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Investigadores de la Universidad de Washington idearon un método que permite que dos personas envíen instrucciones a una tercera para resolver una tarea usando solo su mente. Crédito: Universidad de Washington.

El lenguaje, ya sea hablado, gesticulado o escrito, es lo que permite a las personas expresar y compartir sus pensamientos singulares con los demás. Sin lenguaje, bien podríamos ser cajas negras. En el futuro, sin embargo, puede haber otros medios de comunicación sofisticados que vinculen directamente los cerebros de otras personas, permitiéndoles comunicarse solo con sus pensamientos en lugar de usar el lenguaje.

El lenguaje del cerebro

Un equipo de neurocientíficos, psicólogos e informáticos dirigido por un grupo de la Universidad de Washington en Seattle presentó recientemente BrainNet, la primera interfaz directa de cerebro a cerebro no invasiva para múltiples personas para la resolución colaborativa de problemas.

Esencialmente, lo que este loco proyecto ha logrado hacer es interconectar los cerebros de tres humanos para que puedan resolver colectivamente un problema: orientar correctamente un bloque para que encaje entre otros dos bloques. Dos personas actuaron como remitentes, ya que podían ver la brecha y enviar instrucciones a una tercera persona, que actuó como receptor. El individuo receptor estaba cegado para hacerlo completamente dependiente de los remitentes para la solución correcta del juego tipo Tetris.

Los dos emisores estaban equipados con electroencefalógrafos (EEG) que registraban su actividad cerebral y luego se enviaban al receptor a través de una interfaz de computadora.

Los seres humanos son seres sociales que se comunican entre sí para cooperar y resolver problemas que ninguno de nosotros puede resolver por sí solo, dijo Rajesh Rao, profesor de la Escuela de Ciencias de la Computación e Ingeniería Paul G. Allen de la Universidad de Washington.

Queríamos saber si un grupo de personas podría colaborar usando solo sus cerebros. Así surgió la idea de BrainNet: donde dos personas ayudan a una tercera persona a resolver una tarea.

Para facilitar las cosas, los emisores tenían que enfocar su mirada en una fuente de luz de alta frecuencia en la pantalla para señalar la instrucción de girar o enfocarse en una luz de baja frecuencia para indicar que no se debía girar. La interfaz de la computadora transcribió esta señal en un pulso magnético que se entregó al receptor a través de un dispositivo de estimulación magnética transcraneal (TMS). El pulso hizo que el individuo receptor viera un destello de luz en su campo visual, una señal de que el bloque debe girarse. Ninguna señal dentro de un período de tiempo determinado fue la instrucción de no girar el bloque.

Se evaluaron cinco grupos de personas a través de la red BrainNet, que logró un 80 % de precisión al completar la tarea después de varias pruebas. En pruebas posteriores, los investigadores aumentaron la dificultad al agregar ruido a la señal enviada por los emisores. Pero el receptor aprendió a discernir la señal ambigua de las instrucciones del remitente, un proceso que, según los investigadores, emula algunas características de las redes sociales convencionales.

Anteriormente, otros grupos de investigación habían conectado en red los cerebros de ratas y primates. En un estudio, se conectaron tres primates a la computadora a través de interfaces cerebro-computadora implantadas. Todos tenían que mover simultáneamente un cursor a un objetivo solo con sus pensamientos. Durante este caso, los animales no estaban conectados entre sí, sino que realizaban un procesamiento paralelo, con cada cerebro contribuyendo con actividad hacia el objetivo mientras compensaba la falta de actividad de los demás.

Por el momento, la demostración de los investigadores en humanos es bastante limitada. Puede usar la configuración solo para transmitir instrucciones binarias de sí o no. Sin embargo, es posible enviar mensajes más sofisticados utilizando imágenes de resonancia magnética funcional (fMRI). Del mismo modo, la estimulación transcraneal de los receptores puede dirigirse a regiones y redes específicas del cerebro. Pero, hablando de manera realista, esto sigue siendo en gran medida el dominio de la ciencia ficción en este momento.

Dicho esto, los hallazgos son definitivamente intrigantes y plantean muchas preguntas filosóficas. Si un cerebro humano es capaz de tanta creatividad y artesanía, ¿qué podría hacer una red de dos, diez o incluso cien individuos? Y con todo el controvertido debate actual sobre la privacidad en línea, ¿qué debemos hacer con una tecnología que algún día podría acceder a nuestros propios pensamientos?

El estudio fue publicado en la revista Scientific Reports.

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