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Lo has oído, lo he oído, pero no mucha gente que conocemos ha visto realmente una luna azul, entonces, ¿qué sucede?

Soy imagen de la luna captada a través de un filtro azul.
Créditos de imagen steviep187 / Flickr.

Once in a blue moon se refiere a eventos que solo suceden muy raramente, pero es un idioma complicado. No se refiere a una luna que en realidad es azul, aunque puede parecer de ese color bajo ciertas condiciones y eso probablemente dio forma al dicho.

Una luna azul es un hecho real y, tal vez te sorprenda saberlo, en realidad no es tan rara ni impredecible. Las lunas azules son lunas llenas adicionales del color gris regular que aparecen cada dos o tres años debido a la desalineación en el círculo lunar y solar. Pero la frase se usó por primera vez para referirse a algo absurdo como alguien que argumenta que la luna es azul.

Entonces, echemos un vistazo a las dos mitades de este idioma y veamos por qué llegaron a representar la ocurrencia rara por excelencia.

La luna azul literal

Créditos de la imagen Bobby Jones.

La luna puede aparecer naturalmente azul o azul claro en el cielo. Es un evento raro causado por la presencia de partículas de polvo o humo en la atmósfera durante la noche que alteran la forma en que la luz se difracta en la atmósfera. Si estas partículas son del tamaño adecuado, pueden dispersar la parte roja del espectro de luz, dejando el resto intacto.

Debido a que la luz visible va del rojo (baja energía) al azul (alta energía), esta dispersión hace que todo adquiera un tinte azul. Dado que la luna es de un gris blanquecino sobre un fondo oscuro, este efecto hace que se vea azul.

Este tipo de luna azul es probablemente lo que generó el idioma. Es muy raro e impredecible, ya que su apariencia depende directamente de fenómenos como incendios forestales masivos o erupciones volcánicas. El hecho de que dependa completamente de los fenómenos locales también significa que las lunas azules solo son visibles desde áreas relativamente pequeñas a la vez, no globalmente, lo que agrava su rareza.

Algunos eventos que llevaron a las lunas azules incluyen incendios forestales en Canadá y las erupciones del Monte St. Helens en 1980 y el volcán El Chihn en México en 1983. La erupción de Krakatoa en 1883 (una de las más grandes de la historia) supuestamente causó azul lunas durante casi dos años.

Una implicación bastante emocionante del mecanismo que genera lunas azules es un sol púrpura. En 1950, cuando enormes incendios barrieron los pantanos de Alberta, Canadá, se llenaron de humo, lo que provocó avistamientos de lunas azules desde los EE. UU. hasta Inglaterra la noche siguiente. Dos días después, también comenzaron a surgir informes de un sol índigo asomándose a través de los cielos llenos de humo.

Una luna de sangre.
Créditos de imagen Andrey73RUS / Wikimedia.

Entonces, ¿por qué no todas las erupciones volcánicas e incendios forestales vuelven azul a la luna? Bueno, el tamaño de las partículas de ceniza o aceite/alquitrán que generan es muy importante. Estos tienen que ser más anchos que la longitud de onda de la luz roja, que es de 0,7 micrómetros, para bloquear estos rayos. Al mismo tiempo, deben estar presentes muy pocas o ninguna partícula de tamaño más pequeño, ya que esto ayudaría a dispersar otros colores y destruiría el efecto general.

La ceniza natural tiende a ser una mezcla de partículas de varios tamaños, siendo la mayoría más pequeñas que el umbral anterior. Dado que las partículas más pequeñas dispersan preferentemente (es decir, eliminan) la luz hacia el extremo superior del espectro (azul), las nubes de cenizas naturales suelen dar a todo un tono rojo. Las lunas rojas o de sangre son, por lo tanto, mucho más comunes que las lunas azules.

La luna azul figurativa

Tradicionalmente, una luna azul es una luna llena adicional que aparece cada 2 años y medio más o menos, según la NASA. En tiempos recientes, también ha llegado a denotar la segunda luna llena que aparece dentro de un solo mes calendario en el uso popular.

Esto se deriva de la forma en que los ciclos lunares y solares se relacionan entre sí. Hay 29,5 días entre lunas llenas, explica la agencia, por lo que cada año tendrá aproximadamente 12,3 lunas llenas. Otra implicación de esto es que febrero de 28 días nunca puede tener una luna azul.

Ambos usos de la frase se consideran válidos hoy.

Con el tiempo, el modismo pasó de significar que algo es imposible a nunca pensar en la línea de Te ayudaré cuando los cerdos vuelen.

La definición de Luna Azul [como] la segunda luna llena en un mes calendario, es un poco curioso del folclore moderno. Cómo surgió es una larga historia que involucra viejos almanaques, un error en la revista Sky and Telescope y el juego de mesa Trivial Pursuit, escribió el Dr. Tony Phillips para la NASA.

Uno de los almanaques que menciona el Dr. Phillips es el Maine Farmers Almanac, más específicamente su edición de agosto de 1937. La publicación siguió ciertas convenciones sobre cómo nombrar cada luna según la época del año. La primera luna llena de primavera, por ejemplo, se llamaba Luna Huevo, Luna de Pascua o Luna Pascual, y tenía que caer dentro de la semana anterior a la Pascua. Si una temporada en particular tenía cuatro lunas, la adicional se llamaba Blue Moon para mantener las convenciones de nombres.

La definición de la luna azul como el segundo mes completo en un solo mes proviene, según Space , de una interpretación errónea del término que fue popularizada por un programa de radio sindicado a nivel nacional en 1980.

Más raras que las lunas azules son las lunas azules dobles cuando el mismo año calendario tiene dos de estos eventos. Son mucho más raros, solo ocurren entre 3 y 5 veces cada cien años más o menos; las próximas lunas azules dobles se esperan para 2037. En cuanto a una sola luna azul, la próxima se espera para el 31 de octubre de 2020.

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