Crédito: Andrew Brodhead.

La navegación personal ha recorrido un largo camino desde que pedir direcciones a un extraño era una de sus mejores apuestas para llegar a un destino desconocido. Con el GPS y la red mundial al alcance de la mano, orientarse nunca ha sido tan fácil, incluso cuando se viaja a un país extranjero. Los discapacitados visuales, sin embargo, no han podido disfrutar de los beneficios de esta notable tecnología, muchos de los cuales están restringidos a bastones cuyo diseño y funcionalidad han cambiado mucho.

Los investigadores de la Universidad de Stanford quieren darle la vuelta a este paradigma. Tomando como referencia la misma tecnología de detección de obstáculos que permite que los autos autónomos viajen en carreteras transitadas sin intervención humana, los investigadores han ideado un bastón para caminar de alta tecnología pero asequible que de manera similar ayuda a las personas con discapacidad visual a moverse por su entorno.

El bastón aumentado cuenta con una serie de sensores y está fabricado en gran parte con piezas estándar. El software de navegación se basa en código fuente abierto. De hecho, cualquiera puede armar su propia versión de este bastón aumentado, ya que el estudio viene con una lista de piezas e instrucciones para soldar, tal vez para un amigo o familiar que lo encuentre útil.

Queríamos algo más fácil de usar que solo un bastón blanco con sensores, dice Patrick Slade, asistente de investigación graduado en el Laboratorio de Sistemas Inteligentes de Stanford. Algo que no solo le diga que hay un objeto en su camino, sino que le diga qué es ese objeto y luego lo ayude a navegar alrededor de él.

Crédito: Andrew Brodhead.

Este no es el primer bastón inteligente para caminar, pero es probablemente el más versátil y asequible del mercado en este momento. Según los autores del estudio, otros bastones con funcionalidades similares pueden pesar hasta 50 libras (22 kg) y costar al menos $6,000. Por el contrario, el diseño de Stanford solo pesa 3 libras (1,3 kg) y sus piezas cuestan 400 dólares.

Las piezas incluyen un sensor LIDAR, una tecnología de escaneo láser 3D desarrollada originalmente a principios de la década de 1960 para la detección de submarinos desde un avión. Funciona generando un tren de pulsos láser que golpea varias superficies y obstáculos en su camino. Al calcular el tiempo que tarda el pulso del láser en reflejarse de regreso a su fuente, el bastón brinda información en tiempo real sobre varios obstáculos estacionarios o en movimiento directamente frente a él.

Una rueda omnidireccional motorizada unida a la punta del bastón está constantemente en contacto con la superficie del suelo, lo que proporciona información en vivo al usuario del bastón.

Otros sensores incluyen GPS, acelerómetros, magnetómetros y giroscopios, el tipo de hardware que se encuentra en un teléfono inteligente que monitorea y rastrea la ubicación geográfica, la velocidad y la dirección de los bastones.

Todos estos sensores alimentan información en tiempo real a una IA que controla los actuadores robóticos en el bastón para guiar automáticamente al usuario hacia un objetivo mientras navega por los obstáculos. Por ejemplo, el usuario con discapacidad visual puede establecer su destino en una tienda de conveniencia o en una cafetería local. En el camino hacia allí, el bastón tira y empuja suavemente, ya sea hacia la izquierda o hacia la derecha, para que el usuario pueda sortear los obstáculos.

El bastón fue probado en el campo por voluntarios con discapacidad visual y con los ojos vendados que tuvieron que usar el bastón aumentado para navegar por los pasillos y atravesar los puntos de referencia al aire libre.

Queremos que los humanos tengan el control, pero que les brindemos el nivel correcto de guía suave para llevarlos a donde quieren ir de la manera más segura y eficiente posible, dice Mykel Kochenderfer, profesor asociado de aeronáutica y astronáutica y experto en colisión de aeronaves. -Sistemas de evitación.

En comparación con el bastón blanco convencional, el bastón mejorado permitió a los voluntarios con problemas de visión caminar un 20 por ciento más rápido. Los voluntarios videntes con los ojos vendados caminaron casi un 35 % más rápido que cuando usaban el bastón blanco.

Pero aunque estos resultados son impresionantes, podrían ser aún mejores. Los investigadores advierten que el bastón aumentado aún es un trabajo en progreso y les gustaría realizar más pruebas y experimentos de seguridad antes de estar listos para lanzarlo comercialmente al público.

El bastón aumentado fue descrito en la revista Science Robotics.

"