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Durante el invierno de 2006-2007, los apicultores de todo el país comenzaron a reportar pérdidas inusualmente altas de sus colmenas. Entre el 30 y el 90 por ciento de las colmenas de abejas desaparecieron prácticamente de la noche a la mañana.

Como informó la Agencia de Protección Ambiental (EPA, por sus siglas en inglés), la mayoría de las abejas obreras en una colonia desaparecerían repentinamente dejando atrás una reina, mucha comida y algunas abejas nodrizas para cuidar de las abejas inmaduras restantes y de la reina.

Los extraños sucesos tenían todo el misterio espeluznante de una película de terror de Wes Craven, excepto que eran insectos los que morían, no personas.

Hasta el 50 por ciento de todas las colonias afectadas demostraron síntomas incompatibles con cualquier causa conocida de muerte de abejas, dijo la EPA.

La misteriosa enfermedad generalizada se denominó Trastorno de colapso de colonias (CCD) por falta de un término más preciso. Creció el temor de que se tratara de un terrible presagio de que las abejas se extinguirían y, con ellas, las flores y las plantas que dependen de las abejas para la polinización y la procreación.

Las abejas proporcionan la polinización necesaria para muchos alimentos humanos

Como explicó el Servicio de Investigación Agrícola, Aproximadamente uno de cada tres bocados en nuestra dieta se beneficia directa o indirectamente de la polinización de las abejas. La producción comercial de muchos cultivos especiales y de alto valor, como almendras y otros frutos secos, bayas, frutas y verduras, depende de la polinización de las abejas. Estos son los alimentos que dan diversidad, color y sabor a nuestra dieta.

Sin las abejas, estaríamos desprovistos de gran parte de nuestra vegetación, creando aún más desnutrición y hambre en el mundo.

La causa del trastorno del colapso de colonias sigue siendo un misterio

Ha habido muchas teorías sobre la causa de CCD, incluida la frecuencia en los últimos años de huracanes, tornados, incendios forestales y humo, y por supuesto, el cambio climático. Según un artículo en línea de Vox que cita la Evaluación Nacional del Clima, la precipitación anual promedio en los EE. UU. ha aumentado un cinco por ciento desde 1990. Estos desastres naturales pueden haber molestado a las abejas lo suficiente como para hacer que huyan de sus colmenas.

Sin embargo, la EPA se ha centrado en los siguientes factores que podrían contribuir a la CCD:

  • El ácaro varroa invasivo (una plaga de las abejas);
  • Enfermedades nuevas o emergentes como el virus de la parálisis aguda israelí y el parásito intestinal Nosema;
  • Exposición a pesticidas aplicados a los cultivos o para el control de insectos o ácaros en la colmena;
  • Estrés en la experiencia de las abejas debido al transporte a múltiples lugares en todo el país para brindar servicios de polinización;
  • Cambios en el hábitat donde se alimentan las abejas;
  • forraje inadecuado y/o mala nutrición;
  • Potencial estrés inmunosupresor causado por uno o una combinación de los factores anteriores.

La disminución de las poblaciones de abejas ha ocurrido a lo largo de la historia

Al igual que muchos informes de los medios de hoy, la verdad sobre CCD es bastante diferente a los escenarios del Día del Juicio Final. Según Norm Benson de Science 2.0, las disminuciones repentinas en las poblaciones de abejas no son nada nuevo. Se remontan a Irlanda en el año 950 d. C. y se repitieron en 992 y 1493.

En 1853, Lorenzo Langstroth, el padre de la apicultura estadounidense, describió colonias que se encontraron completamente desiertas, informó Benson. El peine estaba vacío, y el único síntoma de vida era la pobre reina misma. También señaló que, en 1891 y 1896, muchas abejas desaparecieron o se redujeron a pequeños grupos con reinas en el mes de mayo, de ahí el nombre: enfermedad de mayo.

