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El Océano Austral es una de las áreas más remotas y duras del mundo, con condiciones climáticas severas y una extensa capa de hielo. Sin embargo, las actividades humanas también se están infiltrando lentamente en esta parte del mundo. Desde la investigación hasta la pesca, cada vez se lleva a cabo más actividad humana en la región antártica. Esto ha desencadenado un llamado de los científicos para tener información más precisa sobre el área y ahora la tenemos.

Crédito de la imagen: los investigadores

Un grupo de científicos ha presentado el mapa más preciso hasta el momento de las montañas, llanuras y cañones que forman el suelo del Océano Antártico Austral. El mapa cubre 48 millones de kilómetros cuadrados (185 millones de millas cuadradas) y detalla un nuevo punto más profundo, una depresión llamada Factorian Deep, ubicada a 7.432 metros (24.383 pies) bajo el nivel del mar.

La Carta Batimétrica Internacional del Océano Austral (IBCSO) tardó cinco años en completarse y actualiza una versión anterior del mapa, que se publicó en 2013. El proyecto, al igual que otros en todo el mundo, está llenando los vacíos en nuestro conocimiento sobre el océano del mundo. Pero aún queda mucho camino por recorrer y mucho que aprender.

Mapeo del Océano Austral

La batimetría es la medida de la profundidad del agua en ríos, lagos y océanos. Los mapas batimétricos son similares a los mapas topográficos, ya que utilizan líneas para mostrar la forma y la elevación de las características del terreno. Las ecosondas de los barcos se utilizan para realizar mediciones, enviando un pulso al fondo del océano que luego rebota.

El nuevo mapa es un mapa batimétrico, que cubre todo el fondo del Océano Austral hacia el polo de 50 grados Sur. Si los mapas de 48 millones de kilómetros cuadrados se dividen en cuadrados de cuadrícula de 500 metros, el 23% de estas celdas ahora tienen al menos una medida de profundidad. Esta es una gran mejora con respecto al primer mapa, que comenzaba en 60 grados Sur.

Tienes que darte cuenta de lo que significa el cambio de 60 grados a 50 grados; Hemos más que duplicado el área del gráfico, dijo a la BBC Boris Dorschel del Instituto Alfred Wegener de Alemania, uno de los investigadores involucrados en el proyecto del mapa. Hemos aumentado el área de cobertura, pero también hemos aumentado la densidad de datos.

La información en el mapa proviene en gran parte de barcos reforzados contra el hielo que apoyan los esfuerzos de investigación en la Antártida, como el RRS James Clark Ross del Reino Unido. Sus ecosondas examinan rutinariamente la tierra sumergida debajo. Esta información es procesada por organizaciones de investigación de diferentes países, trabajando juntos en proyectos de mapeo.

Se necesitan en gran medida mejores mapas del fondo marino. Son esenciales para la navegación segura, obviamente, pero también para la conservación y la gestión pesquera, ya que la fauna marina se concentra en las montañas submarinas. Además, el fondo marino influye en el comportamiento de las corrientes oceánicas. Estos son datos que necesitamos para mejorar los modelos que pronostican el cambio climático.

Y todavía queda un largo camino por recorrer, argumentan los investigadores. Lo que sabemos del terreno submarino de los planetas proviene en gran medida de mediciones satelitales de baja resolución que tienen infrarrojos la presencia de altas montañas submarinas y valles profundos de la influencia gravitacional que estos tienen en la superficie del mar. Así que esto es realmente solo el comienzo.

La Carta Batimétrica Internacional del Océano Austral se publica en la revista Scientific Data.

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