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Imagen vía Pixabay.

Hasta el advenimiento de las tecnologías de creación de mapas y posicionamiento global, las constelaciones han sido (literalmente) la estrella guía para las personas en todo el mundo. Como el cielo nocturno era idéntico para todos los efectos desde cualquier punto al que viajaran, aprender a identificar estrellas y constelaciones fue una muy buena manera para que nuestros antepasados ​​se orientaran.

Hoy en día, es un arte moribundo entre la contaminación lumínica que mata nuestra vista de las estrellas y la conveniencia de los métodos que tenemos ahora, conocer los grupos de estrellas se ha convertido más en una peculiaridad que en una necesidad. Pero eso no lo hace menos impresionante de una habilidad.

Tal vez solo te apasiona la astronomía o simplemente buscas una forma divertida de pasar el tiempo. Tal vez esté planeando un viaje de campamento y le gustaría presumir con sus amigos alrededor de la tienda, o tal vez, solo tal vez, esté planeando cortejar a esa persona especial de una manera inesperada si quiere saber cómo moverse por el cielo nocturno, aquí están los basicos.

Detectando estrellas

Sí, sus estrellas bien.
Créditos de la imagen Observatorio Europeo Austral / Flickr.

Dependiendo de su ubicación y la época del año, se verán diferentes estrellas. Hay muchos recursos diferentes en línea que pueden ayudarte a identificar la posición y las formas de las constelaciones. Si no tiene a mano un observador de estrellas veterano que le enseñe las cuerdas, un mapa de estrellas puede ayudarlo a ubicar cada constelación.

Google Sky te permite practicar desde la comodidad de tu PC. AstroViewer es otro buen lugar para comenzar. El sitio creará un mapa de estrellas personalizado basado en su ubicación para ayudarlo a comenzar. También puede descargar su mapa del cielo interactivo como referencia si no tiene acceso a Internet. Otros servicios como Starmap, que también está disponible como aplicación para iOS, pueden convertir tu smartphone en una guía de referencia de constelaciones. Alternativamente, puede descargar sus mapas en formato PDF e imprimirlos para su uso posterior.

Más allá de saber qué buscar, tendrás que ser capaz de ver algunas estrellas. Debe intentar alejarse lo más posible de las ciudades, ya que la luz ambiental las borrará. Empaca un binocular o un telescopio para que puedas ver las estrellas más débiles y otras características que no captarías a simple vista.

Finalmente, intente adquirir el hábito de orientarse según la Estrella Polar (o Polaris). Está aproximadamente alineado con el eje de rotación de la Tierra, lo que lo hace bastante consistente en su posición en el cielo y tener un punto de referencia firme lo ayudará a navegar más fácilmente. Así que comencemos con ese.

Nota: las fechas que mejor se ven son pautas aproximadas, ya que la mayoría de las constelaciones son visibles hasta 6 meses al año. Las fechas aplican en el Hemisferio Norte.

Osa menor, el osito y la estrella polar

Mejor visto: junio .

Ursa Minor (o Little Dipper) es en realidad la primera constelación que pude distinguir en el cielo. Tenía que hacerlo, ya que mi abuelo insistía en que me ayudaría a encontrar el camino si me perdía. Eso es porque alberga la Estrella Polar, que marca el polo norte celeste.

Es una constelación relativamente pequeña en el cielo y recibió su nombre por su tamaño y visualización como un oso bebé, aunque con una cola inusualmente larga, que termina con la estrella polar. En la práctica, lo que verá son cuatro estrellas en forma de caja, con una cola de tres estrellas.

Sus características distintivas son la fuerte curvatura de la cola, la estrella polar brillante en su extremo (esta es la constelación Alfa, o la estrella más luminosa), y Kochab, la segunda más brillante (la estrella Beta) que se ve aquí en la esquina más baja de la caja. Las cuatro estrellas que componen la Osa Mayor son de segunda, tercera, cuarta y quinta magnitudes, lo que convierte a Ursa Minor en una referencia eficaz para estimar la luminosidad de otras estrellas.

El nombre proviene de la historia de Calisto. Era una hermosa y joven ninfa de la que Zeus se enamoró. Naturalmente, a su esposa Hera no le gustó mucho la idea, así que convirtió a Calisto en un oso.

El hijo de Callisto, Arcas, eventualmente se encontraría con el oso en un viaje de caza y decidiría matar al animal. Zeus interviene, lo convierte en un cachorro de oso (Ursa Minor) y los coloca a ambos en el cielo nocturno.

Osa Mayor, la Osa Mayor

Mejor visto: abril .

Ursa Major es probablemente la constelación más reconocida en el hemisferio norte porque casi siempre es visible desde este lado de la Tierra.

A veces se llama la Osa Mayor, que técnicamente hablando no es correcto, la Osa Mayor es solo una parte (un asterismo) de la Osa Mayor. Aún así, es la parte más fácil de reconocer, prácticamente siempre es visible, se parece mucho a la Osa Menor y puede ayudarte a encontrar la Estrella Polar. Así que te diré cómo detectar la Osa Mayor y podrás encontrar al resto de mamá oso desde allí.

