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Las plantas y los animales son tan diferentes como puedes imaginar. Las plantas fabrican su propia comida y están atrapadas en un lugar, mientras que los animales necesitan encontrar comida para comer y pueden moverse por sí mismos. Pero, ¿qué hace que las plantas y los animales sean realmente diferentes? Cada organismo vivo está construido a partir de células, y aunque las células vegetales y animales son muy similares, existen diferencias clave entre estos organismos.

¿Qué hace que el venado y los helechos sean diferentes? Créditos de imagen: Max Pixel.

Como un pequeño resumen de biología de la escuela secundaria, todas las células, independientemente de si se encuentran en plantas o animales, están unidas en una membrana y contienen orgánulos que realizan tareas que mantienen la célula en funcionamiento. Los orgánulos centrales en las células vegetales y animales son responsables de tareas esenciales como el procesamiento de energía, la producción de nuevas proteínas y la eliminación de desechos, como lo hacen las mitocondrias, el retículo endoplásmico, el aparato de Golgi y otros. Las actividades que se llevan a cabo en estas células están coordinadas por el núcleo, que también almacena el preciado ADN. Ahora, pasemos a lo que hace que las células vegetales y animales sean especiales.

Exclusivo de las células vegetales

Las plantas tienen tres diferencias principales que las distinguen de los animales. Los cloroplastos permiten que las plantas produzcan su propio alimento aprovechando la energía del sol. Hace mucho tiempo (millones de años), los organismos unicelulares desarrollaron la capacidad de utilizar la energía solar para dividir las moléculas de agua y generar oxígeno. Las células engulleron algunos de estos organismos fotosintéticos y probablemente formaron una relación simbiótica con ellos. Ahora bien, los cloroplastos no son su propio organismo, sino un orgánulo que cumple una función importante en la célula: producir azúcar para alimentar a la célula.

Una sección transversal de una célula vegetal. Créditos de la imagen: Mariana Ruíz.

Otra estructura que es exclusiva de las células vegetales es la pared celular. Es una capa rígida fuera de la membrana celular. Hace que las células sean más fuertes y resistentes al estrés osmótico y mecánico. Es importante destacar que también permite que la planta acumule alta presión dentro de la propia célula. Cuando una planta está bien regada, el orgánulo de almacenamiento de la célula (la vacuola que se cubrirá a continuación) está lleno y presiona contra la pared celular. Esto hace que una planta parezca vital y robusta. Sin embargo, si las condiciones no son tan buenas, digamos un período seco o un dueño negligente, no hay tanta presión contra la pared celular y la planta se marchita. Aunque la planta se marchita, la pared celular mantiene la estructura de las hojas y tallos. Las paredes celulares también son la razón por la cual las plantas pueden tener estructuras rígidas como troncos y hojas.

Las vacuolas en sí mismas no son exclusivas de las plantas, los animales también las tienen. Sin embargo, lo que es único es que las plantas tienen una vacuola (comparativamente) enorme en el centro de su celda, mientras que los animales tienen varias vacuolas más pequeñas. Son sacos llenos de líquido que tienen varias funciones, incluida la descomposición de moléculas y el almacenamiento de nutrientes y otros productos importantes en la célula. Las plantas usan las vacuolas para controlar el tamaño y la forma de sus células.

Exclusivo de las células animales.

Como se mencionó anteriormente, los animales no tienen una pared celular rígida como las plantas. Sin esta restricción, los animales pudieron desarrollar muchos tipos de células, tejidos y órganos diferentes. Por ejemplo, los animales pudieron desarrollar nervios y músculos que los llevaron a su movilidad y capacidades neurológicas. Hay una razón por la que no ves una planta corriendo o trabajando en un crucigrama: no pueden formar este tipo de tejidos.

Sección transversal de una célula animal. Créditos de la imagen: Mariana Ruíz.

Dado que una célula animal no tiene una pared celular, necesita alguna forma de mantener su forma. Aquí es donde entran los filamentos intermedios. Son proteínas fibrosas que se construyen como una cuerda con muchas hebras largas de filamentos retorcidos para resistir la tensión. Aunque las plantas también tienen un citoesqueleto compuesto por microtúbulos y microfilamentos, generalmente se piensa que no tienen filamentos intermedios.

Las células animales tienen orgánulos lisosomas especiales con un pH interno muy bajo para descomponer las biomoléculas en la célula. Las vacuolas de plantas especializadas cumplen una función similar a la de los lisosomas, aunque reciben nombres diferentes. Se consideran diferentes porque carecen de ciertas enzimas y funciones asociadas con los lisosomas.

Existen otras diferencias menores entre las células vegetales y animales, pero estas son las principales que hacen que una planta sea una planta y un animal un animal.

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