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Imagen de Elizabeth Ann a los 50 días. Crédito: Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU.

Los científicos han resucitado a un hurón de patas negras después de que murió hace más de tres décadas, bueno, más o menos. Usando técnicas modernas, el ADN de los hurones muertos se utilizó para producir un clon perfectamente sano, lo que marca la primera vez que los científicos clonan una especie en peligro de extinción en los Estados Unidos.

Este lindo clon, llamado Elizabeth Ann, nació el 10 de diciembre en un centro de cría de hurones de patas negras del Servicio de Pesca y Vida Silvestre en Fort Collins, Colorado. Fue clonada a partir del material genético de un hurón llamado Willa que murió en 1988 y cuyo ADN estuvo congelado hasta hace poco.

Elizabeth Ann se ve saludable y adorable, pero a diferencia de su madre adoptiva, un hurón doméstico, es una criatura salvaje, un poco impredecible y potencialmente peligrosa de manejar. Al menos, mantiene a sus cuidadores humanos alerta.

Es posible que haya estado manipulando un kit de hurón de patas negras y luego intentaron quitarle el dedo al día siguiente, dijo Pete Gober, coordinador de recuperación de hurones de patas negras del Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU., en un comunicado para AP. Ella se está defendiendo.

El hurón de patas negras ( Mustela nigripe s ), también conocido como turón americano o cazador de perros de las praderas, es una especie de mustélido originaria del centro de América del Norte. Estas criaturas parecidas a comadrejas se encuentran entre los mamíferos más amenazados de América del Norte y son las únicas especies de hurones nativas del continente.

Son tan raros que la gente pensó que se habían extinguido hasta 1981, cuando un perro llamado Shep encontró algunos hurones de patas negras en un rancho de Wyoming.

Desde entonces, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. ha estado ejecutando programas de liberación y cría en cautiverio diseñados para restaurar la especie a la naturaleza. Desafortunadamente, es difícil mantener poblaciones sin la principal fuente de alimento de los hurones, los perritos de las praderas. Durante el siglo pasado, más del 95 % de las colonias de perritos de las praderas fueron aniquiladas por la pérdida de hábitat y las enfermedades.

Después de liberar miles de hurones y docenas de sitios en el oeste de EE. UU., Canadá y México desde la década de 1990, el Servicio de Pesca y Vida Silvestre de EE. UU. está intentando algo diferente con la clonación.

La clonación es el proceso de hacer un organismo genéticamente idéntico a través de medios no sexuales. En su forma más simple, la clonación funciona tomando una parte genética de un organismo, como su genoma a partir de tejido congelado, y recreándolo en otro lugar, como en el huevo de un hurón doméstico.

La primera clonación exitosa de animales ocurrió hace más de veinte años cuando científicos en Escocia revelaron al mundo a la oveja Dolly. Desde entonces, las técnicas de clonación han mejorado enormemente hasta el punto de que ahora son bastante comerciales. Por ejemplo, hay granjas en los EE. UU. que clonan vacas y algunas empresas incluso ofrecen clonar a tu mascota. Una pareja británica, por ejemplo, apareció en los titulares en 2017 después de gastar 67 000 dólares en la clonación de su perro muerto después de enviar el ADN a una empresa en Corea del Sur.

Elizabeth Ann fue clonada por una empresa con sede en Texas llamada Viagen, bajo la coordinación de Revive & Restore, una organización de conservación de la vida silvestre centrada en la biotecnología.

La idea es que Elizabeth Ann y futuros clones formen una nueva línea de hurones de patas negras que fortalecerán los programas de conservación actuales en lugar de reemplazarlos. Por ahora, Elizabeth Ann permanecerá en una instalación en Fort Collins para estudiar sin planes inmediatos de liberación en la naturaleza.

Ben Novak, científico principal de Revive & Restore, dice que el mismo enfoque podría usarse algún día para resucitar animales extintos, como la paloma mensajera.

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