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Crédito: Pixabay.

En lo que los expertos anuncian como un estudio innovador que podría transformar la investigación de la visión, científicos de la Universidad de Utah y Scripps Research han revivido con éxito células neuronales sensibles a la luz en los ojos de un donante que había muerto solo unas horas antes. Las células nerviosas podrían volver a comunicarse entre sí en la retina después de la intervención, esencialmente reviviéndolas.

Pudimos despertar células fotorreceptoras en la mácula humana, que es la parte de la retina responsable de nuestra visión central y nuestra capacidad para ver detalles finos y colores, explica Fatima Abbas del John A. Moran Eye Center de la Universidad de Utah. , autor principal del nuevo estudio. En ojos obtenidos hasta cinco horas después de la muerte de un donante de órganos, estas células respondieron a la luz brillante, luces de colores e incluso destellos de luz muy tenues.

Algunos órganos humanos permanecen funcionales y viables para el trasplante varias horas después de la muerte del paciente. Pero eso no es algo que podamos decir sobre el tejido del sistema nervioso, que es uno de los primeros en apagarse por completo debido a la falta de oxígeno.

Abbas y sus colegas se embarcaron en este estudio para comprender mejor por qué las células nerviosas se destruyen por la falta de oxígeno y eligieron la retina como modelo del sistema nervioso central.

La profesora asociada de investigación de Scripps, Anne Hanneken, logró obtener ojos de donantes de órganos en menos de 20 minutos desde el momento de la muerte para mantener al mínimo el daño por falta de oxígeno en las células nerviosas. Los ojos se colocaron en una unidad de transporte especial que proporcionó sangre artificial, oxígeno y nutrientes a través de una red de calentadores y bombas.

Usando un dispositivo especial diseñado para este estudio, los investigadores estimularon la retina de los ojos de los donantes y midieron la actividad eléctrica de las células en su interior. Cuando vemos cosas debido a que la luz golpea la retina, se generan señales eléctricas específicas llamadas ondas b. Pero esta señal está totalmente ausente poco después de que una persona muere, incluso si apunta una linterna directamente a los ojos.

Sin embargo, con este enfoque, los investigadores pudieron estimular la retina y medir las ondas b por primera vez en ojos humanos post mortem.

Pudimos hacer que las células de la retina hablaran entre sí, de la misma manera que lo hacen en el ojo vivo para mediar en la visión humana, dijo el científico del Moran Eye Center, Frans Vinberg, en un comunicado. Estudios anteriores han restaurado una actividad eléctrica muy limitada en los ojos de donantes de órganos, pero esto nunca se ha logrado en la mácula, y nunca en la medida en que lo hemos demostrado ahora.

Este método es una prueba de concepto para revivir neuronas del sistema nervioso central en general, por lo que podría adaptarse para restaurar la comunicación eléctrica en el tejido neural de la médula espinal o incluso del cerebro. Por ahora, una mejor comprensión de cómo la privación de oxígeno estrangula las señales producidas por la retina podría ayudar a los científicos a abordar enfermedades neurodegenerativas específicas que afectan la vista, incluida la degeneración macular relacionada con la edad.

Pero los hallazgos también plantean grandes preguntas sobre la naturaleza misma de la muerte. Formalmente, una persona se declara fallecida cuando se pierde la actividad neuronal. Pero si se pueden usar métodos como estos para revivir y restaurar la comunicación entre las células, ¿podríamos resucitar a algunas personas? Siempre que su actividad neuronal se perdiera durante solo unos minutos, esa puede ser una posibilidad plausible en el futuro. La muerte cerebral, tal como se define actualmente, puede no ser verdaderamente irreversible, por chocante que parezca.

Ya hay algunos avances. En 2019, un equipo de la Universidad de Yale sorprendió a todos cuando lograron restaurar la circulación y la actividad celular en el cerebro de un cerdo cuatro horas después de la muerte prematura de los animales. Los científicos descubrieron que muchas funciones celulares básicas, que alguna vez se pensó que cesaban segundos o minutos después de que cesaran el oxígeno y el flujo sanguíneo, podrían restaurarse. Sin embargo, tampoco pudieron restaurar la actividad neuronal global.

Resucitar humanos muertos es, por supuesto, un objetivo bastante elevado, razón por la cual los investigadores de la Universidad de Utah se contentan con obtener ganancias más modestas, como revolucionar la investigación de la visión humana.

La comunidad científica ahora puede estudiar la visión humana de formas que no son posibles con animales de laboratorio, dice Vinberg. Esperamos que esto motive a las sociedades de donantes de órganos, a los donantes de órganos y a los bancos de ojos ayudándolos a comprender las nuevas y emocionantes posibilidades que ofrece este tipo de investigación.

Los hallazgos aparecieron en la revista Nature.

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