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Los miembros de la Guardia de Texas ayudan a un automovilista atrapado en la nieve y el hielo el 17 de febrero de 2021 en Abilene, Texas. Foto: Guardia Nacional del Ejército de Texas/Sargento. Yvonne Ontiveros

Es obvio cómo el calentamiento global puede conducir a temperaturas superficiales y olas de calor récord. Después de todo, hay calentamiento en el término que describe el aumento de las temperaturas medias globales como resultado de la emisión a la atmósfera de más gases de efecto invernadero que atrapan el calor. Pero el mismo proceso también es responsable de generar temperaturas bajas récord, lo que parece contradictorio. Un nuevo estudio explica cómo el calentamiento global puede provocar tanto olas de calor sofocantes como ventiscas heladas mediante el análisis de tres eventos extremos del invierno pasado.

Inviernos duros y veranos abrasadores: cuál es la conexión

El 26 de febrero de 2015, el Senador James Inhofe (R-Okla.), quien irónicamente solía ser el presidente del Comité de Medio Ambiente y Obras Públicas del Senado, apareció con una bola de nieve en el pleno del Senado para demostrar, de una vez por todas, que El cambio climático es un engaño.

¿Sabes que es esto? preguntó Inhofe, el autor de The Greatest Hoax: How the Global Warming Conspiracy Threatens Your Future. Es una bola de nieve, desde afuera de aquí. Así que hace mucho, mucho frío. Muy fuera de temporada. Luego lo arrojó a una página del Congreso.

NO HABLAN DE FEBRERO. 26 DE 2015, SIN HABLAR DE LA BOLA DE NIEVE DE JIM INHOFE EN EL PISO DEL SENADO. pic.twitter.com/2DItVa2fgy

Chris Geidner (@chrisgeidner) 26 de febrero de 2018

Este truco de mal gusto ocurrió durante un período en el que hacía mucho frío en el este de los Estados Unidos. Desde entonces, junio de 2021 se ha convertido oficialmente en el junio más caluroso registrado en América del Norte, mientras que julio de 2021 fue el peor para los incendios forestales desde que comenzaron los registros.

Pero si bien el calentamiento global y el frío extremo pueden parecer antitéticos, en realidad están bastante bien conectados. Y si Inhofe hubiera sido de buena fe y hubiera escuchado a los científicos del clima, también lo habría sabido.

La investigación ha relacionado el colapso del vórtice polar, un enorme anillo de vientos fríos de baja presión en la estratosfera de la Tierra sobre el Polo Norte, con eventos extremos de temperatura bajo cero. Esto se debe a la conexión de los vórtices polares con la corriente en chorro, una banda de fuertes corrientes de aire que fluyen de oeste a este a unos 10 kilómetros sobre la superficie. Cuando la temperatura aumenta abruptamente debido al calentamiento global, la interacción entre el vórtice polar y la corriente en chorro puede alterarse drásticamente. El clima extremo resultante debido a la interacción puede amplificarse aún más por los cambios en la temperatura del océano o el hielo marino del Océano Ártico.

Los investigadores dirigidos por Xiangdong Zhang, profesor de ciencias climáticas y atmosféricas en la Universidad de Alaska Fairbanks, mostraron este efecto en acción cuando examinaron dos brotes de aire frío sin precedentes en China desde finales de diciembre de 2020 hasta mediados de enero de 2021. Durante este tiempo , las ciudades de Beijing y Tiajin registraron sus temperaturas más bajas en 54 años a -19.7C (-3.46F) y -19.9C (-3.82F), respectivamente.

También se examinó el clima frío récord en el medio oeste y el sur profundo de América del Norte en febrero de 2021, que vio las temperaturas más frías registradas en casi un siglo en Texas y Austin, a -13.3C (8F) y -8.3C (17F), respectivamente .

Usando datos de observación de los últimos 42 inviernos, los investigadores conectaron lecturas de temperatura en modelos climáticos que simularon cómo los eventos atmosféricos y del mar pueden afectar el clima extremo.

Aunque el calentamiento global y la pérdida del hielo marino del Ártico ocurren todos los años, los eventos climáticos extremos que investigamos son intermitentes y no ocurren todos los años, dijo el coautor James Overland, oceanógrafo investigador de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA) del Pacífico. Laboratorio Ambiental Marino en los EE. UU. Esto se debe a que son causados ​​por una combinación de un nuevo calentamiento global y condiciones climáticas precursoras extremas, pero que ocurren naturalmente, en la corriente en chorro y el vórtice polar.

El problema general a resolver es por qué los fenómenos meteorológicos extremos han ocurrido con mayor frecuencia en un clima en calentamiento durante las últimas décadas y si la amplificación del calentamiento del Ártico juega un papel importante, agregó Zhang. Los eventos extremos del invierno 2020-21 brindan una oportunidad única para examinar qué procesos o mecanismos físicos impulsan estos eventos.

Los resultados sugieren que los tres eventos estuvieron relacionados con el calentamiento estratosférico repentino, aunque los efectos aguas abajo fueron diferentes para cada escenario. Durante el primer evento frío de Asia oriental, el aire polar moduló la corriente en chorro de latitudes medias, dirigiendo el aire frío hacia el sur. En el segundo evento, el vórtice polar se dividió, lo que profundizó la región de baja presión y llevó más aire frío del Ártico a la región. Finalmente, en América del Norte, el vórtice polar también se dividió, pero esta vez la atmósfera de baja presión se asentó más profundamente sobre el sur.

El estudio muestra que la circulación atmosférica a gran escala y las anomalías de temperatura pueden provocar condiciones climáticas extremas en todo el mundo, pero debido a factores ligeramente diferentes. La teledetección satelital puede ayudar a validar estas simulaciones de modelos; y si ese es el caso, los científicos pueden usar estos modelos para predecir mejor cómo los eventos precursores influyen en la temporada del monzón en el este de Asia y otros eventos climáticos. Pero sea cual sea el caso, el denominador común es el calentamiento global.

Al estudiar estos períodos de frío récord, podemos ver el panorama general de los eventos climáticos extremos. dijo el coautor, Zhe Han, científico del Instituto de Física Atmosférica de la Academia de Ciencias de China. Aunque los eventos pueden ser diferentes, pueden compartir mecanismos subyacentes similares que están relacionados con el calentamiento global. Junto con el calentamiento, la amplificación del Ártico y las anomalías térmicas oceánicas intensificadas pueden interactuar con la circulación atmosférica, como el vórtice polar y el calentamiento estratosférico repentino, para provocar la ocurrencia de eventos de frío o calor extremos.

Los hallazgos aparecieron en la revista Advances in Atmospheric Sciences .

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