Earhart debajo del morro de su Lockheed Model 10-E Electra, marzo de 1937, Oakland, California, antes de partir en su último intento de dar la vuelta al mundo antes de su desaparición. Crédito: Wikimedia Commons.

Una de las mujeres más valientes del siglo XX, Amelia Earhart, desapareció inesperadamente durante su intento de dar la vuelta al mundo. Ahora, los científicos recurrieron a la tecnología nuclear para analizar una pieza de metal que algunos sospechan era parte del avión destrozado de Earhart. Al hacerlo, esperan reconstruir los momentos finales de las últimas horas de vida de los aviadores pioneros.

Un final trágico para un pionero valiente

Amelia Earhart fue la primera mujer piloto en volar a través del Océano Atlántico. En 1937, Earhart y su navegante, Fred Noonan, pilotaban su Lockheed Modelo 10-E Electra en una misión aún más ambiciosa: volar alrededor del mundo. El 2 de julio de 1937, llevaban unas seis semanas y 20.000 millas en su viaje cuando su avión se estrelló repentinamente en ruta a la isla Howland en el Pacífico, que está a mitad de camino entre Hawái y Australia.

La isla Howland es una franja plana de tierra de unos 2.000 metros (6.500 pies) de largo y 460 metros (1.600 pies de ancho), por lo que debe haber sido muy difícil distinguirla de formas de nubes de apariencia similar desde la altitud de Earhart. Por supuesto, Earhart y Noonan eran muy conscientes de los desafíos, razón por la cual tenían un plan elaborado que implicaba rastrear sus rutas usando navegación celestial y conectarse a un barco de la Guardia Costera de los EE. UU. Estacionado en la isla de Howland usando radios.

Pero a pesar de sus planes de contingencia bien pensados, la pareja simplemente no tuvo suerte. Cuando despegaron, testigos informaron que una antena de radio pudo haber sido dañada por la maniobra. En esa mañana, también hubo extensas condiciones nubladas. Investigaciones posteriores también mostraron que los volantes pueden haber estado usando mapas obsoletos e inexactos.

En la mañana del 2 de julio de 1937, a las 7:20 a. m., Earhart informó su posición a la tripulación del barco de la Guardia Costera, colocando su avión en un rumbo a 32 kilómetros (20 millas) al suroeste de las Islas Nukumanu.

Debemos estar sobre ti, pero no podemos verte. El combustible se está agotando. No he podido comunicarme con usted por radio. Estamos volando a 1.000 pies.

El barco respondió, pero no hubo indicios de que la señal llegara al avión de Earhart. El barco de la Guardia Costera lanzó sus quemadores de aceite en un intento de señalar a los volantes, pero no todos los vieron. La carta de Noonans de la posición de las islas estaba desviada unas cinco millas náuticas, según mostraron investigaciones posteriores, y parece probable que el avión se quedó sin combustible.

A pesar de una gran misión de búsqueda y rescate que involucró a 66 aviones y nueve barcos, el destino de los dos voladores sigue siendo un misterio hasta el día de hoy. Con los años, el misterio solo se intensificó, amplificado por innumerables teorías de conspiración que rodean los últimos días de Earhart.

Neutrones y placas de metal sucias

Mientras miraba un documental de National Geographic sobre la desaparición de Earhart, Daniel Beck, un piloto que también administra el programa de ingeniería del Centro de ingeniería y ciencia de la radiación de Penn State (RSEC), hogar del reactor nuclear Breazeale, se sorprendió por una escena en particular que discutía un panel de aluminio que se cree que es parte del avión destrozado. El documental terminó con la idea de que, quizás, en algún momento en el futuro, la tecnología avanzará hasta el punto en que los científicos puedan dilucidar más información del panel.

Me di cuenta de que la tecnología existe. Trabajo con él todos los días, dijo Beck.

El científico se puso en contacto con Richard Ric Gillespie, quien dirige el Grupo Internacional para la Recuperación de Aeronaves Históricas (TIGHAR) y apareció en el documental, y se ofreció a analizar la pieza de metal usando tecnología de neutrones en su laboratorio.


Kenan nl, director del Centro de Ingeniería y Ciencias de la Radiación de Penn State, sostiene un parche de metal que podría ser del avión de Amelia Earhart. Crédito: Kenan nl/Penn State .

El panel de metal se recuperó entre los escombros de la tormenta en Nikumaroro, una isla del Pacífico ubicada a unos 480 kilómetros (300 millas) de la isla Howland. Algunos han sugerido antes que el avión de Earhart hizo un aterrizaje de emergencia en el arrecife que rodea la pequeña isla deshabitada. Incluso se encontró un esqueleto humano en 1940, y aunque los huesos se perdieron, un estudio de 2018 encontró que los registros históricos de las medidas de los huesos coincidían con Earharts más cerca del 99% de la población general.

Un fragmento de cráneo que puede ser del esqueleto original se encontró en una instalación de almacenamiento en un museo en una isla cercana y actualmente se está analizando para ver si es compatible genéticamente con alguno de los parientes de Earhart. El objetivo de Beck era realizar una investigación similar, solo que en lugar de la genética, quería usar los rayos de neutrones de los reactores para revelar la historia del parche de metal. Tal vez podrían encontrar un número de serie descolorido hace mucho tiempo u otras marcas que podrían vincular los escombros con el Electra.

Beck y sus colegas colocaron la muestra frente al haz de neutrones, mientras que un lugar de imágenes digitales se colocó detrás de la muestra. Cuando el haz de neutrones pasó a través de la muestra y luego a través de la placa de imágenes, se registró una imagen y se escaneó digitalmente.

A medida que pasa el haz, si fuera de densidad uniforme, no veríamos nada, dijo Beck. Si hay pintura, escritura o un número de serie, cosas que se han erosionado y no podemos ver a simple vista, podemos detectarlas.

Esta investigación reveló que la placa de metal tenía marcas de hacha a lo largo de los bordes, a excepción de uno de los bordes donde el metal debe haberse roto por lo que sea que estuviera unido. En otras palabras, no hay mucho que lo vincule a Earhart.

No parece que este parche se desprendiera por sí solo, dijo Beck. Si fue picado con un hacha, deberíamos ver picos de hierro o níquel dejados por el hacha a lo largo de ese borde. El análisis de activación de neutrones nos brinda ese detalle con una resolución muy fina.

Por ahora, los investigadores planean realizar más exámenes utilizando experimentos más completos, incluido el ajuste del tiempo de irradiación y el nivel de potencia del reactor.

Incluso si finalmente no encuentran nada relacionado con Earhart, esta investigación sigue siendo valiosa. Por un lado, descalifica el objeto para que otras personas no pierdan el tiempo en el futuro. En segundo lugar, sienta un precedente que puede impulsar más investigaciones con radiografía de neutrones.

Es posible que aprenda algo que en realidad descalifica a este artefacto para que no sea parte del plano de Earhart, ¡pero prefiero saberlo! Es muy emocionante trabajar con científicos que comparten nuestra pasión por llegar a la verdad, sea lo que sea, dijo Gillespie en un comunicado.

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