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El ajolote mexicano Ambystoma mexicanum. Crédito: IMP.

El ajolote ( Ambystoma mexicanum ), también conocido como salamandra mexicana, es uno de los animales más peculiares de la Tierra. Su superpoder es similar al de Wolverines: regeneración extrema. Ajolote, este anfibio de cara sonriente, puede regenerar extremidades perdidas, segmentos de la médula espinal, tejido cerebral, nervios y retina.

Los científicos han estado fascinados durante mucho tiempo con las misteriosas habilidades de esta criatura. Ahora, un equipo compuesto por investigadores de Viena, Dresde y Heidelberg ha descifrado con éxito toda la información genética del ajolote. Estos datos pueden ayudar a descifrar el milagro del nuevo crecimiento de las extremidades.

Durante bastante tiempo, las salamandras como el ajolote han sido intensamente estudiadas debido a su notable capacidad de regeneración. Si el anfibio pierde una extremidad, en unas pocas semanas, le crecerá una nueva, desde cero. La extremidad será como la anterior, sin tejido cicatricial alguno. Estas salamandras también pueden recibir implantes de sus parientes sin problemas. Un equipo de investigación incluso realizó trasplantes de cabeza de ajolote en 1968. Uno de los animales vivió hasta 65 semanas con dos cabezas en funcionamiento.

Un factor clave para entender este tipo de regeneración es el genoma (material genético) de los animales. Hasta ahora, los científicos no han podido secuenciarlo todo debido a su longitud de 32 mil millones de pares de bases, es más de diez veces más grande que el genoma humano.

Ajolote albino macho. Fuente: Pixabay/Tinwe

Los investigadores utilizaron la plataforma PacBio, una tecnología de secuenciación que produce lecturas largas para abarcar grandes regiones repetitivas. Se secuenciaron un total de 72.435.954 lecturas. A continuación, Gene Myers y Siegfried Schloissnig, junto con sus colegas, desarrollaron sistemas de software que pueden ensamblar el genoma a partir de 72 millones de piezas.

Así descubrieron que la singularidad del ajolote reside en sus genes, la salamandra solo comparte varios genes expresados ​​en la regeneración del tejido de las extremidades con otras especies de anfibios. Falta por completo un gen de desarrollo esencial que juega un papel clave en el desarrollo neuronal y muscular PAX3. Otro gen, llamado PAX7, se ha hecho cargo de sus funciones.

Ahora tenemos el mapa en nuestras manos para investigar cómo pueden volver a crecer estructuras complicadas como las piernas, dice Sergej Nowoshilow, coautor del estudio. Este es un punto de inflexión para la comunidad de científicos que trabajan con axolotl, un verdadero hito en una aventura de investigación que comenzó hace más de 150 años.

Debido a sus increíbles habilidades regenerativas, los ajolotes son de gran interés para los científicos. Debido a que no solo pueden regenerar extremidades y órganos, sino también tejido cerebral, muchos investigadores esperan que algún día puedan hacer lo mismo con el tejido humano en ciertas condiciones. Las implicaciones en la práctica médica serían inmensamente beneficiosas. Un aspecto desafiante siempre ha sido el enorme tamaño del genoma de los ajolotes, pero ahora que ha sido secuenciado, aguarda una nueva vía de descubrimientos.

Referencia científica: El genoma del ajolote y la evolución de los reguladores clave de la formación de tejidos. Sergej Nowoshilow, Siegfried Schloissnig, Ji-Feng Fei, Andreas Dahl, Andy WC Pang, Martin Pippel, Sylke Winkler, Alex R. Hastie, George Young, Juliana G. Roscito, Francisco Falcon, Dunja Knapp, Sean Powell, Alfredo Cruz, Han Cao, Bianca Habermann, Michael Hiller, Elly M. Tanaka y Eugene Myers. Naturaleza, doi: 10.1038/nature25458.