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Una computadora puede haber ayudado a resolver uno de los debates más acalorados en la literatura humana: la autoría de Beowulf .

Beowulf es un poema épico y sin duda una de las obras literarias más importantes de la literatura inglesa antigua. La fecha de composición no está del todo clara, pero los estudiosos estiman que fue escrita en algún momento entre 975 y 1025 por un poeta anglosajón anónimo. Pero muchos han argumentado que dada su complejidad y estilo, Beowulf debe haber sido ensamblado a partir de múltiples fuentes por múltiples autores. Para resolver ese antiguo debate, los investigadores utilizaron un dispositivo muy moderno: una computadora.

El nuevo estudio fue dirigido por Madison Krieger, becaria postdoctoral en el Programa de Dinámica Evolutiva de la Universidad de Harvard, y Joseph Dexter de Dartmouth College. Utilizaron un enfoque estadístico conocido como estilometría, que es esencialmente el análisis estadístico de las variaciones de estilo. La estilometría analiza todo, desde la métrica del poema hasta el número de veces que aparecen varias combinaciones de letras en el texto. Usando este enfoque, el equipo encontró evidencia concluyente de autoría única.

A lo largo de las más de 3.000 líneas, se utiliza un estilo unitario consistente. No hay cambios estilísticos significativos a lo largo del texto.

Analizamos cuatro categorías amplias de elementos en el texto, dijo Krieger. Cada línea tiene un metro, y muchas líneas tienen lo que llamamos una pausa de sentido, que es una pequeña pausa entre cláusulas y oraciones similar a las pausas que normalmente marcamos con puntuación en inglés moderno. También analizamos aspectos de la elección de palabras.

Pero resulta que uno de los mejores marcadores que puedes medir no está al nivel de las palabras, sino al nivel de las combinaciones de letras, continuó. Así que contamos todas las veces que el autor usó la combinación ab, ac, ad, etc.

El profesor Leonard Neidorf de la Universidad de Nanjing, un experto en Beowulf que también fue autor del estudio, estuvo de acuerdo con los hallazgos. Neidorf, sin embargo, no es el primer experto en apoyar la idea de un solo autor.

En el siglo XIX, la gran mayoría de los estudiosos de la literatura creían que el poema tenía varios autores. Desde la primera edición oficial, las múltiples rupturas en el texto eran obvias y sugerían que había múltiples autores y múltiples historias reunidas.

La primera edición que estuvo ampliamente disponible para el público se publicó en 1815, y la unidad de la obra fue atacada casi de inmediato, dijo Krieger. De la escuela secundaria, todos recuerdan la batalla con Grendel y la madre de Grendel, y tal vez el dragón, pero si regresas y lees el poema completo, hay secciones extrañas sobre, por ejemplo, lo bueno que es nadar Beowulf, y otras secciones que retroceda cientos de años y hable sobre reyes héroes que aparentemente no tienen nada que ver con la historia. Entonces, la forma en que lo leemos ahora parece muy inconexa.

Pero a principios del siglo XX, un erudito le dio la vuelta a esa idea.

¿Su nombre? J. R. R. Tolkien.

Tolkien fue uno de los más grandes campeones de la autoría única, dijo Krieger. Fue un erudito muy destacado de Beowulf, y en 1936 escribió un artículo histórico, Beowulf: The Monsters and the Critics, que realmente revivió la idea de que era el trabajo de una sola persona.

Tolkien consideró que el entorno religioso de cuando se escribió Beowulf era un período en el que el mundo anglosajón estaba convergiendo hacia el cristianismo. Todos los personajes de la ópera son paganos, incluso en todas las digresiones.

Beowulf es del sur de Suecia y va a Dinamarca para ayudar a otros pueblos germánicos paganos a luchar contra los monstruos, pero está revestido de una perspectiva cristiana e infundido con lenguaje cristiano. La evidencia computacional del estudio respalda la visión de Tolkien desde una nueva perspectiva. Los argumentos basados ​​en el contenido de los poemas o en el supuesto sistema de creencias de sus autores son vitales, por supuesto, pero igualmente importantes son los argumentos basados ​​en el meollo de los detalles estilísticos. Estos últimos también tienen el mérito de ser comprobables, medibles.

Si bien es probable que esta no sea la última palabra sobre el debate de Beowulf, agrega otra capa de evidencia para respaldar la autoría única.

En el futuro, hay dos direcciones principales en las que Krieger y sus colegas quieren llevar el estudio. En primer lugar, pueden utilizar un enfoque similar para estudiar otras obras emblemáticas.

Incluso obras tan bien estudiadas como La Ilíada y La Odisea aún no se han analizado utilizando una gama completa de herramientas computacionales, dijo Krieger. Las características de grano fino que parecen más importantes nunca se han examinado en muchas tradiciones, y esperamos difundir estas técnicas que creemos que podrían cambiar la forma en que se abordan problemas similares.

El equipo también cree que el análisis estilístico puede revelar información valiosa sobre la evolución del propio inglés.

Este es el nacimiento de la literatura inglesa. Desde aquí podemos ver qué aspectos del estilo evolucionaron no solo en la gramática, sino también a nivel cultural, qué características disfrutaba la gente y cómo cambiaron con el tiempo.

Por último, este es un fantástico recordatorio de cómo se pueden descubrir secretos antiguos con herramientas modernas.

El estudio ha sido publicado en Nature Human Behavior.

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