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Hace unos 40 millones de años, en los lujosos bosques tropicales de California, un feroz depredador con dientes de sable se deslizó en las sombras, esperando pacientemente para abalanzarse sobre una presa desprevenida. Este antiguo mamífero era del tamaño de un gato montés y consumía exclusivamente una dieta basada en carne. Eso se parece mucho a un tigre o un león, pero según un nuevo estudio, este mamífero con dientes de sable no tenía nada que ver con el linaje felino. Sin embargo, parece haber representado un experimento pionero de evolución que puede haber preparado el escenario para los grandes felinos que aparecieron mucho más tarde.

Impresión artística de Diegoaelurus . Crédito: Museo de Historia de San Diego.

El depredador recién descrito pertenece a un misterioso grupo de mamíferos llamados Machaeroidines, cuyo nombre significa dientes de daga en griego. Este grupo contiene muchos de los depredadores extintos comúnmente conocidos como gatos dientes de sable, que incluye al famoso Smilodon . Llamado Diegoaelurus vanvalkenburghae , el feroz depredador antiguo, que data de hace 42 millones de años, ahora se cree que es el ejemplo más antiguo de un mamífero con dientes de sable en el mundo encontrado hasta ahora.

El descubrimiento fue realizado por un equipo de investigadores dirigido por la paleontóloga Ashley Poust del Museo de Historia Natural de San Diego. Los fósiles de animales se encontraron por primera vez en la Formación Santiago, un grupo de rocas en el sur de California, durante los trabajos de construcción. Sin embargo, los fósiles que consisten en una mandíbula inferior y dientes bien conservados se mantuvieron almacenados y no se estudiaron hasta que Poust los encontró en la biblioteca de fósiles del museo.

La extraña mandíbula inmediatamente despertó el interés de Poust y, tras una inspección más cercana, los fósiles resultaron representar uno de los primeros acercamientos felinos a una dieta basada exclusivamente en carne.

Los grandes cambios en la historia de la vida son emocionantes porque nos dan una idea de cómo funciona la evolución, una idea de cómo llegamos aquí. Evolucionar para comer una dieta basada exclusivamente en carne es un gran cambio y requiere un equipo muy especializado, garras afiladas y dientes afilados. Nuestro nuevo fósil es un depredador con dientes de sable, que es incluso más especializado que otros carnívoros, dijo Poust a ZME Science .

Los dientes de sable son una adaptación genial porque son muy distintivos y evolucionaron varias veces de forma independiente y, sin embargo, solo sabemos de ellos debido a los fósiles. Diegoaelurus es un descubrimiento emocionante porque es uno de los pocos fósiles del primer grupo de mamíferos que evolucionó con dientes de sable, decenas de millones de años antes que los gatos con dientes de sable más familiares.

Aunque los fósiles eran claramente emocionantes, estaban incompletos, y fue un desafío dar sentido a la especie a la que pertenecen y cómo encaja en el árbol de la vida. El gran enigma era el diente que faltaba en la mandíbula inferior, que no mostraba signos de daño o enfermedad. Pero gracias a una tomografía computarizada poco ortodoxa en el Hospital Naval local de San Diego, Poust pudo darse cuenta de que el espacio en la mandíbula estaba totalmente lleno de hueso sano.

¡Es bastante inusual que un hospital tenga un paciente de 42 millones de años! Después de escanear, supimos que el espacio está totalmente lleno de hueso sano, por lo que, pase lo que pase, Diegoaelurus perdió el diente más temprano en la vida con tiempo suficiente para sanar, dijo el paleontólogo.

La Dra. Ashley Poust posa con la mandíbula de Diegoaelurus. Crédito: Museo de Historia Natural de San Diego.

Diegoaelurus probablemente cazaba primates y marsupiales que colgaban de los doseles de arriba. Quizás también cazaba tapires primitivos y herbívoros parecidos a ovejas que pastaban bajo los árboles.

A pesar de su apariencia fascinante, las machaeroidinas son muy poco conocidas debido al escaso registro fósil, con solo un puñado de especímenes descubiertos hasta el momento, principalmente en Wyoming y Asia. Diegoaelurus es el Machairodontinae más antiguo que conocemos, pero probablemente compartió la escena con otros depredadores formidables, ya que apareció relativamente cerca en el tiempo de los siguientes animales parecidos a gatos en América del Norte, los nimravids o falsos gatos dientes de sable.

Sin embargo, Poust enfatiza que no existe una relación cercana entre Diegoaelurus y los gatos dientes de sable, o cualquier otro gato. Este es un depredador completamente nuevo que precede a la aparición de los gatos modernos por millones de años. Es solo que los dientes súper largos como cuchillos son adaptaciones muy efectivas que los depredadores como Smilodon han empleado de forma independiente muchas veces a lo largo de la historia evolutiva, un buen ejemplo de lo que los científicos llaman evolución convergente.

Lo que hace que sea extraño que no tengamos mamíferos con dientes de sable hoy. En los millones de años entre los dos grupos hubo incluso otro grupo, Nimravids, ¡que también se adaptó para ser dientes de sable! Aprender más sobre ese grupo que se hizo cargo después de que Diegoaelurus y sus parientes se extinguieran será esencial para comprender más sobre la evolución del consumo de carne, dijo Poust.

Los hallazgos aparecieron en la revista de acceso abierto PeerJ .

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