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Júpiter lleva el nombre del rey romano de los dioses por una buena razón. Es el planeta más grande del sistema solar y tiene más lunas que cualquier otro planeta. Pero eso no es todo. Siga leyendo para conocer más datos sobre uno de los planetas más asombrosos del sistema solar.

1. Júpiter es el rey de los planetas por masa

Crédito: Pixabay.

Todos aprendieron en la escuela que Júpiter es el planeta más grande del sistema solar. Sin embargo, esto es un poco un eufemismo. Júpiter es , con mucho, el cuerpo cósmico más masivo del sistema solar, siendo 2,5 veces más masivo que todos los demás planetas juntos . Es casi 318 veces más masivo que la Tierra y se necesitarían 11 Tierras alineadas al lado de cada una para igualar el diámetro de Júpiter.

2. Su Gran Mancha Roja es en realidad una tormenta de tamaño planetario que se ha desatado durante siglos.

Imagen de la Gran Mancha Roja de Júpiter procesada utilizando imágenes filtradas en naranja, verde y azul de baja resolución (ángulo amplio) superpuestas a imágenes naranjas de alta resolución (ángulo estrecho) tomadas por la Voyager 2 el 8 de julio de 1979. Crédito: NASA/JPL-Caltech/Kevin M .gil.

En 1665, el famoso astrónomo italiano Giovanni Cassini observó una gran mancha al sur del ecuador de Júpiter. Esta Gran Mancha Roja, como todavía se la llama hoy, ha sido objeto de controversia entre los astrónomos durante siglos. Algunos han propuesto que la característica, que es lo suficientemente grande como para contener 2-3 planetas del tamaño del diámetro de la Tierra, es una gran tormenta. De hecho, este es el caso, según descubrieron los científicos de la NASA después de que la misión Voyager 1 completara un sobrevuelo del planeta en 1979.

Los científicos confirmaron que la Gran Mancha Roja es una tormenta anticiclónica extremadamente persistente, alimentada por la turbulenta y rápida atmósfera de Júpiter.

La mancha roja gira en sentido contrario a las agujas del reloj y tarda seis días terrestres en girar por completo. Sin embargo, sigue siendo un misterio por qué esta tormentosa región es roja. Una posible explicación es la presencia de compuestos orgánicos rojos.

Sin embargo, la Gran Mancha Roja podría desaparecer en los próximos siglos. Durante las observaciones de Cassinis, se estima que el tamaño de la mancha era de 40.000 km, mientras que hoy en día es aproximadamente la mitad de grande. Sin embargo, los astrónomos están bastante seguros de que aparecerá una nueva mancha roja gigante en algún otro lugar de la superficie de Júpiter, debido a la dinámica atmosférica del planeta.

3. Los primeros astrónomos en rastrear a Júpiter fueron los babilonios.

No es ningún secreto que los antiguos babilonios eran matemáticos expertos. Por ejemplo, entendieron el teorema de Pitágoras hace casi 4.000 años, o más de un milenio antes de que naciera el propio Pitágoras.

Su destreza matemática se extendió naturalmente a la astronomía, empleando regularmente la aritmética para catalogar los movimientos de los cuerpos celestes y mejorar sus predicciones astronómicas.

Mathieu Ossendrijver de la Universidad Alemana Humboldt de Berlín pasó no menos de 13 años estudiando tabletas de 2400 años de antigüedad que contenían lo que describió como un pequeño grupo de cuatro extraños cálculos trapezoidales. Más tarde descubrió que los trapecios codificaban aspectos del movimiento de Júpiter, incluidas sus apariciones en el horizonte.

4. Júpiter tiene el día más corto de todos los planetas, a pesar de su gran tamaño

A pesar de su monstruoso tamaño y masa, uno pensaría que Júpiter sería lento para rotar alrededor de su eje. Sin embargo, es el planeta que gira más rápido en el sistema solar, con una velocidad de rotación de 45.300 km/h.

Como tal, un día en Júpiter solo dura 9 horas y 55 minutos. Sin embargo, un año es mucho más largo. Júpiter orbita alrededor del sol cada 11,8 años terrestres.

Además, debido a esta rápida rotación, el planeta tiene una forma achatada con polos aplanados y un ecuador abombado. Su poderosa rotación también es responsable del siguiente punto.

5. Júpiter tiene el campo magnético más fuerte de todos los planetas del sistema solar.

Esquema de la magnetosfera joviana que muestra el toro de plasma de Io (en rojo), el sodio neutro que rodea inmediatamente a Io (en amarillo), el tubo de flujo de Io (en verde) y las líneas del campo magnético (en azul). Crédito: Wikimedia Commons, John Spencer.

