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Cada año, aproximadamente 100 000 personas en todo el mundo mueren a causa de la mordedura de una serpiente venenosa. Según la toxicidad del veneno y la cantidad de veneno que se inyecte en el cuerpo, una mordedura de serpiente causará hormigueo, debilidad muscular, náuseas, dificultad para tragar, exceso de saliva y problemas respiratorios potencialmente fatales.

Para evitar la muerte, la víctima de una mordedura de serpiente debe ir inmediatamente a un hospital para recibir tratamiento con antiveneno. Si el paciente llega a tiempo y si el hospital tiene en stock el antiveneno correspondiente, hay casi un 100% de posibilidades de supervivencia. Como habrás adivinado, la razón por la que tantas personas mueren a causa de las mordeduras de serpientes venenosas es que, incluso si hay un hospital cerca, a menudo no hay suficiente antiveneno de sobra. En esta publicación, aprenderá cómo se fabrica el antiveneno, los desafíos para la producción de antiveneno y por qué el antiveneno es tan valioso.

Foto: P. Mirtschin, Venom Suministros

El primer antiveneno

Es sorprendente descubrir que el antiveneno se introdujo por primera vez hace solo 100 años hasta entonces, las personas solo podían confiar en su propio sistema inmunológico para sobrevivir, que con frecuencia no funcionaba. Albert Calmette, un protegido del famoso Louis Pasteur, hizo el primer suero antiveneno en 1896 en el actual Vietnam después de que una inundación obligara a las cobras con monóculo a entrar en un pueblo cerca de Saigón, donde mordieron al menos a 40 personas y mataron a 4. Un hombre de ciencia , Calmette no estaba satisfecha solo con la esperanza de salvar a aquellos que tenían la mala suerte de ser mordidos, por lo que, inspirándose en la entonces innovadora ola de vacunación, se propuso como misión crear un antídoto. Finalmente descubrió un proceso mediante el cual se podía inyectar veneno a los caballos para producir anticuerpos. Luego extrajo sangre de esos caballos y se la inyectó a la víctima mordida por la serpiente. Hoy, aunque las técnicas han mejorado a lo largo del siglo, el proceso sigue siendo más o menos el mismo.

Cómo hacer antiveneno

En un instituto típico de antiveneno, se crían, cuidan y controlan constantemente varias especies de serpientes para garantizar que gocen de buena salud. Cuando llega el momento, los profesionales introducen las serpientes (que pueden incluir algunas de las más mortíferas, como los kraits anillados o las mambas negras) en una sala de ordeño. La serpiente se agarra con el pulgar y el índice en la parte posterior de la cabeza, justo detrás del ángulo de la mandíbula donde residen las glándulas venenosas. Esto permite que el ordeñador de serpientes presione las glándulas de las serpientes sin permitir que la serpiente gire y muerda, aun así, muchos manipuladores profesionales de serpientes son mordidos cientos de veces durante su carrera.

La cantidad de veneno que incluso los profesionales experimentados pueden ordeñar es muy pequeña, por lo que las serpientes deben ordeñarse muchas, muchas veces para producir una cantidad útil. Por ejemplo, tomó un total de tres años y 69,000 ordeños para producir una sola pinta de veneno de serpiente de coral. Una vez ordeñado, el veneno debe enfriarse por debajo de -20 y luego, por lo general, se liofiliza para facilitar el almacenamiento y el transporte. Este proceso también concentra el veneno al eliminar el agua. Por supuesto, cada vial de veneno debe estar correctamente etiquetado con la especie de serpiente, la posición geográfica, etc. Luego viene la parte de la inmunización.

Tradicionalmente, los caballos se utilizan para crear anticuerpos porque prosperan en muchos entornos en todo el mundo, tienen una gran masa corporal, se llevan bien entre sí y están lo suficientemente familiarizados con los humanos como para que no se asusten fácilmente con el proceso de inyección. También se utilizan cabras y ovejas, así como burros, conejos, gatos, gallinas, camellos y roedores. Algunos institutos incluso experimentan con tiburones. El antiveneno producido a partir de tiburones es bastante efectivo, pero rara vez se usa por razones obvias.

