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Todas las flores de hoy provienen de un antepasado que probablemente se veía así.

La primera flor del mundo probablemente se parecía mucho a esto. Este es un modelo 3D que muestra partes femeninas (carpelos) y masculinas (estambres), y múltiples verticilos (ciclos concéntricos) de órganos similares a pétalos, en grupos de tres. Créditos de imagen: Herv Sauquet y Jrg Schnenberger.

Poder de la flor

Si bien las plantas terrestres han existido durante la friolera de 425 millones de años, durante mucho tiempo no tuvieron flores. Las primeras plantas con semillas, como el ginkgo y las coníferas, se reproducían a través de una simple adaptación de sus contrapartes acuáticas anteriores: las esporas. En el mar, las plantas lo hicieron excepcionalmente bien extendiéndose alrededor de diminutos clones de sí mismas a merced de las corrientes marinas. Por supuesto, en tierra, las esporas enfrentan diferentes desafíos. Pueden marchitarse y sufrir daños y tener más dificultades para moverse. Así llegaron las semillas. La humilde semilla fue un avance notable para las primeras plantas, ya que les permitió dispersarse de forma segura en prácticamente todos los entornos. En algún momento, las plantas desarrollaron una estructura bastante contraintuitiva pero espectacular: una flor.

Todavía hay mucho debate sobre por qué (y cuándo) surgieron las flores. La naturaleza no crea ninguna estructura sin una razón, y crear algo tan complejo como una flor es definitivamente agotador en términos de recursos. Así que las plantas deben haber obtenido algo de las flores.

La teoría principal era que las flores estaban destinadas, desde el principio, a involucrar a otras criaturas en el proceso de reproducción, es decir, a atraer polinizadores. Todavía queda mucho por descubrir acerca de cómo llegaron a ser, está claro que en algún momento surgieron y se apoderaron del mundo increíblemente rápido, tan rápido que Charles Darwin lo llamó el misterio abominable. Son plantas con flores angiospermas.

Una angiosperma antigua

Aunque hoy representan el 90% de todas las plantas, el estudio de las plantas con flores antiguas es notoriamente difícil debido a su delicada estructura. Casi nunca se fosilizan, y cada vez que se encuentra uno en el registro fósil, es motivo de celebración.

Los resultados del estudio muestran que las flores bisexuales son ancestrales y que las flores unisexuales evolucionaron muchas veces de forma independiente. Créditos de la imagen: Herv Sauquet y Jrg Schnenberger

La planta más antigua jamás descubierta es la planta acuática Montsechia vidalii , de 130 millones de años, descubierta en España en 2015. Pero los biólogos están casi seguros de que las plantas con flores evolucionaron antes, entre 140 y 250 millones de años.

Las flores son una innovación evolutiva relativamente reciente en la escala de tiempo geológica de la diversificación de plantas. El ancestro común más reciente de todas las angiospermas vivas probablemente existió hace B140250 millones de años, según el estudio.

Entonces, en lugar de crear un modelo a partir de unos pocos fósiles raros, los investigadores eligieron un camino diferente.

Un equipo de 36, dirigido por Herv Sauquet de la Universidad de París-Sur, Francia, documentó los rasgos más ancestrales de las flores. También refinaron sus modelos con datos existentes, incluida una extensa base de datos de rasgos florales existentes, y terminaron con un modelo plausible.

Observamos el big bang de la evolución de las plantas con flores cuando evolucionaron por primera vez, dice Sauquet.

Según su modelo, esta primera flor tenía 11 o más tépalos y estambres, generalmente agrupados en grupos de tres. Se habría reproducido sexualmente, ya que tenía partes femeninas y masculinas. Para hacer las cosas interesantes, se parece mucho a Montsechia vidalii . En teoría, el registro fósil podría servir como verificación, pero debido a que hay un gran retraso en la conservación de los fósiles de los primeros linajes de angiospermas, es difícil extraer puntos sólidos del registro fósil. Puede identificar rasgos específicos para una población específica, pero eso puede no decir mucho sobre el panorama general. Además, Sauquet proyecta este modelo de planta a hace 140 millones de años, dejando mucho tiempo para que los rasgos cambien significativamente.

Fósil de Montsechia vidalii . Créditos de la imagen: David Dilcher.

El estudio es un importante paso adelante en la comprensión del origen de la diversidad floral y la evolución de las angiospermas en su conjunto. Siempre hay cierta incertidumbre cuando se trabaja con este tipo de modelo de proyección, pero es una perspectiva nueva y útil para comprender uno de los mayores misterios evolutivos de nuestro planeta.

El origen de la flor de angiosperma sigue siendo uno de los temas sin resolver más difíciles e importantes de la biología evolutiva, concluye el estudio.

Referencia del diario: Nature Communications, DOI: 10.1038/ncomms16047

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