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Este año parece ser todo acerca de la vacunación no solo para los humanos, sino también para los koalas. Sin embargo, no lo están haciendo por el COVID-19.

Como parte de un ensayo, alrededor de 400 koalas serán vacunados contra la clamidia, una enfermedad de transmisión sexual (ETS) que también se encuentra en los humanos y que se ha propagado ampliamente entre los animales peludos en algunas áreas de Australia. Los investigadores detrás de la iniciativa esperan que el lanzamiento de la vacuna mejore significativamente la supervivencia y reproducción de los animales.

Crédito de la imagen: Creative Commons.

Los koalas salvajes pueden infectarse con clamidia a través del contacto sexual y los recién nacidos pueden contraerla al comer papilla, un tipo nutritivo de heces excretadas por madres infectadas (sí, los koalas hacen eso). No está realmente claro por qué los animales son tan vulnerables a la enfermedad, y estudios previos sugieren que un virus de la misma familia que el virus de la inmunodeficiencia humana (VIH) podría ser la razón.

Mientras que los humanos se ven afectados por la bacteria Chlamydia trachomatis , los koalas son el objetivo de la Chlamydia pecorum , una raza diferente de clamidia, aunque ambas pueden causar infertilidad y ceguera permanente si no se tratan. Los antibióticos utilizados en humanos también pueden funcionar para los koalas, pero la tasa de éxito varía y algunos antibióticos producen efectos secundarios dañinos, alterando las bacterias intestinales de los koalas.

La dieta de los koalas salvajes se basa en hojas de eucalipto. Si bien son nutritivas, las hojas tienen un compuesto llamado bronceador que puede ser altamente tóxico si las bacterias intestinales no lo descomponen y los antibióticos parecen estar causando precisamente eso, dejando a los koalas incapaces de procesar sus comidas. Es por eso que se han buscado durante mucho tiempo nuevos antibióticos e incluso una vacuna.

Probando la nueva vacuna

La vacuna fue desarrollada por investigadores de la Universidad de Sunshine Coast (USC) en Australia. El profesor Peter Timms pasó la última década investigando el impacto de la clamidia en los koalas y secuenciando el genoma del koala, lo que ahora ha llevado a la vacuna. Ya pasó las pruebas de Fase 1 y Fase 2, con más de 250 koalas vacunados.

Timms argumenta que la vacuna es completamente segura, con una buena respuesta inmunológica y una disminución en los niveles de infección por clamidia identificados en los ensayos. Ahora, para la fase 3, el plan es vacunar a 400 animales, comenzando en el Hospital de Vida Silvestre del Zoológico de Australia, el Centro de Rehabilitación de Koala Moggill y el Hospital de Vida Silvestre RSPCA y luego continuando con animales en la naturaleza.

Ahora estamos en la emocionante etapa de estar listos para lanzar la vacuna como parte de grandes ensayos de fase 3, dijo Timms en un comunicado. Si bien esta vacunación beneficiará directamente a cada uno de los animales, el ensayo también se centrará en la protección proporcionada por la vacunación. Todos los koalas tendrán un microchip y el hospital registrará cualquier animal que regrese por cualquier motivo.

Ambert Gillett, veterinaria del Australia Zoo Wildlife Hospital involucrada en la investigación, dijo que la clamidia es una enfermedad cruel para los koalas, que causa conjuntivitis, infecciones de la vejiga e infertilidad. Tener una vacuna ayudará en gran medida a prevenir la infección, agregó. La clamidia es la razón más común por la que los koalas son admitidos en el Hospital de Vida Silvestre del Zoológico de Australia.

Además de la clamidia, los koalas también están amenazados por el calentamiento global y la tala de árboles. El cambio climático está provocando que el área de distribución de los koalas se reduzca en Australia debido a que hay menos hojas de eucalipto nutritivas disponibles. Al mismo tiempo, la expansión de la agricultura significa que los koalas tienen que pasar más tiempo en el suelo moviéndose de árbol en árbol.

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