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Aunque parece una salamandra común, la salamandra de manchas amarillas es completamente única porque sus embriones usan el sol como energía. Tienen algas dentro de sus células que les dan oxígeno y carbohidratos. Esta característica que, aunque, por supuesto, es necesaria en las plantas verdes, no es tan común en los animales. Una babosa de mar, pulgón y avispones son otras criaturas que comparten esta habilidad. Sin embargo, la salamandra de manchas amarillas (Ambystoma maculatum ) es el único vertebrado fotosintético conocido. De hecho, antes de este hallazgo, se pensaba que era imposible.

¿Qué es amarillo manchado y secretamente verde?

Las salamandras con manchas amarillas en realidad se ven bastante normales; no son verdes ni nada. Como su nombre indica, la salamandra es negra con manchas amarillas. Es muy común en Norteamérica. Sin embargo, mientras el embrión se desarrolla, se somete a la fotosíntesis. La razón por la cual tiene que ver con la historia de vida de las salamandras. Los adultos acuden a charcos de agua para aparearse y reproducirse. Las salamandras amarillas solo se reproducen en estanques sin peces porque, de lo contrario, sus larvas serían engullidas. Sin embargo, los estanques sin peces no contienen mucho oxígeno. Este problema se soluciona añadiendo algas a la mezcla.

La salamandra de manchas amarillas. Crédito de la imagen: Brian Gratwicke.

Se sabe desde hace mucho tiempo que los huevos tienen una relación simbiótica con las algas; los huevos son de color verde brillante. Recientemente, un investigador de la Universidad de Dalhousie en Nueva Escocia descubrió que en un cierto período de su desarrollo, los embriones contienen algas dentro de sus células. Parte del color verde de los huevos proviene de los propios embriones.

Una relación bidireccional

Las algas solo se mueven hacia el embrión después de que se han desarrollado partes del sistema nervioso de las salamandras. Mirando videos de lapso de tiempo, puede ver un destello de verde en este momento, que es una pequeña floración de algas. El embrión en desarrollo libera desechos ricos en nitrógeno aproximadamente en este momento, lo que le da alimento a las algas. Algunas algas podrían llegar al embrión en este momento.

Una vez en la salamandra, las algas se pegan cerca de sus mitocondrias. Las mitocondrias crean energía para las células animales a partir del oxígeno y una forma metabólica de glucosa. Las algas parecen estar dando oxígeno y carbohidratos (los productos de la fotosíntesis) directamente a las células de la salamandra que los contienen. La salamandra podría estar usando estos subproductos para ayudar a su propia producción de energía. A cambio, el embrión le da a las algas desechos ricos en nitrógeno y CO2. Las algas también se han encontrado en los oviductos de las salamandras manchadas hembra. Es posible que la madre ya tenga las algas y las transmita a su descendencia colocándolas en el saco de huevos.

Los huevos de las salamandras son verdes. Créditos de imagen: Fredlyfish4.

Habilidad poco común

La salamandra de manchas amarillas es el primer vertebrado en tener un simbionte fotosintético. Antes se pensaba que era imposible porque los vertebrados tienen un sistema inmunológico adaptativo que debería destruir cualquier material biológico extraño. Por lo tanto, se creía que los vertebrados no podían tener un simbionte viviendo en ellos. La salamandra manchada puede haber sorteado este obstáculo apagando su sistema inmunológico o porque las algas no son reconocidas como extrañas. Sin embargo, la respuesta real aún no se conoce.

Como se mencionó, los animales fotosintéticos son extremadamente raros y todos los demás casos conocidos son invertebrados. Los otros usan métodos ligeramente diferentes para aprovechar la energía solar, más comúnmente al contener algún tipo de microalgas o cianobacterias en su interior. Por ejemplo, la babosa de mar verde esmeralda, Elysia chlorotica , incluso tiene genes para sustentar los cloroplastos que contiene. Puede vivir hasta nueve meses sin comer nada. El pulgón del guisante ( Acyrthosiphon pisum ) tiene un gen fúngico que produce carotenoides. Un poco diferente, los avispones orientales ( Vespa orientalis ) conducen la electricidad desde sus exoesqueletos, seda y paredes de peine. Las bandas amarillas de los avispones contienen xantopterina que absorbe la luz y la convierte en electricidad. Desafortunadamente, este mismo material hace un panel solar ineficiente.

Elysia chlorotica, la babosa de mar que funciona con energía solar, comparte algunas características con las hojas. Créditos de imagen: Patrick Krug Catalogación de la diversidad en Sacoglossa LifeDesk.

Con todo, la salamandra de manchas amarillas es única en ser capaz de realizar la fotosíntesis. Ha hecho añicos las percepciones anteriores y ha abierto la idea de que otros vertebrados también pueden tener una relación simbiótica con las algas. Ahí lo tienen embriones de salamandras que toman energía del sol.

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