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Al igual que Plutón, el icónico género de dinosaurios fue degradado hace décadas y clasificado bajo otro género de saurópodos. Pero una taxonomía más sofisticada publicada recientemente por investigadores en el Reino Unido y Portugal justifica una revisión del Brontosaurus dejado de lado, pero nunca olvidado.

Un gigante de cuello largo por sí solo.

Impresión artística de Brontosaurio. Imagen: io9

Brontsaurus o el lagarto del trueno fue desenterrado por primera vez por el famoso paleontólogo Othniel Charles Marsh de la roca de 150 millones de años de Como Bluff, Wyoming. En su artículo de 1879, Marsh describió los restos como pertenecientes a un monstruo de dinosaurio al que llamó Brontosaurio. Este fue un momento de la fiebre del oro en paleontología cuando la ciencia quedó en segundo lugar, y todos solo querían encontrar cosas. Debemos tener en cuenta que Darwin acababa de publicar su seminal Origen de las especies, que explicaba la evolución, y los geólogos apenas comenzaban a medir la edad de la Tierra con precisión. Imagínese su sorpresa cuando descubrieron que la Tierra tenía más de cuatro mil millones de años ¡Uy! Volviendo al brontosaurio, en medio de estos tiempos difíciles, el enorme dinosaurio de cuello largo creció rápidamente en atractivo popular. En 1905 en la ciudad de Nueva York, fue uno de los primeros dinosaurios en ser ensamblado en un museo. Una vez que la gente visitó los museos y vio el enorme dinosaurio en exhibición, el nombre Brontosaurio se quedó.

Sin embargo, a partir de 1903, otro paleontólogo llamado Elmer Riggs descubrió que el llamado Brontosaurus apenas se distinguía de otro saurópodo que Marsh había descubierto antes, el Apatosaurus ajax. Según las mediciones realizadas en aquellos tiempos, el único sello distinguible era el número de huesos sacros que conectan la cola con la médula espinal. Apatosaurus tenía tres de esos huesos, mientras que Brontosaurus tenía cinco. Riggs concluyó que las dos especies de dinosaurios eran en realidad dos especímenes pertenecientes a la misma especie. El Brontosaurus, concluyó Riggs, era de hecho una versión más joven de un Apatosaurus adulto y los huesos sacros adicionales se habrían fusionado a medida que el dinosaurio envejecía. Eventualmente, Riggs se dio cuenta y reconoció que había algunas otras diferencias entre los dos dinosaurios, pero no lo suficiente como para justificar un nuevo género. Entonces Brontosaurus se convirtió en Apatosaurus excelsus, y en la década de 1970 todos los estudiosos habían renunciado al Brontosaurus. Sin embargo, incluso hasta el día de hoy, el público todavía reconoce al Brontosaurio, aunque muchos no son conscientes de que, al menos científicamente, ya no existe tal cosa.

Sin embargo, esta taxonomía podría no ser correcta, según una nueva investigación que estudió las bibliotecas digitales que contienen escaneos de alta resolución de cada hueso diplodócido jamás desenterrado. Se identificaron unos 500 puntos de referencia anatómicos en 81 especies. Estos incluyen cosas como el tamaño del hueso del cuello, la forma del omóplato, etc. Sorprendentemente, la forma general del árbol diplodócido descrito por el paleontólogo se mantuvo prácticamente sin cambios con una notable excepción: los fósiles descritos por primera vez por Marsh como pertenecientes a Brontosaurus diferían de las dos especies de Apatosaurus.

La característica más obvia y visual sería que Apatosaurus tiene un cuello más ancho que Brontosaurus, dice el coautor del estudio Emmanuel Tschopp de la Universidade Nova de Lisboa. Y a pesar del título de lagarto trueno, Brontosaurus no era tan robusto como Apatosaurus .

Nos sorprendió mucho cuando obtuvimos estos resultados de que Brontosaurus era válido nuevamente, concluyeron los investigadores en PeerJ .

Sin duda, el equipo contó con la ayuda de Roger Benson de la Universidad de Oxford, experto en el uso de análisis estadísticos para verificar la especiación. Su trabajo no encontró fallas en el modelo, lo que respalda la afirmación de que Brontosaurus merece su propio género después de todo.

Hubo una serie de pequeñas diferencias que fueron importantes, pero probablemente las características más obvias que ayudarían a distinguir a los dos es que el Apatosaurus tiene un cuello extremadamente ancho, mientras que el Brontosaurus es más alto que ancho, dijo Benson, haciéndose eco de las conclusiones de Tscopps.

Esto está lejos de ser un asunto resuelto. Algunos investigadores pueden ver el resultado y concluir que Brontosaurus aún debería ser un Apatosaurus debido a su estrecha relación, formando lo que los paleontólogos llaman un grupo monofilético, otros podrían enfatizar la diversidad en juego y pedir un género separado. Pero esto es algo bueno, porque el debate podría generar un nuevo estándar utilizado para diferenciar mejor especies, géneros, órdenes o familias.

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