La Osa Mayor también tiene cuatro estrellas en una caja y una cola fuerte de tres estrellas. Ursa Major incluye todas las estrellas que se ven a la izquierda.

Su característica más distintiva es la forma general del Dipper. Puedes diferenciarla de Ursa Minor por la curvatura hacia abajo de la cola, su tamaño y la posición de las estrellas más brillantes. Además de mis habilidades épicas en Paint, la imagen de la derecha muestra cómo puedes usar las estrellas Beta Ursa Majoris y Alfa Ursa Majoris Merak y Dubhe (esquinas inferior y superior derecha de la Osa Mayor) para encontrar la Estrella Polar.

Acuario, el Copero

El Acuario, con su distintivo brazo derecho.

Mejor visto: Octubre .

Es una de las más grandes y antiguas entre las constelaciones con nombre. Sin embargo, a pesar de su tamaño, el Aquarius no tiene características definitorias. Sus estrellas también son débiles y relativamente difíciles de ver. Aún así, no son irreconocibles, solo necesita encontrar un área sin luz para detectar este en el cielo.

La imagen que ves a la izquierda no es la constelación completa, pero probablemente sea lo que puedas ver a simple vista. Una de las características más llamativas de Acuario es la línea sobresaliente de estrellas que comienza en la parte superior y va hacia la derecha, conocida como el brazo derecho.

Toma el nombre de la mitología griega, que significa aguador, y representa a Ganímedes, quien fue destacado por su agradable figura e invitado por Zeus para ser el copero de los dioses y a cambio recibió la eterna juventud y un lugar en el cielo nocturno. También parece una jarra que vierte agua si entrecierras los ojos lo suficiente.

Géminis, los gemelos

Mejor visto: febrero .

Ah, los Géminis. Cuenta la historia que una vez fueron los gemelos Cástor y Pólux, hijos de Leda. Pero aquí la trama se complica de una manera típica de la antigua Grecia. El padre de Cástor era el rey de Esparta, y Pólux era Zeus. Cuando Cástor fue asesinado, Pólux le rogó a Zeus que le concediera la inmortalidad para que no se separaran y el dios los colocara juntos en el cielo.

Estos dos gemelos de la leyenda también dan los nombres de las estrellas más brillantes de las constelaciones: Cástor y Pólux, que forman las cabezas gemelas (vistas en la imagen como las dos estrellas más a la izquierda). A partir de estas dos estrellas, se forman los cuerpos gemelos, dando el constelación una U o = forma.

Orión, el cazador

Mejor visto: Enero .

Es una de las constelaciones más grandes que existen y se puede ver desde todo el mundo ya que está justo en el ecuador celeste.

También es una de las constelaciones más conocidas. El cinturón es uno de los asterismos más fáciles de detectar, con sus tres estrellas brillantes. Otras características definitorias son Beta Orionis/Rigel (abajo a la derecha) y Alpha Orionis/Betelgeuse (arriba a la izquierda). Encontrar el cinturón y esas dos estrellas es suficiente para identificar la constelación. Pero en las noches claras y oscuras se puede ver que la constelación completa parece un hombre sosteniendo un arco, del cual toma su nombre.

Se dice que Orión fue un cazador gigante, magníficamente dotado, e hijo de Poseidón porque a todos los dioses griegos les gustaba dormir alrededor hasta cierto punto. A menudo cazaba con Artemisa (la diosa de la caza) y una vez se jactó de que mataría a todos los animales del planeta. Gaia/Madre Tierra no apreció eso, así que envió un escorpión contra Orión.

El escorpión mató al cazador, razón por la cual se dice que Orión y Escorpio nunca son visibles al mismo tiempo. El mito dice además que Orión fue revivido por Ofiuco (el portador de la serpiente), razón por la cual esta constelación se encuentra entre Orión y Escorpio.

Fiel a su nombre, Orión también se puede usar como referencia para rastrear otras constelaciones en el cielo invernal, por ejemplo, puede ver las estrellas más a la derecha de Géminis un poco a la izquierda de donde está escrito Orión en la imagen.

Scorpius, el Escorpión

Mejor visto: julio .

Mientras se enfrentaba a Orión, Zeus vio que el escorpión luchaba ferozmente y quedó impresionado por su coraje. Así que recompensó al animal elevándolo hasta las estrellas.

Scorpius tiene muchas estrellas brillantes, por lo que es relativamente fácil de detectar una vez que te familiarizas con la forma. Antares es la estrella más brillante y probablemente la más fácil de detectar. A veces se le llama el corazón del escorpión y/o se confunde con Marte debido a su tono rojo anaranjado.

Otras características distintivas son las 3-5 estrellas que forman la cabeza y las constelaciones que serpentean la cola, formando un ? invertido.

Tauro, el toro

Mejor visto: Enero .

El Tauro es grande y distintivo durante los meses de invierno. Su característica más reconocible es el asterismo en forma de V, comparado con la cabeza y los cuernos de un toro como un bono para ayudarlo a imaginarlo mejor, Alpha Tauri/Aldebaran forma el ojo derecho del toro. Cinco estrellas se agrupan cerca de Aldebarán, formando una pequeña v que luego es continuada por dos estrellas que forman los cuernos.

