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Ilustración de Ulughbegsaurus junto a un tiranosaurio contemporáneo mucho más pequeño. Crédito: Julius Csotonyi.

El depredador prototípico durante la era de los dinosaurios en la imaginación de la mayoría de las personas es el poderoso Tyrannosaurus rex . Pero antes de que su linaje pudiera ascender a la cima de la cadena alimentaria, otro grupo rival de depredadores conocidos como carcharodontosaurios dominó el paisaje. Después de volver a examinar un fragmento de mandíbula escondido durante décadas en un museo de Uzbekistán, los paleontólogos afirman ahora que han identificado una nueva especie de Carcharodontosaurus que le habría dado una oportunidad al tiranosaurio rex .

A la sombra de un gigante

Ulughbegsaurus uzbekistanensis, llamado así por un sultán matemático que gobernó lo que ahora es Uzbekistán durante el siglo XV, era una unidad absoluta. Medía 8 metros (26 pies) de largo y pesaba casi una tonelada (2200 libras), aterrorizando a Asia Central hace unos 90 millones de años.

Carcharodontosauria es un grupo de terópodos depredadores de tamaño mediano a grande, distribuidos en todo el mundo durante el Cretácico. Estos terópodos fueron probablemente los principales depredadores de Asia América a principios del Cretácico superior antes del ascenso de los tiranosáuridos, aunque se conocen pocas especies de Laurasian de esta época debido a un pobre registro de rocas, escribieron los investigadores en su estudio.

El reinado de T. rex comenzó mucho más tarde, durante el Período Cretácico tardío, hace unos 65 millones de años, pero es probable que U. uzbekistanensis compartiera el campo de juego con otros tiranosáuridos. Sin embargo, estos últimos fueron controlados por carcharodontosaurios. Por ejemplo, Timurlengia , un tiranosaurio de Asia Central que vivió aproximadamente al mismo tiempo que U. uzbekistanensis pesaba apenas 170 kg (375 libras) y no superaba los 4 metros (13 pies) de largo. Eso sigue siendo feroz para los estándares de hoy, pero el choque entre los dos habría sido tan inútil como un coyote que se enfrenta a un oso pardo.

Aunque existen muchas similitudes entre los tiranosaurios y los carcarodontosaurios, también existen algunas diferencias notables. Una de las características distintivas más importantes de los carcarodontosaurios son sus dientes aserrados parecidos a los de un tiburón.

Estos dientes como cuchillos fueron evidentes en el fragmento de la mandíbula superior descubierto en el desierto de Kyzylkum de Uzbekistán, en una formación geológica de 90 millones de años donde los paleontólogos desenterraron previamente dinosaurios pico de pato, saurópodos, dinosaurios con cuernos y muchos otros.

Los científicos habían encontrado previamente otros ejemplos de fósiles concomitantes de tiranosaurio y carcarodontosaurio, pero U. uzbekistanensis representa la relación más antigua y puede ayudar a armar la línea de tiempo en la que los carcarodontosaurios pasaron la antorcha a los tiranosaurios como los principales depredadores del mundo.

Pero aún quedan muchas preguntas, la principal de ellas es por qué los carcarodontosaurios abdicarían alguna vez de su posición real.

En su estudio, que fue publicado en la revista Royal Society Open Science , investigadores de la Universidad de Tsukuba y la Universidad de Calgary escriben que el cambio climático severo que alteró la disponibilidad de presas puede explicar el surgimiento de los tiranosaurios, que culminó con el más grande y malo de todos ellos: tiranosaurio rex .

El descubrimiento de Ulughbegsaurus registra la coexistencia estratigráfica geológicamente más reciente de dinosaurios carcarodontosáuridos y tiranosauroides de Laurasia, y la evidencia indica que los carcarodontosaurios siguieron siendo los depredadores dominantes en relación con los tiranosauroides, al menos en Asia, hasta el Turoniano, concluyeron los científicos.

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