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A cinco leonas en Botswana les han crecido melenas parecidas a las de los machos y una incluso está rugiendo y jorobando a otras hembras.

Foto de Simón Dures.

El rey león que ves arriba es en realidad una reina y no es la única que se ve así. Geoffrey D. Gilfillan de la Universidad de Sussex en Falmer, Reino Unido, y sus colegas han informado de cinco leonas luciendo una melena en la Reserva de Caza Moremi en el delta del Okavango en Botswana.

Como sabemos cuando éramos niños, los leones machos tienen una gran melena, rugen y son los reyes de la sabana. Las hembras son un poco más pequeñas y no tienen el pelo rico, pero hacen la mayor parte de la caza. Sin embargo, hay un pequeño grupo que no encaja en esa descripción, como aprendió Gilfillan. Empezó a estudiar a estas leonas en marzo de 2014 y se centró especialmente en una hembra a la que llamó SaF05.

Si bien SaF05 es principalmente femenina en su comportamiento, permanece con la manada, al aparearse con machos, también tiene algunos comportamientos masculinos, como un mayor marcado de olores y rugidos, además de montar a otras hembras, dice Gilfillan.

Aunque las hembras rugen y marcan con su olor como los machos, por lo general lo hacen con menos frecuencia, dice. SaF05, sin embargo, era mucho más parecida a un macho en su comportamiento, regularmente marcaba olores y rugía.

No es la única que exhibe estos rasgos masculinos. Se han visto otras cuatro hembras haciendo cosas similares y también creciendo melena. No está claro por qué sucede esto, pero lo más probable es que esté relacionado con una mayor producción de testosterona. En los leones, la testosterona afecta directamente a la melena. Los leones castrados, por ejemplo, perderán su capacidad de producir testosterona y, como resultado, se les caerá la melena. Algo así, pero al revés, podría ser lo que está pasando aquí. Tampoco sería la primera vez. En 2014, a una leona de 13 años llamada Emma, ​​del Jardín Zoológico Nacional de Sudáfrica, le empezó a crecer una melena increíble.

Así es como se ven generalmente las leonas. Foto por el Sr. TinDC

Los biólogos que trabajan en el zoológico le extirparon los ovarios y encontraron algo sorprendente.

Sorprendentemente, los ovarios que se extirparon solo contenían células que normalmente se ven en los testículos de los hombres. Obviamente, aquí era donde se producía la testosterona, dijo en ese momento el veterinario clínico del zoológico, Adrian Tordiffe.

Después de que le extirparon los ovarios, Emma perdió gradualmente su melena y volvió a su buena apariencia femenina normal.

Los cambios pueden ofrecer una bonificación cuando la manada compite con otras manadas, pero también pueden indicar algo mucho más preocupante. Las hembras podrían tener una mutación genética muy rara que también las vuelve infértiles. Esto significa que la anomalía no se extenderá a la descendencia, pero también significa que la manada tendrá dificultades para crear descendencia en primer lugar.

Luke Hunter, presidente y director de conservación de la organización mundial de conservación de gatos salvajes Panthera, cree que no hay razón para preocuparse.

No creo que esto sea algo de lo que preocuparse, dice Hunter. Aunque las hembras aparentemente son infértiles, por lo demás parecen vivir una vida larga y saludable. Y desde una perspectiva de conservación, no hay nada que sugiera que el patrón está aumentando o que alguna vez será algo más que un fenómeno local raro.

Desde un punto de vista científico, es extremadamente interesante. Un episodio notable tuvo lugar cuando SaF05 cazó una cebra. Luego, una manada vecina le robó la cebra y, en respuesta, ella fue y mató a dos cachorros de la otra manada. Esto es extremadamente poco común para las mujeres, pero bastante común en los hombres.

Referencia del diario: rara observación de la existencia y el comportamiento masculino de las leonas de crin en el delta del Okavango, Botswana.

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