Antes de inyectar al animal, los químicos miden cuidadosamente el veneno y lo mezclan con agua destilada o alguna otra solución tampón. Lo más importante es que se agrega un adyuvante a la solución para que el sistema inmunológico de los caballos reaccione y produzca anticuerpos que se unan y neutralicen el veneno. Un veterinario supervisa el proceso en todo momento para que el caballo (u otro animal a elección) se mantenga en buen estado de salud. Los anticuerpos en el torrente sanguíneo de los caballos suelen alcanzar su punto máximo en aproximadamente 8 a 10 semanas. En este punto, el caballo está listo para que se le extraiga la sangre. Por lo general, se drenan de 3 a 6 litros de sangre de la vena yugular.

Los viales de sangre se centrifugan para su purificación. Foto: USFWS/Sureste/Flickr

El siguiente paso en el proceso de fabricación del antídoto es la purificación. Luego, la sangre se centrifuga para filtrar el plasma, la porción líquida de sangre que no contiene células sanguíneas para permitir la separación del antiveneno. Durante este paso, los productores suelen emplear sus propios métodos, muchos de los cuales se mantienen en secreto comercial. Sin embargo, por lo general, las proteínas no deseadas se descartan mediante precipitación, ya sea ajustando el pH del plasma o agregando sales a la solución. Uno de los últimos pasos en la preparación del antiveneno implica el uso de una enzima para descomponer los anticuerpos y aislar los ingredientes activos. El último paso generalmente lo verifica un organismo regulador externo como la FDA en los Estados Unidos. Una vez aprobadas, las muestras se concentran en forma de polvo o líquido, luego se congelan y se envían a los hospitales donde más se necesitan.

Como puede ver, el proceso es extremadamente complicado, costoso y de poco rendimiento. Por ejemplo, un vial típico de antiveneno cuesta de $1500 a $2200, pero una mordedura de serpiente requiere entre 20 y 25 viales para ser neutralizada. Si suma todo esto, un hombre mordido por una serpiente venenosa en los EE. UU. tendría que pagar $30,000 solo en costos de farmacia. Sin embargo, la mayoría de las mordeduras de serpientes ocurren en países en desarrollo, especialmente en áreas rurales de los trópicos. Debido a que los costos y la energía necesarios para producir el antídoto son tan grandes, los productores no ganan lo suficiente para abastecer a estas áreas porque no es económicamente factible, a pesar de la alta demanda del producto. Como tal, incluso si estas personas llegan a un hospital para recibir tratamiento, el antídoto es escaso o nulo.

Cómo convertirte en un antiveneno

El antiveneno no es la única forma de sobrevivir a una mordedura de serpiente altamente venenosa. Una ruta alternativa, que solo es factible para aquellos que están constantemente expuestos al riesgo de ser mordidos por serpientes venenosas, es desarrollar tolerancia después de todo, los humanos se han estado exponiendo intencionalmente a venenos durante milenios. El primer relato de tal práctica se puede encontrar en la historia del rey Mitrídates, gobernante del Ponto (una región de Asia Menor). Mitrídates se opuso abiertamente a los romanos y, en aquellos tiempos, el arma preferida para asesinar a la clase alta era el veneno. Paranoico de que lo mataran después de cada bocado de comida, Mitrídates eventualmente se convirtió en un verdadero científico y experto en control de venenos. Los detalles son incompletos y se han perdido en el tiempo. Algunos dicen que envenenó a los patos y luego bebió de los que sobrevivieron. Sin embargo, sabemos que descubrió que al exponerse gradualmente a una dosis no letal de veneno (digamos, arsénico) eventualmente desarrollaría inmunidad hasta cierto punto. Irónicamente, se suicidó ingiriendo una inmensa cantidad de veneno después de sufrir una derrota decisiva a manos de los romanos. La práctica ahora se conoce comúnmente como mitridatismo, que también funciona para el veneno de serpiente.

Haast manejando una cobra nerviosa. Foto: bilhaast.com

Bill Haast, un famoso manipulador de serpientes que murió a los 100 años, era conocido por ordeñar hasta 100 serpientes al día. Puedes imaginar que, a este ritmo, lo morderían a menudo. Al darse cuenta de esto, en 1948 comenzó a inyectarse dosis crecientes de veneno de cobra diluido para desarrollar su propia resistencia inmunológica. Para cuando murió por causas naturales, debemos agregar que Haast había sobrevivido a 172 mordeduras de muchas de las serpientes más letales del mundo, incluida una krait azul, una cobra real y una víbora pakistaní. Incluso voló alrededor del mundo y donó su sangre para transfusiones directas, salvando así a 21 víctimas.

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