Seleccionar página

Mapa que muestra Balkanatolia hace 40 millones de años y en la actualidad. Crédito: Alexis Licht y Grgoire Mtais.

Durante millones de años, la megafauna de Europa occidental estuvo literalmente a un mundo de distancia de la de Asia, debido a barreras naturales impenetrables que permitieron que las especies de ambos continentes evolucionaran y divergieran. Pero todo eso cambió en un abrir y cerrar de ojos, geológicamente hablando, después de que los mamíferos asiáticos más robustos y adaptables llegaran a Europa, donde reemplazaron rápidamente a la fauna endémica. Cómo se desarrolló exactamente este evento, conocido como el Grande Coupure, siempre ha sido un misterio, pero un nuevo estudio está llenando los vacíos en nuestro conocimiento al proponer una hipótesis interesante: los mamíferos asiáticos invadieron a través de una antigua masa de tierra llamada Balkanatolia.

Si te suena el nombre Balkanatolia es porque hace referencia a las actuales regiones de los Balcanes y Anatolia, que hace 50 millones de años formaban un archipiélago aislado, separado de los continentes vecinos de Europa, África y Asia. El nombre Balkanatolia fue dado recientemente por investigadores del Centro Nacional Francés de Investigación Científica en un nuevo estudio que destaca el papel principal de las provincias biogeográficas en el Grande Coupure, que ocurrió hace unos 34 millones de años.

Eso se debe a que los exámenes de fósiles anteriores encontrados tanto en la península de los Balcanes como en Anatalonia, algunos de los cuales datan del siglo XIX, realizados por investigadores dirigidos por el paleogeólogo Alexis Licht, mostraron que los mamíferos asiáticos comenzaron a colonizar el sur de Europa hace entre 5 y 10 millones. años antes del Grande Coupure.

En una revisión posterior de este registro fósil, los investigadores descubrieron patrones que les permitieron reconstruir la historia biogeográfica de la región a lo largo de millones de años.

Los investigadores encontraron que durante gran parte de la época del Eoceno (hace 55 a 34 millones de años), los Balcanes y Anatolia albergaron una fauna terrestre homogénea, que era distinta de la de Europa continental y Asia. Algunos de estos mamíferos incluían marsupiales de origen sudamericano y grandes mamíferos herbívoros parecidos a hipopótamos, conocidos como Embrithopoda . La presencia de estos distintos animales tiene sentido para un archipiélago aislado, razón por la cual los investigadores propusieron la existencia de Balkanatolia.

Sin embargo, Balkanatolia pronto sería recibida por algunos invitados no invitados. Los nuevos depósitos de fósiles de Bykteflek en Turquía, que datan de hace 38 a 35 millones de años, pertenecen claramente a mamíferos con un linaje asiático, el más antiguo de su tipo descubierto en Anatolia hasta ahora. Estos incluyen fósiles pertenecientes a Brontotheres , enormes animales que se asemejan a grandes rinocerontes que se extinguieron a finales del Eoceno.

A partir de esta amalgama de fósiles de diferentes épocas, los investigadores construyeron una historia: Balkanatolia comprendía una única masa de tierra aislada del resto de los continentes desde hace 50 millones de años, pero sería colonizada hace unos 40 millones de años por mamíferos asiáticos. No se sabe exactamente cómo llegaron estos animales al archipiélago, pero parece que la región se convirtió en un trampolín para la invasión de mamíferos asiáticos. La ruta euroasiática directa a través de la Rusia moderna no era una ruta viable debido a los enormes glaciares y otros obstáculos geográficos.

Es probable que una gran glaciación, que hizo descender el nivel del mar hace unos 34 millones de años, formara un puente entre Balkanatolia y Europa occidental, liberando las compuertas de las especies asiáticas invasoras. En poco tiempo, los animales endémicos de Europa occidental como Palaeotheres, un grupo extinto relacionado lejanamente con los caballos actuales, pero más parecidos a los tapires de hoy, se extinguieron y fueron reemplazados por una fauna más diversa y resistente, incluidas las familias de mamíferos que se encuentran hoy en ambos continentes.

En otras palabras, estos hallazgos sugieren que el Grande Coupure fue en realidad un evento de dos etapas. En el primer caso, los mamíferos asiáticos colonizaron Balkanatolia, donde reemplazaron gran parte de la fauna existente. Luego, aprovechando las condiciones geográficas cambiantes debido al cambio climático, las especies invasoras continuaron su conquista en el resto del continente europeo.

Este evento de colonización fue facilitado por una caída en el nivel del mar eustático global y un retroceso del mar impulsado por la tectónica en el este de Anatolia y el Cáucaso Menor durante el Eoceno medio tardío. Estos cambios paleogeográficos instigaron la desaparición de Balkanatolia como una provincia biogeográfica distinta y allanaron el camino para la dispersión de clados endémicos asiáticos antes y durante el Grande Coupure en Europa occidental, escribieron los autores en su estudio publicado en Earth-Science Reviews.

"