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Comida de astronauta durante los días de Skylab en la década de 1970: bebida de uva, carne asada, pollo y arroz, sándwiches de carne y cubos de galletas de azúcar, bebida de naranja, fresas, espárragos, costillas, panecillos y budín de caramelo. Crédito: NASA.

Muchos de ustedes que leen esto esperan algún día poder explorar el espacio exterior; la emoción del descubrimiento, entrelazada con la paz y la soledad que solo el vacío silencioso puede proporcionar. Es un material increíble, estoy completamente de acuerdo. Pero como suele suceder, las grandes aventuras vienen acompañadas de grandes sacrificios.

Las pequeñas comodidades, como pasar el rato con los amigos, disfrutar de una película o sostener una taza de chocolate caliente en las manos junto al fuego, tienden a ser las primeras en ocuparse de preocupaciones más prácticas, como la eficiencia y la facilidad de transporte. Los aspirantes a exploradores del espacio como nosotros ya lo sabemos. Estuvimos aquí por el bien de todos, la llamada de la pasión por los viajes, y nos alegramos de sacrificar parte de nuestras comodidades en el altar de la exploración humana.

La verdadera pregunta es ¿Tienes estómago para el viaje?

Primeras comidas en el espacio

Las primeras comidas en el espacio fueron bastante horribles.

Tubo de ternera y verdura.

John Glenn fue el primer estadounidense en tener un bocado en órbita, y aunque encontró el proceso real de comer bastante placentero, el menú era más para soportarlo que para disfrutarlo: cubos del tamaño de un bocado, polvos liofilizados y semilíquidos rellenos en tubos de aluminio.

Durante los vuelos del Proyecto Mercury, los astronautas se quejaron de que la comida no era apetecible y que no les gustaba apretar los tubos, los platos liofilizados eran casi imposibles de rehidratar y las migas de los cubos flotaban por la cabina e interferían con el cableado en los muros. Era un asunto desalentador y había que hacer algo. Afortunadamente, la NASA se tomó esto en serio y las cosas empezaron a mejorar para nuestros intrépidos exploradores.

En la misión Gemini, los tubos de aluminio se desecharon por completo. Se aplicó una capa de gelatina especial a los cubos para reducir el desmoronamiento y los alimentos liofilizados se envasaron en un recipiente de plástico especial para facilitar la reconstitución. La variedad también mejoró, con cóctel de camarones, pollo y verduras, budín de caramelo y compota de manzana en el menú.

Esto no era exactamente un buen augurio para todos los astronautas. John Young se lanzó a la órbita terrestre a bordo del Gemini 3 hace unos 50 años. Con él estaba su compañero de tripulación Gus Grissom y un sándwich de carne de maíz de dos días, introducido de contrabando sin permiso en la nave espacial.

Grissom: ¿Qué es?
Joven: Sándwich de carne de maíz.
Grissom: ¿De dónde salió eso?
Joven: Lo traje conmigo. Vamos a ver cómo sabe. Huele, ¿no?

Un sándwich de carne de res envuelto en acrílico para evitar la descomposición, en exhibición en el Museo Memorial Grissom en Indiana. Imagen: Recolectar espacio

Baste decir que, incluso después de dos bocados, el sándwich se desmoronó en miles de pedazos que se esparcieron por la nave espacial. Fue un movimiento de principiante, pero no pasó nada malo.

Preparación de comidas de Géminis
Paquetes de alimentos de carne de res y salsa totalmente reconstituidos y listos para comer. La pistola de agua se usa para reconstituir alimentos deshidratados y las tijeras se usan para abrir los paquetes para comer.
Imagen vía airandspace

Cuando el programa Apollo despegó, tanto la calidad como la variedad aumentaron aún más. El equipo tenía acceso a agua caliente para mejorar la preparación de alimentos liofilizados, y un nuevo recipiente tipo cuchara hizo que fuera más agradable llevar la comida donde la necesitaba.

¿Cómo hacen estos sabrosos brebajes?

La principal preocupación de la agencia espacial es mantener la comida lo más liviana posible mientras se asegura de que sea nutritiva, sabrosa y estable sin refrigeración durante el mayor tiempo posible. Los alimentos habituales de los que dispone un astronauta incluyen platos rehidratables, termoestabilizados, de humedad intermedia, irradiados y de forma natural, que deben proporcionar al astronauta al menos 2500 calorías al día.