Al igual que la Tierra, el núcleo de Júpiter está hecho de material fundido activo que se arremolina y cuyo movimiento genera un campo magnético muy poderoso. Según las mediciones realizadas por la NASA, el campo magnético de Júpiter es al menos 14 veces más fuerte que el de la Tierra, lo que lo convierte en el más poderoso del sistema solar.

6. Júpiter tiene un sistema de anillos delgados

Un esquema del sistema de anillos de Júpiter. Crédito: Wikimedia Commons.

Esta no sería una lista de datos sobre Júpiter sin mencionar sus anillos. A diferencia de los anillos más icónicos de Saturno, los de Júpiter son muy débiles y están hechos de polvo en lugar de hielo.

Durante siglos, estos anillos eran demasiado débiles para que los astrónomos los notaran. Imagine la sorpresa de todos cuando la nave espacial Voyager 1 de la NASA transmitió imágenes de los anillos de Júpiter en 1979. El sistema de tres anillos comienza a unos 92 000 kilómetros por encima de las nubes de Júpiter y se extiende a más de 225 000 km del planeta. Tienen entre 2.000 y 12.500 kilómetros de espesor.

7. Júpiter tiene 79 lunas y contando

Ganímedes, la luna de Júpiter, en primer plano. Crédito: Pixie.

Hasta hace poco, Júpiter era ampliamente considerado como el planeta del sistema solar con más satélites naturales. Eso fue hasta 2019, cuando los astrónomos afiliados a la Institución Carnegie para la Ciencia en Washington DC elevaron el número total de lunas alrededor de Saturno a 82, superando a Júpiter 79.

Casi todas las lunas de Júpiter son diminutas, con un diámetro de menos de 10 kilómetros. Esta es también una de las razones por las que los astrónomos encuentran constantemente nuevas lunas alrededor de Júpiter y Saturno.

Júpiter tiene algunas lunas que se destacan más. Estas cuatro lunas principales se conocen colectivamente como lunas galileanas. Son Io, Europa, Ganímedes y Calisto. Ganímedes, con un diámetro de 5262 km, es en realidad la luna más grande del sistema solar. Y, quién sabe, tal vez Júpiter recupere su título como el planeta con más lunas, ya que los científicos creen que puede tener hasta 200 satélites naturales en órbita.

8. Y algunas de estas lunas pueden ser capaces de albergar vida

Las misiones Voyager y Galileo que enviaron naves espaciales a Júpiter y sus lunas descubrieron que Europa, una de las lunas más grandes del sistema solar, tiene un océano líquido bajo la superficie cubierto de hielo espeso. Ahora, los científicos creen que Europa puede ser capaz de albergar vida ya que cumple tres condiciones esenciales: moléculas bioquímicamente útiles, una fuente de energía y un disolvente líquido (agua) en el que las sustancias disueltas pueden reaccionar químicamente entre sí.

Pero para finalmente encontrar vida en Europa, tenemos que meternos debajo del hielo poniendo un día un módulo de aterrizaje en la superficie, que podría transportar un submarino.

9. Júpiter tiene las auroras más brillantes del sistema solar

Impresión artística de una aurora en Júpiter.

De vez en cuando, la gente disfruta del deslumbrante espectáculo de fuegos artificiales de la naturaleza; la aurora boreal , también conocida como aurora boreal. Este fenómeno llamativo es causado por la colisión de partículas energéticas cargadas con átomos en la atmósfera de gran altitud y no está reservado a la Tierra. También se han visto auroras en Marte, Urano y, sí, Júpiter.

Júpiter en realidad experimenta las auroras más intensas del sistema solar, siendo cientos de veces más brillante que en la Tierra. Al igual que en la Tierra, las auroras en Júpiter son causadas por tormentas solares. Sin embargo, Júpiter tiene una fuente adicional para sus auroras: partículas cargadas lanzadas al espacio por su luna en órbita Io, que es famosa por sus muchos volcanes grandes.

10. Júpiter es una estrella fallida

El gigante gaseoso está hecho virtualmente de 90% de hidrógeno y 10% de helio, eso es muy parecido a la composición del sol. De hecho, algunos consideran que Júpiter es una estrella fallida. Júpiter ya es un niño grande, pero si fuera aproximadamente 80 veces más masivo de lo que es, podría haberse colapsado por su propia gravedad para formar una estrella.

11. Júpiter es la aspiradora de asteroides del sistema solar

Debido a su gran masa y proximidad al cinturón de Kuiper, una enorme región del espacio más allá de Neptuno, repleta de asteroides y planetas enanos, Júpiter atrae a muchos visitantes. Los astrónomos creen que Júpiter experimenta al menos 200 veces más impactos de meteoritos que la Tierra. Entonces, felicitaciones a Júpiter por limpiar el sistema solar de asteroides potencialmente peligrosos que podrían haberse acercado peligrosamente a la Tierra.

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