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Los paleontólogos han descubierto lo que parece ser el miembro más antiguo de Corytophanidae (también conocido como casquehead o lagartos con casco) a juzgar por los fósiles recolectados en Wyoming. La especie antigua es también el ancestro más antiguo del basilisco moderno, o más conocido como el lagarto de Jesús debido a su capacidad para rozar la superficie del agua en distancias cortas.

El lagarto de Jesús corriendo sobre el agua. Imagen: National Geographic

Los primeros Corytophanidae vivieron hace unos 48 millones de años en las selvas tropicales de Wyoming. Es difícil imaginar los trópicos de hoy dado que los desiertos están llenos de basura en el estado de América del Norte, pero estamos hablando de la época del Eoceno, un período en el que los niveles de gases de efecto invernadero eran muy altos en la atmósfera y las temperaturas eran mucho más altas que en la actualidad. En la cuenca Bridger de Wyoming, donde se encontró el antiguo lagarto, la temperatura era de hasta 8 grados centígrados en promedio más alta.

El lagarto se llamó Babibasiliscus alxi, donde babi significa primo mayor en shoshone nativo americano, un tributo a la herencia local. A juzgar por los fósiles, la lagartija probablemente medía dos pies de largo, estaba activa durante el día y probablemente pasaba la mayor parte del tiempo en los árboles. Al igual que otros casqueheads, el lagarto tiene una cresta sobre su cráneo que probablemente lo hizo parecer más feroz para su presa. Sus dientes tenían tres puntas aptas para comer serpientes, lagartijas, peces, insectos y plantas. Los pómulos más grandes sugieren que también cazaba presas grandes.

El nombre genérico está destinado a honrar al pueblo Shoshone que habitaba originalmente las áreas en las que se descubrió el espécimen, explicó Jack Conrad, del Museo Americano de Historia Natural.

Fósiles y reconstrucciones digitales basadas en tomografías computarizadas del cráneo de Babibasiliscus. Imagen: PLOS UNO

Según el análisis filogenético, Babibasiliscus está estrechamente relacionado con el género moderno Laemanctus, que incluye al famoso Lagarto de Jesús. Al Lagarto de Jesús le gusta vivir cerca del agua, de esa manera, cuando está asustado por un depredador que se acerca, puede llegar al agua y correr por la superficie. Los lagartos pueden correr sobre el agua porque tienen una franja de escamas en los dedos traseros que forman pequeñas redes que pueden atrapar burbujas de aire y agua debajo de sus pies. Esto evita que se hundan en el agua si corren lo suficientemente rápido. Cuando dejan de correr, no les importa nadar un poco. No está claro si Babibasiliscus también desnató el agua.

Sin embargo, el lagarto de Jesús y sus parientes de género son endémicos solo de las áreas tropicales de América Central y del Sur. Babibasiliscus demuestra que el género solía tener una distribución más amplia yendo mucho más al norte, según el artículo publicado en la revista PLOS ONE . Esto muestra que las condiciones de enfriamiento que siguieron al período Eoceno obligaron a los lagartos a migrar más al sur, haciéndose eco de las crisis actuales del ecosistema.

Dado nuestro período actual de fluctuación climática global, mirar el registro fósil ofrece una oportunidad importante para observar lo que es posible, dijo Conrad, y puede darnos una idea de qué esperar de nuestra dinámica Tierra.

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