Los alimentos rehidratables son elementos a los que se les ha extraído su contenido de agua, básicamente alimentos súper secos. Esto se hace para conservar el peso, pero también para evitar que los artículos se echen a perder: las bacterias que descomponen los alimentos necesitan agua tanto como nosotros, y les resulta difícil sobrevivir en este ambiente completamente seco. Afortunadamente para la tripulación, las celdas de combustible del transbordador, que combinan oxígeno e hidrógeno para generar electricidad, también brindan amplias reservas de agua para que se mezclen con el plato antes de comer.

Imagen vía quest.arc.nasa

Desde sopas como consomé de pollo y crema de champiñones hasta macarrones con queso o guisos de pollo y arroz, aperitivos como cóctel de camarones y alimentos para el desayuno como huevos revueltos y cereales, muchos tipos de alimentos suelen prepararse de esta manera.

Los alimentos termoestabilizados se procesan con calor y se sellan; en esencia, esta categoría incluye alimentos enlatados, ya sea en latas de aluminio o bimetálicas, vasos de plástico o chow en bolsas de retorta flexibles.

Cena de Acción de Gracias.
Imagen vía Tech Times

De esta manera se preparan platos como puntas de res con champiñones, tomates y berenjenas, pollo a la king y jamón.

Los alimentos de humedad intermedia tienen el nivel justo de contenido de agua para evitar el crecimiento microbiano mientras permiten que el alimento mantenga su textura suave y se pueda comer sin más preparación, generalmente entre un 15 y un 30 por ciento de contenido de agua, pero las moléculas de agua están unidas químicamente y no pueden soportar crecimiento microbiano. El proceso de preparación más común es la salazón o el azúcar.

Imagen vía deshidratador.letaq

Los melocotones secos, las peras o los albaricoques y la carne seca son ejemplos de este tipo de alimentos Shuttle.

Por otro lado, los alimentos de forma natural se envasan tal cual en bolsas transparentes y flexibles. Están listos para comer sin necesidad de preparación. La NASA clasifica los alimentos como las nueces, las barras de granola y las galletas como alimentos de forma natural.

Imagen vía quest.arc.nasa

Y, por último, los alimentos irradiados se cocinan, se envasan en bolsas laminadas con papel de aluminio y se esterilizan mediante tratamiento con radiación ionizada para que permanezcan estables a temperatura ambiente.

El bistec es actualmente el único producto irradiado destinado al consumo espacial.

Lo que los astronautas comen hoy para el desayuno, el almuerzo y la cena

Comida a bordo del transbordador espacial servida en una bandeja, con imanes, resortes y velcro para sujetar los cubiertos y los paquetes de comida.
Imagen vía Wikipedia

Los astronautas de hoy comen mejor que antes. En la ISS, debido a las limitaciones relacionadas con la generación de agua, la mayoría de los alimentos se entregarán congelados, refrigerados o termoestabilizados una vez cada 90 días. Los astronautas los cocinarán en hornos de microondas y la mejor calidad de la comida, junto con los cubiertos que no flotarán y se sentarán mientras se come, hacen que la comida sea mucho más abundante. Diferentes naciones también están brindando a sus astronautas cursos tradicionales, ayudando a la tripulación a socializar y compartir culturas.

La elección de alimentos es extremadamente importante para los astronautas, y cuanto más largo es el vuelo, más importantes se vuelven esas elecciones:

Al estar en la Estación Espacial, gran parte de lo que sucede está fuera de su control, dijo Vickie Kloeris, gerente de JSC de Space Food Systems.

Entonces, la comida es solo una cosa de consuelo sobre la que les gustaría sentir que tienen algún aporte o control. Es solo una gran cosa psicológica. No sé si hemos llevado a alguien a la estación que no se haya preocupado por su comida.

Los miembros de la tripulación pueden elegir lo que quieren comer, así que si sienten pollo tres noches seguidas, pueden hacerlo.

En comparación con chupar puré de manzana a través de un tubo, cenar en el espacio ha recorrido un largo camino. También se están probando granjas de estaciones, y pronto los barcos podrían producir parte o la totalidad de sus alimentos para viajes largos.

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