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El Océano Ártico fue una vez un enorme lago de agua dulce, pero desde entonces se convirtió en un océano salado, ahora sabemos cómo.

Hielo a la deriva y hielo a la deriva vistos desde el buque de investigación alemán Polarstern, camino al Polo Norte. Créditos de la imagen: Stefan Hendricks.

El Océano Ártico es el más pequeño y menos profundo de los cinco océanos del mundo. La Organización Hidrográfica Internacional (que se encarga de la clasificación) lo reconoce como un océano, aunque algunos científicos lo consideran un mar o simplemente un estuario del Océano Atlántico. Aún así, independientemente de la clasificación, es una gran masa de agua que ahora es salada. El Océano Ártico tiene la salinidad promedio más baja, especialmente debido a la baja evaporación (causada por la temperatura reducida), pero también por la fuerte entrada de agua dulce de ríos y arroyos. A esto también contribuyó su limitada conexión con los otros océanos más salados.

Sabemos que el océano comenzó a volverse salado después de que los niveles globales de agua aumentaran lo suficiente como para sumergir el puente terrestre entre Groenlandia y Escocia, estableciendo un canal de comunicación. Con la ayuda de un modelo climático, investigadores del Alfred Wegener, Helmholtz Center for Polar and Marine Research (AWI) han mostrado cómo ocurrió este proceso y cuándo las cosas empezaron a cambiar.

De acuerdo con el modelo climático que construyeron, 3.300 kilómetros cúbicos de agua dulce fluyen hacia el Océano Ártico cada año, lo que significa que se necesita una gran cantidad de agua salada para compensar eso. En el clima cálido y húmedo del Eoceno, hace 56 a 34 millones de años, probablemente era aún mayor. Fue solo cuando el puente terrestre mencionado anteriormente fue cubierto por agua que la salinidad comenzó a aumentar.

En realidad, este proceso de inmersión tectónica duró varios millones de años, dice el científico climático Michael Strz, primer autor del estudio. Curiosamente, los mayores cambios en los patrones de circulación y las características del Océano Ártico solo se produjeron cuando el puente terrestre alcanzó una profundidad de más de 50 metros bajo la superficie.

Ese fue un punto de inflexión, la profundidad correspondiente de la capa superficial mixta y la facilitación de la circulación entre el Ártico y los océanos planetarios. Esto resultó ser extremadamente importante en el clima de la Tierra, lo que provocó cambios masivos en el transporte de calor entre el Ártico y el resto del mundo.

Curiosamente, los mayores cambios en los patrones de circulación y las características del Océano Ártico solo se produjeron cuando el puente terrestre alcanzó una profundidad de más de 50 metros bajo la superficie.

El puente terrestre ahora está sumergido a unos 500 metros bajo el nivel del mar. Islandia es la única parte que aún es visible. Imagen vía Pixabay.

A medida que las aguas continuaron subiendo, se alcanzó otro punto de inflexión. Después de que el puente terrestre se sumergiera 200 metros, la versión moderna del Océano Ártico comenzó a tomar forma.

Solo cuando la dorsal oceánica se encuentra debajo de la capa mixta superficial, el agua salina más pesada del Atlántico Norte puede fluir hacia el Ártico con un obstáculo relativamente pequeño, explica Strz. Una vez que el paso oceánico entre Groenlandia y Escocia alcanzó esta profundidad crítica, se creó el océano Ártico salino tal como lo conocemos hoy.

Hoy en día, lo que solía ser este enorme puente terrestre basáltico se encuentra sumergido a 500 metros bajo el nivel del mar, siendo Islandia la única región que queda por encima del nivel del agua.

Referencia del diario: Michael Strz, Wilfried Jokat, Gregor Knorr, Gerrit Lohmann Umbral en la circulación del Atlántico Norte-Océano Ártico controlada por el hundimiento de la Dorsal Groenlandia-Escocia . Comunicaciones de la naturaleza. DOI: 10.1038/NCOMMS15681.

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