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Parece trivial para un avión, pero volar sin parar durante cientos de kilómetros en mar abierto es realmente complicado, especialmente para las aves terrestres. En un nuevo estudio, los investigadores descubrieron cómo pueden lograr esto. Se trata de usar el viento y la elevación para reducir los costos de energía durante el vuelo y adaptar las rutas migratorias.

Crédito de la imagen: Flickr / Tonny Janglov

Sabemos que las aves vuelan en grupos entre continentes y a través de los océanos en busca de alimento, hábitat o condiciones climáticas más favorables, un movimiento estacional conocido como migración. Se estima que al menos 4.000 especies, o el 40% del número total de aves en el mundo, son migrantes regulares. Incluso algunos de los pájaros de su jardín bien podrían ser migrantes.

Durante las migraciones de larga distancia, las aves pueden enfrentar muchos desafíos diferentes a los que experimentan durante el resto del año. Esto es especialmente cierto para las aves terrestres que tienen que volar sobre mar abierto. No pueden descansar ni alimentarse del agua como las aves marinas, por lo que su migración tiene que ser continua trayendo consigo toda una serie de problemas para ellos.

Los observadores de aves solían pensar que las aves terrestres solo podían afrontar travesías marítimas cortas de menos de 100 kilómetros, evitando adentrarse en mar abierto. Sin embargo, estudios recientes demostraron que este no es realmente el caso, ya que muchas aves terrestres registradas en datos de GPS vuelan miles de kilómetros en mar abierto como parte de su migración anual.

Comprender cómo las ofertas de tierras pueden lograr esto ha sido una gran pregunta para los científicos. Batir sus alas requiere mucha energía, y no sería posible hacerlo continuamente durante largas distancias. Los estudios sugirieron que una sola especie de ave, el águila pescadora, usa corrientes térmicas ascendentes, conocidas como elevación, así como vientos horizontales para ahorrar energía y volar sobre mar abierto.

En un nuevo estudio, investigadores alemanes del Instituto Max Planck y la Universidad de Konstanz descubrieron que la atmósfera juega un papel clave para facilitar la migración en mar abierto para muchas aves terrestres. Según los investigadores, muchas aves migratorias usan tanto el viento como la elevación para reducir los costos de energía durante el vuelo, en algunos casos cambiando sus rutas según las condiciones atmosféricas.

Hasta hace poco, se suponía que el levantamiento era débil o estaba ausente sobre la superficie del mar. Mostramos que ese no es el caso, dijo el autor principal Elham Nourani en un comunicado. En cambio, encontramos que las aves migratorias ajustan sus rutas de vuelo para beneficiarse de las mejores condiciones de viento y elevación cuando vuelan sobre el mar. Esto les ayuda a mantener el vuelo durante cientos de kilómetros.

Entendiendo las aves terrestres

Para su estudio, los investigadores recopilaron datos de cinco especies de aves rapaces que realizan largos viajes de travesía marítima (más de 30 kilómetros). Estos son el abejero oriental ( Pernis ptilorhynchus ), el ratonero cara gris ( Butastur indicus ), el águila pescadora ( Pandion haliaetus ), el halcón peregrino ( Falco peregrinus) y Halcón de Eleonora ( F. eleonorae ).

Estos difieren en tamaño, morfología y estrategias de escala y su dependencia general del vuelo elevado para cubrir largas distancias. Los investigadores observaron el comportamiento de cruce marítimo durante la migración para garantizar un propósito de vuelo común entre todas las especies e individuos del estudio. Solo incluyeron adultos, ya que eligieron su ruta en función de la experiencia.

Los hallazgos confirmaron que las aves maximizan el apoyo del viento de cola para reducir el tiempo y la energía necesarios para completar sus viajes. Pero los investigadores encontraron un uso generalizado de la elevación, lo que hace que cruzar el mar sea menos exigente. El hecho de que las aves evitaran áreas con alta variabilidad a largo plazo en el apoyo del viento cuando volaban sobre el agua, reduciendo así la incertidumbre sobre la energía necesaria para la migración, valida esta hipótesis.

Nuestros hallazgos muestran que muchas aves terrestres dependen del apoyo atmosférico para completar sus migraciones en mar abierto, lo que indica su vulnerabilidad a cualquier cambio en los patrones de circulación atmosférica de la Tierra, dijo Nourani. Los estudios colaborativos como este son importantes para desentrañar patrones generales sobre cómo las aves migratorias dependen de los patrones climáticos.

El estudio fue publicado en la revista Proceedings of the Royal Society B.

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