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Los paleontólogos han identificado un antiguo y peculiar arácnido parecido a una araña con una cola en forma de látigo. Aunque esta criatura de 100 millones de años tiene ocho patas, colmillos y podía tejer seda, no era una araña, sino un pariente que vivía junto a las arañas. Los científicos creen que las especies antiguas pueden resolver muchos cabos sueltos en la evolución de los arácnidos.

La vista dorsal de todo el espécimen de Chimerarachne yingi. Tenga en cuenta el apéndice en forma de cola larga. Crédito: Universidad de Kansas.

Los especímenes pertenecientes a la especie recientemente identificada llamada Chimerarachne yingi se recolectaron de los mercados de ámbar de Myanmar, donde los paleontólogos se han encontrado una y otra vez con fósiles invaluables. El ámbar es la cápsula del tiempo de la naturaleza, que permite vislumbrar las plantas o los animales que quedaron atrapados en la resina antes de fosilizarse. Lo sorprendente es que el proceso del ámbar preserva partes que no se conservarían mediante la fosilización regular. Esta es la razón por la que los científicos han podido encontrar, por ejemplo, cosas como garrapatas comiendo plumas de dinosaurios, insectos durante un baile de cortejo, flores de aspecto prístino de 30 millones de años o incluso la sangre de mamífero más antigua que aún se conserva en una garrapata gordita de 30 millones de años.

Se ha producido mucho ámbar en el norte de Myanmar y su interés aumentó hace unos diez años cuando se descubrió que este ámbar era de mediados del Cretácico; por lo tanto, todos los insectos encontrados en él eran mucho más antiguos de lo que se pensaba, dijo el coautor Paul Selden, paleontólogo de la Universidad de Kansas. Ha estado llegando a China, donde los comerciantes han estado vendiendo a instituciones de investigación. Estos especímenes estuvieron disponibles el año pasado para el Instituto de Geología y Paleontología de Nanjing.

El nuevo animal se parece a una araña porque tiene colmillos, pedipalpos masculinos, cuatro patas para caminar y hileras que producen seda, pero también tiene un flagelo o cola larga. Crédito: Dinghua Yang

Los fósiles de ámbar de C. yingi están exquisitamente conservados, lo que permite que dos equipos diferentes de investigadores identifiquen las características morfológicas de las criaturas con detalles sorprendentes.

Al igual que las viudas negras y las arañas cazadoras de hoy, C. yingi tenía hileras productoras de seda. Y al igual que las arañas modernas (las Araneae ), los machos de C. yingi tenían dos apéndices modificados llamados pedipalpos cerca de la cabeza que se usaban para inseminar a las hembras. Sin embargo, a diferencia de las Araneae , estas criaturas poseían una cola larga, similar a la de los escorpiones modernos.

Es esta característica peculiar la que llevó a los investigadores a sospechar que C. yingi pertenece a un orden de arácnidos extinto hace mucho tiempo, conocido como Uraraneida, que se diferencian por su apéndice en forma de cola llamado telson. Otra característica distintiva es que los uraraneidos tenían placas en el vientre en lugar de los abdómenes blandos que se ven en las arañas.

Estos son pequeños arácnidos, que miden alrededor de 2,5 milímetros de longitud corporal, excluyendo la cola de casi 3 milímetros de largo. Selden dice que el apéndice flageliforme actuó como una especie de antena, lo que permitió a la criatura sentir el entorno.

Pero no es del todo seguro que C. yingi sea un Uraraneid, a juzgar por los órganos productores de seda que eran más similares a los de las arañas modernas. La criatura parecida a una araña de 100 millones de años en realidad puede pertenecer a su propia rama del árbol evolutivo, situada entre las arañas y los uraraneidos. Una forma bastante inesperada en que los científicos podrían confirmar esta corazonada es descubrir algunos de los descendientes con cola de C. yingi en la jungla.

Sabemos mucho sobre la biota birmana durante el Cretácico, dijo. Era una selva tropical bastante buena, y hay muchos otros arácnidos que sabemos que estaban allí, particularmente arañas, que son muy similares a las que se encuentran hoy en la selva tropical del sudeste asiático. Nos hace preguntarnos si estos todavía pueden estar vivos hoy. No los hemos encontrado, pero algunos de estos bosques no están tan bien estudiados, y es solo una pequeña criatura.

Los dos estudios fueron publicados en la revista Nature Ecology and Evolution.

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