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¡Ah, ahora estamos llegando a alguna parte! Hemos discutido la fecha de la Navidad y cómo está (o más bien no está) conectada con el nacimiento de Jesús, y cuando hablamos sobre los orígenes de algunas de las tradiciones más populares relacionadas con la Navidad. Pero la Navidad no sería Navidad sin Santa Claus, este alegre enano barbudo generalmente representado con ropa verde, azul o púrpura. No, no estoy loco. Papá Noel se convirtió en el gran hombre rojo que conocemos y amamos hoy en día gracias a una compañía llamada Coca-Cola, pero nos ocuparemos de eso un poco más tarde.

Santa Claus, también conocido como San Nicolás, Papá Noel, Kris Kringle y simplemente Santa, es una figura con orígenes legendarios, míticos, históricos y folclóricos que, en muchas culturas occidentales, se dice que lleva regalos a los hogares de los niños buenos en la noche antes de Navidad, el 24 de diciembre. Sin embargo, mucho antes de ser Santa Claus, fue San Nicolás.

San Nicolás y Navidad

Una representación egipcia del siglo XIII de San Nicolás del Monasterio de Santa Catalina, Sinaí. Vía Wikipedia.

Nicolás nació en Parara, Turquía en 270 CE y más tarde se convirtió en obispo de Myra. Desempeñó un papel crucial en el cristianismo primitivo y era, según prácticamente todos los relatos, un hombre de muy buen corazón. Nicolás fue famoso por sus generosos obsequios a los pobres, en particular al presentar dotes a las tres hijas empobrecidas de un cristiano piadoso para que no tuvieran que convertirse en prostitutas.

Las cosas dieron un giro extraño en 1087, cuando un grupo de marineros que idolatraban a Nicolás trasladaron sus huesos de Turquía a un santuario en Bari, Italia. No mucho después, el culto se extendió más al norte, hasta que fue adoptado por los paganos alemanes y celtas. Estos grupos adoraban a un panteón dirigido por Woden (Odín), su dios principal y padre de Thor, Baldur y Tiw. Odin usualmente vestía ropa azul.

Antes del cristianismo, el pueblo germánico celebraba un evento de pleno invierno llamado Yule. Durante este período, se decía que los sucesos sobrenaturales y fantasmales aumentaban en frecuencia, como la Cacería Salvaje, una procesión fantasmal por el cielo que se creía que estaba dirigida por el propio Odín. Sin embargo, algo que había sucedido muchas veces antes sucedió una vez más: el cristianismo absorbió esta tradición y la hizo suya. Cuando esto sucedió, entró la fecha del 25 de diciembre y tomó el tradicional 6 de diciembre. San Nicolás dejó regalos en los calcetines o los zapatos, pero Santa Claus finalmente los dejaría debajo del árbol de Navidad, lo que no se convertiría en una costumbre hasta muchos siglos después.

La apariencia también cambió de muy fuerte y parecida a un guerrero (Odín) a una apariencia más alegre, barbuda y agradable (Odín tenía solo un ojo, cambiando el otro por una bebida del Pozo de la Sabiduría).

Papá Noel en toda Europa

En los Países Bajos, Bélgica y Luxemburgo, San Nicolás (Sinterklaas, a menudo llamado De Goede SintThe Good Saint) era un anciano, un hombre serio con cabello blanco y una barba larga y tupida. Viste una larga capa roja o casulla sobre un tradicional alba blanca de obispo y ropa roja. Sin embargo, esta fue la única área en la que estaba rojo.

Sinterklaas en 2007. Vía Wikipedia.

Mientras tanto, en Inglaterra, se celebraba a Papá Noel desde el siglo XVI el espíritu de buen humor en Navidad, trayendo paz, alegría, buena comida y vino y jolgorio. En Escandinavia, un ser del folclore nórdico llamado Tomte o Nisse empezó a repartir los regalos de Navidad. Llevaba ropa gris. En Europa del Este, se celebra principalmente a San Nicolás trayendo regalos el 6 de diciembre (algo que todavía se celebra hoy en día en muchos países, a menudo además de la Navidad). Otras figuras relacionadas en el folclore incluyen Mikuls (Hungría), la Cabra Yule (Escandinavia), Olentzero (un personaje vasco), Befana (Italia) y muchos otros.

Representación de cuento popular de Papá Noel montado en una cabra. Vía Wikpiedia.

A principios del siglo XIX, el mundo aún no había desarrollado una idea unificada de Santa Claus. A mediados del siglo XIX, la literatura comenzó a jugar un papel muy importante en la promoción de ideas sobre Santa Claus. En Nueva York se publicó el libro Un regalo de Año Nuevo, para los pequeños de cinco a doce años . Contenía Old Santeclaus, un poema anónimo que describe a un anciano en un trineo tirado por renos que lleva regalos a los niños. El libro fue inmensamente popular para la época, y las ideas presentadas en él se extendieron como un reguero de pólvora. Pero la mayoría de las ideas sobre el Santa Claus moderno provinieron de una publicación anónima del poema A Visit From St. Nicholas (mejor conocido hoy como The Night Before Christmas) en Troy, New York, Sentinel el 23 de diciembre de 1823.

El poema se atribuyó más tarde a Clement Clarke Moore. Las ideas principales que se presentaron en el poema son: Él (San Nicolás) monta un trineo que aterriza en el techo, entra por la chimenea y tiene una bolsa llena de juguetes. St. Nick es descrito como un ser regordete y regordete, un elfo viejo y jovial con una pequeña barriga redonda, que temblaba cuando reía como un cuenco lleno de gelatina, a pesar de lo cual el trineo en miniatura y el pequeño reno todavía indican que es físicamente diminuto. . Los renos también recibieron nombres: Dasher, Dancer, Prancer, Vixen, Comet, Cupid, Dunder y Blixem (Dunder y Blixem provienen de las antiguas palabras holandesas para trueno y relámpago, que luego se cambiaron a Donner y Blitzen, que suenan más alemanes) .

El moderno Papá Noel y Coca-Cola

Haddon Hubbard Sunny Sundblom fue un artista estadounidense, más conocido por cambiar la cara de Santa Claus, pero también por hacer una ilustración de portada en la revista Playboy, anunciando Coca-Cola junto a un personaje femenino casi desnudo y dibujado.

Las imágenes de Santa Claus se popularizaron aún más a través de la representación de Haddon Sundblom para la publicidad navideña de The Coca-Cola Company en la década de 1930. La campaña fue tan increíblemente exitosa que muchas personas pensaron que Coca-Cola había inventado a Santa Claus, lo cual, en cierto modo, no estaba tan lejos de la verdad. Lo despojó de su pequeña estatura y ropa verde/azul/púrpura y en su lugar, lo convirtió en un hombre grande, adorable y barbudo, vistiéndolo con los colores rojo y blanco de la compañía. Este es el Papá Noel que casi todos conocemos hoy en día.

A fines del siglo XX, la fusión de San Nicolás, Odín y numerosos cultos y tradiciones de toda Europa, desarrollados por la literatura del siglo XIX y finalmente moldeados por una campaña publicitaria, dieron como resultado el hombre jovial que vemos hoy.

Papá Noel saluda a los niños desde un tren festivo anual en Chicago. Vía Wikipedia. "