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Una nueva investigación informa que al menos una especie de pez se comporta de manera similar a las olas colectivas de los fanáticos de los deportes.

Pájaro martín pescador con Sulphur molly. Créditos de la imagen Juliane Lukas.

No es raro ver colectivos también conocidos como olas mexicanas en estadios que albergan partidos de fútbol (fútbol) en todo el mundo. Estos involucran a grandes grupos de fanáticos que se ponen de pie sucesivamente al unísono, como una muestra de solidaridad entre ellos y sus equipos favoritos.

Los mollies de azufre ( Poecilia sulfuraria), sin embargo, lo hacen con un propósito completamente diferente. Un nuevo artículo describe este increíble comportamiento colectivo en las especies de peces salvajes, y detalla cómo se coordinan cientos de miles de individuos, probablemente para protegerse de las aves depredadoras.

Más fuertes juntos

Al principio no entendíamos muy bien qué estaban haciendo realmente los peces, dijo David Bierbach, coautor del estudio. Una vez que nos dimos cuenta de que se trata de ondas, nos preguntamos cuál podría ser su función.

El estudio muestra cuántos de los peces participan en tal comportamiento, puede haber hasta 4000 peces por metro cuadrado de ola, y cada uno puede incluir cientos de miles de individuos, según el equipo.

Los mollies de azufre son animales pequeños, que se destacan por su entorno preferido: manantiales sulfúricos cuya composición química los hace tóxicos para la mayoría de las otras especies de peces.

El equipo explica que probablemente usen este comportamiento de onda viva como una forma de confundir o disuadir a los depredadores, especialmente a las aves. Los mollies se involucran en este comportamiento cuando la sombra de una persona también cae sobre el agua, lo que refuerza aún más esta hipótesis. Las olas individuales duran de tres a cinco segundos cada una, pero se ha registrado que los mollies repiten el comportamiento hasta por dos minutos.

El equipo primero tuvo que descartar la posibilidad de que este comportamiento fuera aleatorio. Sus experimentos mostraron que los peces se involucrarían en olas de manera llamativa, repetitiva y rítmica en respuesta a los estímulos asociados con la presencia de depredadores.

Luego, examinaron si este comportamiento tuvo algún efecto en los depredadores: lo tiene. El equipo informa que las olas de peces inducidas experimentalmente redujeron drásticamente la frecuencia de los ataques de las aves rapaces y duplicaron el tiempo que estas aves tardaban entre ataques. Para una de sus especies de depredadores (kiskadees, Pitangus sulfuratus), los patrones de olas también redujeron la probabilidad de captura.

Las aves expuestas a estos patrones de olas cambiarían de percha con más frecuencia que los individuos de control, lo que sugiere que pueden preferir centrar su atención en otras presas cuando se enfrentan al comportamiento de las olas de los mollies.

Según el equipo, esta es la primera vez que se demuestra que un comportamiento colectivo es directamente responsable de reducir las posibilidades de que una especie sea atacada y presa. Es un descubrimiento importante para el estudio del comportamiento colectivo en animales de manera más amplia, agregan.

Hasta ahora, los científicos han explicado principalmente cómo surgen los patrones colectivos de las interacciones de los individuos, pero no estaba claro por qué los animales producen estos patrones en primer lugar, dice el coautor Jens Krause. Nuestro estudio muestra que algunos patrones de comportamiento colectivo pueden ser muy efectivos para brindar protección contra los depredadores.

Algo que el equipo aún no puede explicar es por qué tal comportamiento ayuda a proteger a los mollies de los ataques. Es posible que los movimientos confundan a los pájaros, o tal vez funcionen como una señal para el pájaro de que ha sido visto, haciéndolo considerar otro objetivo por completo. El equipo planea explorar estas preguntas en el futuro.

El artículo Las olas de peces como comportamiento antidepredador colectivo emergente se ha publicado en la revista Current Biology .

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