos han tenido suficiente o están satisfechos con su pareja, la hembra pondría unos 1.500 huevos en la bolsa del macho. El Sr. mamá protegerá y cuidará los huevos hasta que estén listos para eclosionar 45 días después. Las hembras controlarán al macho diariamente durante todo este tiempo.

Los machos se hincharán mucho a medida que se acercan más y más a las crías que nacen. Los investigadores creen que esto es para protegerse de los depredadores haciéndose parecer más grande.

Un semental de mar preñado. Imagen: Flickr

La Dra. Camilla Whittington, de la Facultad de Ciencias Biológicas de la Universidad, dice que los machos son verdaderos héroes, que nutren a sus crías durante los embarazos al igual que las hembras de los mamíferos. Siguiéndolos de cerca, Whittingtton y sus colegas encontraron que el macho entregaba nutrientes a través de su bolsa como lípidos ricos en energía y calcio para permitirles construir sus diminutos esqueletos. Además, durante el embarazo, los machos tienen una expresión genética alterada a juzgar por las muestras de sangre extraídas de las bolsas, al igual que las madres humanas.

Independientemente de su especie, el embarazo presenta una serie de desafíos complejos, como garantizar que pueda proporcionar oxígeno y nutrientes a sus embriones. Hemos evolucionado de forma independiente para enfrentar estos desafíos, pero nuestra investigación sugiere que incluso los animales con parentesco lejano usan genes similares para controlar el embarazo y producir descendencia saludable, dijo Whittington.

Una de las cosas interesantes de la bolsa de cría es que parece haber evolucionado de forma independiente varias veces. Hay dos linajes principales de caballitos de mar y peces pipa, que crían en el tronco y en la cola, y la estructura de la bolsa de cría evolucionó de forma independiente en cada uno de estos grupos. Naturalmente, surge la pregunta: ¿cómo pasas de parecer y comportarte como un pez normal a convertirte en una criatura tan única? El investigador de biología evolutiva de la Universidad de Texas A&M, Adam Jones, dice que el primer paso en el proceso evolutivo fue el alargamiento del cuerpo del pez, que el laboratorio está estudiando actualmente. El siguiente paso fue la adición de otras características estructurales únicas que poseen los caballitos de mar, como la flexión del pez en su forma única. La cabeza de un caballito de mar es inusual porque, a diferencia de la mayoría de los peces, la cabeza de un caballito de mar está en un ángulo de 90 grados con respecto a su cuerpo, explicó Jones. Los caballitos de mar también tienen una cola prensil, lo que significa que, a diferencia de la mayoría de los peces, pueden usar su cola para agarrar cosas.

Una vez que nacen, los caballitos de mar bebés son muy vulnerables. Menos del 1% de ellos viven lo suficiente como para madurar lo suficiente como para aparearse. La pérdida de hábitat y el turismo pueden empeorar las cosas. En realidad, hay granjas que trabajan específicamente para aumentar la población. Tomarán a los jóvenes y se asegurarán de que estén protegidos durante las primeras etapas de la vida. Luego los devolverán a la naturaleza a medida que maduren.

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