La naturaleza es a menudo el hogar de un juego de escondite y los animales deben adaptarse bien a su parte del juego. Sin embargo, para aquellos que están constantemente haciendo malabarismos con el papel de presa, el juego parece siempre favorecerlos menos. Nosotros, como humanos, tenemos poco contacto directo con estos mecanismos subyacentes de supervivencia, ya que nos sentamos cómodamente en el punto culminante de la cadena alimentaria. Para los millones de especies que luchan por sobrevivir, este es un asunto completamente diferente, pero, por supuesto, la naturaleza les ha otorgado a cada uno de ellos un rasgo o habilidad.

Una foto macro de una rana dardo venenosa azul (Dendrobates Azureus). No querrías comerte a este tipo, y sus colores brillantes sirven como advertencia. (c) MSU

Todo se reduce a evitar ser comido, y algunos de los caminos que ha tomado la evolución implican esconderse o envenenarse. Ser una especie venenosa tiene sus ventajas y desventajas; por un lado, las posibilidades de que te coman caen en picado ya que el rasgo va acompañado de colores brillantes (amarillo, negro, rojo) que los depredadores han aprendido a evitar, pero secretar veneno conlleva un gran gasto de energía, por lo que no muchas especies pueden permitírselo. El camino más trillado consiste en esconderse a través del camuflaje. Algunas especies, sin embargo, optan por ir en el medio: les agradan los colores brillantes y venenosos al aire libre, a pesar de que carecen por completo del veneno que los acompaña. Su juego es todo farol.

¿Qué tan peligroso es este enfoque? Un equipo de investigadores de la Universidad Estatal de Michigan analizó cómo evolucionan las comunicaciones codificadas por colores y descubrió que esto ocurre en pasos graduales, en lugar de un salto repentino para la adopción de colores chillones. Esto nos dice que la ruta que pasa por el término medio desde el simple camuflaje hasta el imitador de veneno está llena de muchos peligros, que pocos pueden sufrir.

En algunos casos, las presas no venenosas renunciaron a su protección de camuflaje y adquirieron colores brillantes, dijo Kenna Lehmann, quien realizó la investigación. ¿Cómo lograron estos imitadores superar ese punto medio complicado, donde se los puede ver fácilmente, pero no se parecen mucho a presas tóxicas coloridas? ¿Y por qué correr el riesgo?

Los científicos de la MSU muestran que los impostores no tóxicos, como las serpientes reyas, se benefician al emitir una personalidad venenosa, incluso cuando las señales no son ni siquiera cercanas.

impostores coloridos

Cuanto mayor es el riesgo, mayor es la recompensa que parece. Los depredadores, condicionados evolutivamente a mantenerse alejados de las especies venenosas, reaccionan a las suplantaciones y evitan comerse a los impostores. Parece funcionar. Por ejemplo, las serpientes de coral son animales verdaderamente tóxicos, mientras que las serpientes reyas no lo son, pero las dos se parecen mucho. Entonces, ¿por qué los imitadores no desarrollan su propio veneno y terminan con eso? La transición es en sí misma extremadamente costosa y el desarrollo de veneno implica un enorme gasto de energía.

Dejar la seguridad del pico críptico y camuflado para atravesar el valle adaptativo expuesto durante muchas generaciones es un viaje peligroso, explicó Lehmann. Correr el riesgo de atravesar el peligroso término medio en el que no se ven lo suficientemente como presas tóxicas es demasiado grande en muchos casos. Las toxinas pueden ser costosas de producir. Si la presa gana protección solo con los colores, entonces no tiene sentido evolutivo gastar energía adicional desarrollando el veneno.

Para el estudio, los científicos utilizaron poblaciones en evolución de organismos digitales en un mundo virtual llamado Avida. Usando este modelo, los investigadores observaron cómo los programas especializados compiten y se reproducen. El software está desarrollado de tal manera que ocurren mutaciones cuando los seres Avida se reproducen, y así los científicos evolucionan como organismos digitales, al igual que los seres vivos.

Los hallazgos se informaron en la revista PLOS ONE.