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Las hienas de la edad de hielo pueden haber cazado caribúes y caballos en la zona del Ártico o recolectado cadáveres en la tundra fría, según sugiere un estudio de dos dientes enigmáticos.

Representación de un artista de antiguas hienas árticas pertenecientes al género Chasmaporthete, conocido como la hiena cazadora o corredora. Créditos de la imagen: Julius T. Csotonyi

Los leones y los tigres suelen llevarse toda la admiración, pero difícilmente podrías imaginar un depredador más robusto y adaptable que la hiena. Las hienas superan en número a los leones y usan sus poblaciones más grandes y sus habilidades sociales para competir incluso con depredadores como los leones.

Hoy en día, las hienas vagan por los ecosistemas de sabana asiática y africana, pero los investigadores sospechan que pueden adaptarse a casi cualquier hábitat, desde pastizales y sabanas hasta bosques, subdesiertos e incluso montañas. En el pasado, es posible que se hayan extendido aún más, llegando hasta el Ártico.

La clave de este hallazgo son dos dientes de la Edad de Hielo, que los paleontólogos creen que pertenecieron a una antigua especie de hiena Chasmaporthetes, la hiena corredora.

Ahora, como si las hienas no fueran lo suficientemente impresionantes, este hallazgo también ayuda a explicar uno de los misterios sobre cómo las hienas lograron su distribución geográfica actual. Anteriormente, los fósiles de Chasmaporthetes se habían encontrado tan al norte como Mongolia en Asia y el sur de los Estados Unidos en América del Norte, sin sitios intermedios.

Se han encontrado fósiles de este género de hienas en África, Europa y Asia, y también en el sur de Estados Unidos. Pero, ¿dónde y cómo llegaron estos animales a América del Norte? Los dientes que estudiamos, a pesar de que eran solo dos dientes, comienzan a responder esas preguntas, dice el paleontólogo Jack Tseng, PhD, primer autor del artículo y profesor asistente de patología y ciencias anatómicas en la Facultad de Medicina y Ciencias Biomédicas Jacobs de la UB. .

Los humanos también se trasladaron desde Asia a través de Beringia hasta las Américas, aunque mucho más tarde que las hienas.

Los nuevos hallazgos parecen sugerir que las hienas atravesaron Beringia, el área que, en períodos de bajo nivel del mar, conecta Asia con América del Norte en lugares como Alaska y Yukón. Desde allí, se trasladaron al sur hasta México. Pero su capacidad para atravesar esta área muestra una increíble resistencia de las hienas, dicen los investigadores.

Es sorprendente imaginar a las hienas prosperando en las duras condiciones sobre el Círculo Polar Ártico durante la edad de hielo, dice el coautor del estudio, Grant Zazula, PhD, paleontólogo del Gobierno de Yukón. Los chasmaporthetes probablemente cazaban manadas de caribúes y caballos de la edad de hielo o se alimentaban de cadáveres de mamuts en la vasta estepa-tundra que se extendía desde Siberia hasta el territorio de Yukón.

Los dientes datan de entre 1,4 millones y 850.000 años, pero estas no son las primeras hienas en hacer el viaje. Los primeros fósiles de hiena conocidos en el continente americano datan de hace unos 5 millones de años.

En realidad, los dientes se descubrieron antes, durante una expedición de la década de 1970 en el territorio del norte de Yukón, y llamaron la atención de Tseng hace un par de años. Experto en paleontología de hienas, la identificó como perteneciente al género Chasmaporthetes y se dio cuenta de que esta es la primera evidencia de hienas cruzando Beringia.

Las hienas desaparecieron de América del Norte mucho antes de que llegaran allí las primeras personas, por razones que no están del todo claras. Sin embargo, es posible que fueran superados por el oso de cara corta Arctodus simus, que vivió en América del Norte hasta el final de la edad de hielo hace unos 12.000 años.

Hoy en día, solo hay cuatro especies vivas de hiena, pero en el pasado, las hienas eran un grupo más variado y diverso y pueden haber jugado un papel más importante de lo que se pensaba anteriormente.

La edad del Pleistoceno de estos fósiles, junto con su aparición en el Círculo Polar Ártico, requiere un replanteamiento del papel de los cazadores-carroñeros de cuerpo grande en las megafaunas de la Edad de Hielo en América del Norte, concluye el estudio.

El estudio First Fossils of Hyenas (Chasmaporthetes, Hyaenidae, Carnivora) from North of the Arctic Circle se publicó en la revista Open Quaternary.

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