Por qué el público debe saber sobre el trastorno del colapso de colonias

Los entomólogos, sin embargo, pueden ver algún beneficio en llamar la atención del público sobre la disminución de la población de insectos, como el trastorno de colapso de colonias.

Escribiendo en The Washington Post, Michael S. Engel, paleontólogo y entomólogo de la Universidad de Kansas, advirtió sobre el peligro de señalar un grupo de organismos, como las abejas, al discutir su impacto en la economía más amplia de la naturaleza.

Entre todas las criaturas de la vida, los insectos son algunos de los más importantes, ya sea que notemos sus muchos servicios o no, señaló Engel. Solo por su asombrosa diversidad y su vasta conexión ecológica, los insectos son una parte fundamental e indeleble de prácticamente todos los ecosistemas.

Más allá de los servicios de polinización, los insectos también son el alimento de muchas aves, mamíferos y peces, dijo Engel. Sin insectos, todos estos perecerían. Los insectos sustentan, a menudo invisibles e ignorados, los procesos esenciales de nuestro mundo.

Las abejas no se están extinguiendo y los cultivos no están en problemas

El año pasado, Jon Entine, fundador y director ejecutivo del Proyecto de Alfabetización Genética, argumentó que las advertencias apocalípticas eran prematuras. Las poblaciones de abejas no se han estrellado en los Estados Unidos ni en ningún otro lugar. Las abejas no se van a extinguir. Los cultivos no están en problemas, insistió.

Usando datos del Departamento de Agricultura de los EE. UU. (USDA), Entine publicó un gráfico en el sitio web de GLP que muestra que las colonias de abejas productoras de miel en los EE. UU. se mantienen relativamente estables en alrededor de 2,5 millones de colonias entre 1995 y 2017. De hecho, según las cifras del USDA, la población de abejas de EE. UU. alcanzó un máximo de 22 años en 2016 antes de descender ligeramente en 2017.

Pero los informes de sentencia de muerte sobre CCD fueron tan generalizados que a menudo se aceptó sin dudas que los polinizadores cruciales podrían estar al borde de la extinción, hundiendo todo nuestro sistema alimentario en el caos, dice Entine. El único problema es que no es cierto.

Entine ofrece varios ejemplos de informes falsos sobre CCD:

  • La disminución de la población de abejas podría significar problemas para algunos cultivos, retumbó un titular en Fox News el año pasado.
  • Muerte y extinción de las abejas, fue el lema del Centro para la Investigación sobre la Globalización, una organización de investigación y medios con sede en Montreal que se enfoca en presentar puntos de vista que contrastan con los de la prensa convencional.
  • Honey Bees in a Struggle for Survival, afirmó un columnista invitado en el periódico Tallahassee Democrat en Florida.

La Extensión IFAS de la Universidad de Florida resume el estado actual de CCD: el trastorno de colapso de colonias puede no ser un trastorno nuevo. De hecho, muchas colonias han muerto en los últimos 50 a 60 años mostrando síntomas similares a los de CCD. El trastorno, tal como se describe en la literatura más antigua, se ha denominado enfermedad de disminución primaveral, enfermedad de disminución otoñal, colapso otoñal, enfermedad de mayo y enfermedad que desaparece. Es posible que nunca sepamos si estos sucesos históricos comparten una causa común con el CCD moderno.

Cualquier cosa que ponga en peligro el éxito de los insectos socava el nuestro, nos recuerda Engel señalando que Un apocalipsis de insectos es nuestro apocalipsis. Tenemos que prestar atención a su advertencia.

Sobre el Autor

David E. Hubler es un periodista y autor veterano. Antes de unirse a American Public University , trabajó como editor/escritor para varias organizaciones de noticias, incluidas Voice of America, United Press International y American Cities Business Journals. Recibió una licenciatura en inglés de la Universidad de Nueva York y una maestría de la Universidad de New Hampshire. Su libro más reciente, The Nats and the Grays, How Baseball in the Nations Capital Survived WWII and Changed the Game Forever fue publicado por Rowman & Littlefield Publishers.

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