En esta imagen, puede ver a Orión dirigirse a la derecha de Tauro (es esa una estrella realmente brillante cerca del borde derecho aproximadamente al mismo nivel que se forma el cuerno derecho).

Exactamente por qué se llama Tauro es un poco de debate. Tauro es en realidad una de las primeras constelaciones reconocidas por los humanos. Las culturas occidentales probablemente lo heredaron de los antiguos griegos, ya sea de la historia de Zeus que se convertía en un toro para sorprender, seducir a las mujeres sin que su esposa se enterara o del séptimo trabajo de Hércules.

Pero dado que tiene una forma bastante reconocible y que el toro se consideraba un signo de fuerza y ​​resistencia antes de que se estableciera la cultura griega, puede provenir de una fuente anterior readaptada para adaptarse a su cultura.

Junto con Tauro, Aries es una de las constelaciones más antiguas que se conocen. Su simbolismo del carnero también ha sido muy estable a lo largo del tiempo. Esto podría tener algo que ver con el hecho de que Aries (junto con Tauro) es una de las 12 constelaciones que componen el zodíaco occidental. En términos prácticos, están en el plano de la eclíptica (el plano en el que se mueve nuestro Sol en el cielo), por lo que, desde nuestra perspectiva, parece que el Sol está pasando a través de estos grupos de estrellas. Ahora sabemos que en realidad no hace mucho de eso, pero parece que lo hace desde la Tierra, y esto llevó a nuestros antepasados ​​a otorgar un significado especial a estos 12.

Aries, el carnero

Constelación de Aries.

Mejor visto: Diciembre.

Aries simboliza el mito griego de Chrysomallos, el carnero alado de vellocino de oro, que Jasón tiene que recuperar en la historia de los argonautas. Es una de las obras literarias escritas más antiguas que conocemos en la actualidad. En la antigüedad, el Sol en tránsito por Aries señalaba el equinoccio vernal, el primer día de la primavera. Esto ya no es válido ya que la velocidad de rotación de la Tierra ha cambiado ligeramente a lo largo de los siglos (hoy en día este tránsito tiene lugar en Piezas).

De acuerdo, suficiente historia de fondo, ¿qué pasa con la constelación?

Bueno, aquí se pone un poco complicado. Aries no tiene una forma particularmente llamativa. No tiene estrellas brillantes y fácilmente detectables. Tampoco es muy grande. La forma más fácil de encontrar a Aries es ir a algún lugar con muy poca contaminación lumínica y buscar la cabeza del carnero. Esto debería estar entre Pieces y Tauro (es más fácil encontrarlo en otras constelaciones que buscar a Aries directamente). Alternativamente, puede dibujar una línea entre la Estrella del Norte y la constelación de Casiopea y debería apuntar a Aries.

Su estrella más brillante es una gigante roja llamada Alpha Arietis o Hamal, que es tan brillante en el cielo nocturno como lo es Marte en su punto más alejado de la Tierra. Beta Arietis (Sheratan) es una estrella azul-blanca y Gamma Arietis (Mesarthim) es un sistema binario de dos estrellas blancas.

Aquila, el águila

Constelación de Aquila.

Mejor visto: septiembre.

Típicamente considerada una constelación menor, el Aquila está, sin embargo, impregnado de simbolismo. El animal en sí se ha asociado durante mucho tiempo con la fuerza y ​​la destreza marcial debido a sus habilidades de caza, así como a la libertad y la nobleza, de alguna manera se eleva por encima de las preocupaciones terrenales. Los antiguos griegos consideraban que el águila era el ayudante de Zeus, que llevaba sus relámpagos para él.

Entonces, ¿por qué mencionarlo aquí? Bueno, Aquila tiene algunas peculiaridades muy interesantes. Su estrella Alfa, Altair, es una de las estrellas más cercanas a la Tierra y una de las más brillantes en el cielo nocturno. También tiene la distinción de estar en el ecuador celeste, y Altair es una de las tres estrellas que componen el Triángulo de Verano.

En cuanto a identificarlo, busque una V invertida muy poco profunda con una estrella brillante (Altair) más o menos en su punta. Esta forma se toma para representar las alas de un águila en vuelo. Su cuerpo está formado por una línea de estrellas que descienden de Altair.

Alcanzar las estrellas

Esto es solo una muestra de todas las constelaciones que hay actualmente, tenemos 88 grupos de constelaciones reconocidos que llenan el cielo. Así que tome su mapa estelar, un par de binoculares, haga una caminata con alguien que disfrute y aprenda todo. Con tantas estrellas para elegir, incluso podrías terminar nombrando algunas constelaciones por tu cuenta.

Y si la conversación se vuelve obsoleta, solo inventa una historia de cómo la constelación está allí porque Zeus estuvo muy cachondo en algún momento. Lo más probable es que probablemente tengas razón.

Créditos de imagen: a menos que se indique lo contrario, los créditos de imagen son para Till Credner de AllTheSky.com, a través de Wikipedia.

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